El imán giratorio de una estrella similar al Sol

El campo magnético de la estrella similar al Sol tau Bootis ha cambiado del polo norte al sur, la primera vez que esto se observa en una estrella que no es nuestro Sol. El reducido ciclo de este evento puede ser debido a las interacciones de un masivo planeta cercano. Crédito: Karen Teramura (UH IfA).

Un grupo internacional de astrónomos que incluyen a Evgenya Shkolnik de la Universidad de Hawai informaron hoy del descubrimiento de que la estrella similar al Sol tau Bootis cambió su campo magnético de norte a sur el algún momento durante el año pasado.

Los astrónomos saben desde hace años que el campo magnético del Sol cambia su dirección cada 11 años, pero esta es la primera vez que tal cambio ha sido observado en otra estrella. El equipo de astrónomos, que hicieron uso del Telescopio de Canadá-Francia-Hawai en la cima del Mauna Kea, están ahora monitorizando de cerca de tau Bootis para ver cuánto tiempo tarda en volver a invertir su campo magnético.

Las inversiones del campo magnético del sol están fuertemente vinculadas al variable número de manchas solares vistas en la superficie solar. El último “mínimo solar”, el momento en que las machas solares es el más bajo y cuando tiene lugar la inversión, tuvo lugar en 2007. La primera mancha solar del nuevo ciclo apareció justo el mes pasado.

El ciclo magnético del Sol tiene impacto sobre el clima de la Tierra y se cree que causó una pequeña edad de hielo en el siglo XVII. El campo magnético de la Tierra también se invierte, aunque con una frecuencia mucho menor y de forma más errática.

El equipo internacional liderado por Jean-Francois Donati y Claire Moutou de Francia captó a tau Bootis en el proceso de invertir su campo magnético mientras cartografiaban los campos magnéticos de estrellas.

Lo que hace que tau Bootis sea incluso más interesante es que alberga un planeta gigante orbitando cerca de la superficie de la estrella. El planeta está verdaderamente cerca, a sólo una vigésima parte de la distancia entre el Sol y la Tierra) y es tan masivo (aproximadamente 6,5 veces el tamaño de Júpiter) que logró forzar a la superficie de la estrella a co-rotar con el movimiento orbital del planeta debido a la torsión de marea. Este es el mismo efecto que provoca que la Luna co-rote alrededor de la Tierra de forma que sólo veamos una cada de la Luna.

Dado que los astrónomos lograron captar a tau Bootis en este estado de inversión magnética durante sólo dos años de observaciones, es probable que este evento sea mucho más frecuente en tau Bootis que en nuestro Sol. Es posible que el planeta gigante que ya ha logrado acelerar la superficie de tau Bootis también este acelerando el giro del motor magnético de su estrella madre. Los astrónomos mantendrán sus telescopios centrados en tau Bootis en los próximos años para asegurarse de captar la siguiente inversión magnética. Su objetivo es tener una mejor comprensión de cómo funcionan los motores magnéticos de las estrellas, incluyendo nuestro Sol.

Ligeramente más caliente y un 20 por ciento más masiva que nuestro Sol, tau Bootis es apenas brillante y visible a simple vista y está situada a sólo 51 años luz de distancia. Actualmente se eleva sobre la medianoche y es visible durante casi toda la noche cerca de la brillante estrella Arcturus en la constelación Bootis de la parte noreste del cielo.

Este trabajo se publicará esta semana en British journal Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.


Fecha Original: 12 de febrero de 2008
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