“Dedo” de gas apunta al futuro de las galaxias

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Artículo publicado el 4 de febrero de 2008 en Physorg.com

Como un tenedor pinchando un huevo frito, un gigantesco dedo de gas hidrógeno está atravesando nuestra Vía Láctea desde fuera, según ha encontrado un equipo de astrónomos usando radio telescopios de CSIRO en Parkes y Narrabri.

La localización de la intrusión puede dar una pista crucial al destino de las pequeñas galaxias de las que fluye el gas, las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña.

Dedo de gas

El gas fluyendo desde las Nubes de Magallanes está atravesando el disco de nuestra Vía Láctea. Crédito: John Rowe Animations


“Estamos encantados porque podemos determinar con exactitud dónde está chocando el gas con la Vía Láctea – habitualmente es muy difícil obtener distancias en tales características del gas”, dijo el líder del equipo de investigadores, la Dra. Naomi McClure-Griffiths de la Instalación del Telescopio Nacional de Australia en el CSIRO.

El dedo de gas, llamado HVC306-2+230, está yendo hacia el disco estrellado de nuestra galaxia aproximadamente a 70 mil años luz de nosotros. En el cielo, el punto de contacto está cerca de la Cruz del Sur.

El dedo es el extremo del conocido como Brazo Principal de gas que fluye por delante de las Nubes de Magallanes hacia la Vía Láctea.

Hasta el año pasado, los astrónomos habitualmente pensaban que las Nubes de Magallanes habían orbitado muchas veces a nuestra galaxia, y estábamos condenados a ser desmembrados y tragados por su poder gravitatorio.

Pero las nuevas medidas del Telescopio Espacial Hubble demostraron que las Nubes se movían mucho más rápidamente de lo que se pensaba con anterioridad. Por el contrario, esto implicaba que las Nubes estaban realizando una única visita a nuestra galaxia en lugar de ser viejas compañeras.

Saber dónde cruza el Brazo Principal al Disco Galáctico puede ayudar a los astrónomos a predecir dónde irán las propias Nubes en el futuro.

“Creemos que el Brazo Principal es una característica de marea, gas atraído desde las Nubes de Magallanes por la gravedad de la Vía Láctea”, dijo la Dra. McClure-Griffiths.

“Donde vaya este gas, es de esperar que las Nubes le sigan, al menos aproximadamente”.

Las medidas del equipo de dónde impacta el Brazo Principal en la Vía Láctea está más en línea con los modelos que suponen que las Nubes de Magallanes han estado orbitando nuestra galaxia más que con los modelos en los que las Nubes están de paso.

La Dra. McClure-Griffiths advierte que esta no es la última palabra sobre este tema, diciendo que los modelos en los que las Nubes están de paso están lejos de ser descartados.

Pero el nuevo resultado sugiere que las Nubes de Magallanes podrían finalmente fundirse con la Vía Láctea, más que pasar a toda velocidad.

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