Los viejos y nuevos misterios de Mercurio

La Cámara de Gran Angular de MESSENGER (WAC), parte del Sistema de Cámara Dual de Mercurio (MDIS), está equipado con 11 filtros de color de banda estrecha. Cuando la nave se alejaba de Mercurio tras hacer su máxima aproximación el 14 de enero de 2008, WAC grabó un mosaico de 3×3 que cubría parte del planeta aún no vista por ninguna sonda antes. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Mercurio, nombrado así por el dios del comercio que se movía a toda velocidad de un lugar a otro, siempre ha estado justo fuera del alcance de los científicos.

El esquivo planeta es difícil de divisar desde la Tierra, ya que apenas se eleva por el horizonte, y ha recibido mucha menos atención de las sondas de la NASA que sus llamativos primos Júpiter, Saturno y Marte.

Muchos científicos esperan que el enigmático Mercurio revele finalmente sus secretos a través de los datos enviados por MESSENGER a la NASA, la cual voló el pasado 14 de enero sobre el planeta, pero por ahora la sonda sólo ha expuesto nuevos misterios.

La misión descubrió extrañas diferencias entre los cráteres de Mercurio y los de la Luna, confusas facetas de su improbable atmósfera y campo magnético, y una característica inexplicada conocida como “la araña”, de un tipo que los científicos no han encontrado nunca antes.

Incomprendido Mercurio

Mercurio ha confundido a los científicos desde los primeros que lo observaron.

Cuando los antiguos griegos lo observaron brevemente entre la salida y la puesta del Sol, pensaron que el planeta era dos objetos distintos, llamando al cuerpo de la mañana Apolo y al de la tarde Hermes. No fue hasta el siglo V a.C que Pitágoras sugirió que los dos eran uno.

Durante mucho tiempo, los científicos creyeron que Mercurio siempre daba la misma cara al Sol, de la misma forma que la Luna orbita a la Tierra. Las medidas de los años 60 que indicaban que el lado “oscuro” del planeta eran mucho más cálidas de lo esperado pusieron esta idea en duda, y siguientes observaciones de radar de su órbita descartaron esta teoría.

El pequeño tamaño de Mercurio (logró el título de planeta más pequeño del Sistema Solar cuando se despojó a Plutón de dicha distinción) y su apariencia corriente ha llevado a los científicos a subestimar el planeta. Se ha supuesto durante mucho tiempo que era simplemente una versión mayor de la Luna de la Tierra, donde no sucedía nada más.

Descubriendo secretos

Tal idea desapareció por completo cuando la nueva nave de la NASA pasó recientemente sobre Mercurio. La sonda reveló un “planeta completamente nuevo”, dijo Robert Strom, científico del equipo de la misión.

La nave retornó 1200 imágenes y datos de siete instrumentos de a bordo que demuestran que el planeta no es una copia de la Luna, sino un lugar dinámico con secretos propios.

Este extravagante mundo es el único en el Sistema Solar interior junto a la Tierra que tiene campo magnético. Los científicos sospecharon que la magnetosfera podría estar causada por la igualmente extraña presencia de un núcleo extremadamente denso de hierro que cuenta con las dos terceras partes de la masa de Mercurio.

La magnetosfera, por contra, parece desempeñar un papel en dibujar una tenue atmósfera sobre el planeta, inusual para un pequeño globo cuya gravedad no es lo bastante fuerte para tener una atmósfera propia. El campo magnético puede también estar implicado en la creación de colas de átomos de hidrógeno y sodio que fluyen desde el planeta.

El descubrimiento de una atmósfera fue una de las grandes sorpresas de la única otra misión Tierra-Mercurio, la sonda Mariner 10 que voló sobre el planeta en 1974 y 1975. Antes de eso, los científicos habían supuesto que Mercurio era una tierra estéril, lleno de cráteres al igual que la Luna.

Ciertamente está lleno de cráteres — su grisácea superficie muestra las cicatrices de millones de años de rocas espaciales golpeándole. Pero estos cráteres parecen distintos a los de la Luna, y algunos presentan características improbables de ver en ningún otro lugar del Sistema Solar.

Por una parte, los cráteres de Mercurio parecen ser más superficiales que los de tamaño similar de la Luna, aunque se necesitan medidas de más cráteres para confirmar si esto es cierto para todo Mercurio.

Las nuevas imágenes también revelaron un extraño cráter rodeado de fracturas radiales en el terreno que los científicos han apodado “la araña“. No están seguros de qué podría haber provocado tal formación, pero se sugiere que el vulcanismo podría estar implicado.

El reciente sobrevuelo de la nave sólo abrió el apetito de los astrónomos de más información sobre este peculiar mundo.

“No era el planeta que esperábamos”, dijo Sean Solomon, investigador principal de la misión. “Está cambiando muy rápidamente, con características que no habíamos visto antes en ningún otro planeta. Es un planeta muy dinámico con muchísimos cambios en proceso”.

Se prevé que la sonda haga dos pasadas más sobre Mercurio en octubre de 2008 y septiembre de 2009, antes de colocarse en órbita en 2010. Los científicos esperan que estos encuentros proporcionen revelaciones incluso más sorprendentes.

“Lo mejor está por llegar”, dijo el miembro de la misión Strom. “Lo que ves aquí es sólo la punta del iceberg. Estoy entusiasmado”.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 4 de febrero de 2008
Enlace Original

Comparte:
  • Print
  • Digg
  • StumbleUpon
  • del.icio.us
  • Facebook
  • Twitter
  • Google Bookmarks
  • Bitacoras.com
  • Identi.ca
  • LinkedIn
  • Meneame
  • Netvibes
  • Orkut
  • PDF
  • Reddit
  • Tumblr
  • Wikio

Like This Post? Share It

Comments (3)

  1. Buenas, Kanijo y demás contertulios

    Hay un error en el texto. Dices que “este extravagante mundo es el único en el Sistema Solar junto a la Tierra que tiene campo magnético”, cuando los 4 planetas jovianos (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno) tienen campos magnéticos mucho más fuertes que el de la Tierra.

    ¿Puede ser un error en la traducción?

    Un abrazo.

  2. Ups! Me salté la palabra “interior”. Es el único del Sistema Solar interior junto con la Tierra en tener campo magnético. Muchas gracias por el apunte!!!

  3. [...] | ciencia kanija Articulos RelacionadosMESSENGER fotografía el cráter MatisseContando cráteres en [...]

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos necesarios están marcados *