El agua de Marte fue muy salada

Si hubo vida en la superficie de Marte en el pasado, podrían haber disfrutado de un flotante viaje salado, si hubiesen podido medrar en un entorno tan hostil, sugiere una nueva investigación.

Los minerales en las rocas sedimentarias encontradas en Meridiani Planum por parte del rover Opportunity de la NASA sugieren que se formaron en agua extremadamente salada, incluso más salada que los océanos de la Tierra, dijo Andrew Knoll de la Universidad de Harvard, que es parte de un equipo de científicos que están echando un vistazo más de cerca de los datos geológicos recopilados por las misión de los Rovers de Exploración de Marte.

El agua estuvo definitivamente presente al menos durante cortos periodos de tiempo en Meridiani Planum, dijo, pero nadie sabía cómo de habitable podría ser ni si estuvo el tiempo suficiente para que la vida llegase y se mantuviese.

Por lo que Knoll y sus colegas observaron los datos que revelan la química de las sales en las rocas como calibre para la salinidad del agua antigua. Esto permitió a los científicos estimar cómo de salada era la salmuera en la época en que se depositaron los minerales.

“La punto más alto fue realmente salado”, dijo Knoll en una reunión con la prensa en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS), “lo bastante salada para que sólo un puñado de organismos terrestres tuviesen una mínima posibilidad de sobrevivir allí cuando las condiciones eran óptimas”.

Restringir las posibilidades

Hay un par de docenas de organismos en la Tierra que pueden tolerar los niveles de salinidad que Knoll y su equipo determinaron que estaban presentes en las rocas de Meridiani Planum cuando se depositaron, dijo.

La investigación está actualmente bajo revisión por una de las revistas de investigación punteras, dijo Knoll.

Knoll y sus colegas también encontraron distintas clases de minerales que revelan cómo las pequeñas rocas de Meridiani Planum fueron alteradas desde que se fueron expuestas a los elementos, comentó. El agua y su localización eran “raras y transitorias”, de acuerdo con la investigación, detallada en un artículo on-line de Journal of Geophysical Research — Planets.

La mejor época durante la que buscar pruebas de vida marciana sería el mismo inicio de la historia de Marte, dijo Knoll, es decir, durante los primero 500 o 600 millones de años, antes de que se depositaran las rocas de Meridiani Planum.

Los huevos hallazgos no dejan a los científicos más cerca de determinar si hubo alguna vez vida microbiana en Marte, pero “restringen nuestras ideas sobre la vida en Marte”, dijo Knoll, pintando un cuadro de un entorno que es muy poco permisivo par ala vida.

Doble golpe

Anteriormente, los datos de las misiones a Marte habían revelado que el agua líquida en Meridiani Planum era muy ácida.

“Por lo que es doblemente malo que sea ácida y salada”, dijo Knoll.

“No estoy seguro de que los efectos sean necesariamente aditivos, pero ciertamente hay límites a los caminos fisiológicos a los que se pueden adaptar los microorganismos para tolerar la acidez”, dijo. “También hay límites a las formas en que pueden adaptarse para tolerar entornos altamente salinos y son sistemas fisiológicos totalmente distintos. En cierto sentido, esto lo hace más difícilmente adaptable que dos sistemas bioquímicos que necesitaran adaptación”.

Los científicos son más optimistas sobre que la vida pudiese haber tenido una posibilidad en la historia inicial de Marte comparado con tiempo más tarde. En los inicios, el entorno era posiblemente más húmedo, menos oxidante (una condición que es una amenaza para la mayoría de la vida) y menos ácida, pero “eso no significa que fuese fenomenal. Simplemente no era tan mala como después”, dijo Knoll.

Mientras tanto, los científicos de Marte y los ingenieros de la misión reunidos en la AAAS también esperan a la llegada del 25 de mato del Aterrizador Phoenix de la NASA al polo norte de Marte y discutieron sobre el trabajo de la misión del Laboratorio Científico de Marte (MSL), con su lanzamiento fijado para septiembre de 2009.

MSL portará un nuevo rover a Marte que es mucho más complejo y sofisticado, y cinco veces más pesado, que los rovers que actualmente se encuentran explorando Marte. Los rovers actuales están aprendiendo cosas sobre la habitabilidad del planeta en el pasado lejano, dijo Richard Cook, director del proyecto de los Rovers de Exploración de Marte.

Los instrumentos a bordo del MSL se centrarán en detectar material orgánicos en el planeta y recolectar datos más precisos sobre los minerales de Marte.

Por parte de los rovers de Marte, Spirit está agazapado durante el invierno, aparcado en una ladera mirando al norte y sirviendo como estación meteorológica para monitorizar un cercano campo de dunas. Y Opportunity está descendiendo el muro del Cráter Victoria, investigando sus pilas de roca colocadas delicadamente en capas, hechas en su mayor parte de sales de sulfatos, dijo Steve Squyres de la Universidad de Cornell, jefe del equipo científico para la misión de los rovers.

Los rovers estuvieron a punto de quedar fuera de servicio el pasado verano debido a las intensas tormentas de polvo sobre Marte que casi les quitaron la capacidad de obtener energía, pero de nuevo superaron las expectativas y sobrevivieron. De hecho, está parece que estarán completamente operativas cuando llegue Phoenix a finales de primavera.

“Los rovers han durado tanto que no me atrevo a hacer predicciones sobre lo que durarán estas cosas”, dijo Squyres. “…Han sido cuatro años. Haz cuentas. Creo que es fantástico”.


Autor: Robin Lloyd
Fecha Original: 15 de febrero de 2008
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Comments (2)

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