Gigantesca galaxia NGC 1132 – ¿un fósil galáctico?

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El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha captado una nueva imagen de la galaxia NGC 1132 la cual es, muy probablemente, un fósil galáctico – la secuela de un enorme apilamiento galáctico, donde la carnicería de una colisión tras otra ha construido una brillante pero difusa galaxia elíptica gigante eclipsando a las galaxias normales.

La galaxia elíptica NGC 1132, vista en esta última imagen de Hubble, pertenece a una categoría de galaxias llamadas elípticas gigantes. NGC 1132, junto con las galaxias enanas que la rodean, son conocidas como “grupo fósil” ya que son muy probablemente los restos de un grupo de galaxias que se fusionaron en el pasado reciente.

En luz visible NGC 1132 parece una única y aislada galaxia elíptica gigante, pero esto es sólo la punta del iceberg. Los científicos han encontrado que NGC 1132 reside en un enorme halo de materia oscura, comparable a la cantidad de materia oscura que normalmente encontramos en un grupo de decenas o cientos de galaxias. También tiene un potente brillo de rayos-X procedente de una abundante cantidad de gas caliente – una cantidad que normalmente sólo se encuentra en grupos de galaxias. Su brillo de rayos-X se extiende a lo largo de una región del espacio diez veces mayor de los 120 000 años luz de radio que tiene en luz visible. Un brillo de rayos-X que es igual de tamaño a todo un grupo de galaxias.

El origen de los sistemas de grupos fósiles sigue siendo un enigma. La explicación más probable es que son el producto final de un frenesí cósmico en el cual una gran galaxia caníbal devora a todos sus vecinos. Una explicación menos probable es que pueden ser objetos muy raros que se formaron en una región o periodo de tiempo donde el crecimiento de las galaxias de tamaño moderado estaba suprimido de alguna forma, y sólo pudo formarse una gran galaxia.

Muchas galaxias residen en grupo que están gravitatoriamente ligados, incluyendo nuestra propia Vía Láctea, que es parte del Grupo Local. A veces la gravedad hace que las galaxias colisionen y finalmente se fundan en una única galaxia. Hay pruebas sólidas de que la Vía Láctea es uno de tales caníbales que se han alimentado de numerosas galaxias menores durante su vida, heredando sus estrellas en el proceso. Los científicos estudian con interés el entorno de los alrededores de las galaxias como NGC 1132 usando telescopios espaciales como el Hubble, e intentan rastrear la historia de la formación de esas galaxias analizando sus propiedades.

En esta imagen del Hubble image, NGC 1132 está rodeada por miles de antiguos cúmulos globulares, en un enjambre alrededor de la galaxia como abejas alrededor de una colmena. Estos cúmulos globulares probablemente son los supervivientes de la desmembración de sus galaxias padres canibalizadas que fueron absorbidas por NGC 1132 y pueden revelar la historia de la fusión. En el fondo, hay un impresionante tapiz de numerosas galaxias que están mucho más alejadas.

Las galaxias elípticas son suaves y sin características. Contienen de cientos de millones a billones de estrellas, y sus formas varían entre caso esféricas a muy alargadas. Su color general amarillento es un signo revelador de su gran edad. Dado que las galaxias elípticas no contienen mucho gas frío no pueden crear más estrellas.

NGC 1132 está situado aproximadamente a 320 millones de años luz en la constelación de Eridanus, el Río. Esta imagen de NGC 1132 se tomó con la Cámara para Investigaciones Avanzadas de Hubble. Los datos se obtuvieron en 2005 y 2006 a través de filtros verdes y rojos del infrarrojo cercano que se usaron para producir una composición de color.


Fecha Original: 5 de febrero de 2008
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