Venus Express busca gases bajo las nubes

Impresión artística que muestra las moléculas que ha encontrado Venus Express en la atmósfera baja de Venus. Crédito: ESA (Imagen de C. Carreau)

La sonda Venus Express de la ESA recientemente a “pelado” la gruesa capa de nubes alrededor de Venus para proporcionar el mapa más preciso y de más amplio rango del vapor de agua y otros gases en la atmósfera baja hasta la fecha.

Como planeta, Venus no irradia una cantidad significativa de luz visible. Pero debido las abrasadoras temperaturas bajo esta gruesa capa de nubes, alcanzando los 200º C a una altitud de 35 km y más de 450° C en la superficie, hay una gran cantidad de radiación infrarroja que procede de debajo.

En ciertas longitudes de onda, o “ventanas” infrarrojas esta radiación puede pasar a través de gruesas nubes, portando información de lo que hay por debajo. Por ejemplo, su intensidad, y cómo aumenta o disminuye en ciertas longitudes de onda, puede decirnos mucho sobre la composición de la atmósfera.

Gracias a la capacidad única de su espectrómetro VIRTIS para usar estas ventanas espectrales, Venus Express ha cartografiado la atmósfera a lo largo de sus muchas órbitas y ha cubierto la atmósfera baja por primera vez.

La atmósfera de Venus está dominada por el dióxido de carbono pero cuando VIRTIS hizo su estimación, detectó la firma del dióxido de carbono, un hallazgo inusual en la atmósfera profunda del planeta. Mirando más allá, en una mayor resolución, los científicos también encontraron sulfuro de carbonilo y vapor de agua. Desde principios de los años 80 se sabía que existían estas moléculas en Venus, pero antes de Venus Express apenas habían logrado medir y cartografiarlo de forma tan extensa y precisa.

El monóxido de carbono es una rareza tal que puede usarse como marcador para monitorizar los patrones de circulación en la atmósfera. Es como estudiar el flujo de tinta fluorescente en un líquido para revelar los patrones de circulación en el propio líquido.

La presencia de sulfuro de carbonilo está normalmente vinculada al monóxido de carbono: allí donde el sulfuro de carbonilo es abundante, habrá poco monóxido de carbono y viceversa. Observaciones anteriores ya han sugerido que este es el caso, y VIRTIS ha cartografiado la distribución con una mayor precisión.

Los resultados confirman lo que han demostrado los modelos meteorológicos: tal relación inversa entre la abundancia de moléculas es debida a la circulación a gran escala en la atmósfera. El aire sube en el ecuador a mayores altitudes y se mueve hacia latitudes superiores, tanto al norte como al sur, donde desciende, transportando los gases conforme viaja.

La existencia y abundancia de vapor de agua en la atmósfera de Venus ha sido un tema de debate durante muchos años debido a que es muy difícil de rastrear la molécula en la atmósfera baja de Venus. Venus Express ahora ha detectado, medido y cartografiado la cantidad de vapor de agua en la atmósfera baja, con una resolución espacial sin precedentes.


Fecha Original: 4 de febrero de 2008
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Comments (3)

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