Muchas, tal vez la mayoría de estrellas cercanas similares al Sol formarían planetas rocosos

Los astrónomos han descubierto que los planetas terrestres podrían formarse alrededor de muchas, si no de la mayoría, de estrellas cercanas similares al Sol de nuestra galaxia. Estos nuevos resultados sugieren que mundos con potencial para la vida podrían ser más comunes de lo que pensábamos.

El astrónomos de la Universidad de Arizona en Tucson, Michael Meyer y sus colegas usaron el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA para determinar su sistemas planetarios como el nuestro son comunes o raros en la galaxia de la Vía Láctea. Encontraron que al menos el 20 por ciento, y posiblemente hasta el 60 por ciento, de estrellas similares al Sol son candidatos para formar planetas rocosos.

Meyer presenta sus conclusiones en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS) en Boston. Los resultados aparecen en el ejemplar del 1 de febrero de la revista Astrophysical Journal Letters.

Los astrónomos usaron Spitzer para investigar seis conjuntos de estrellas, agrupadas dependiendo de su edad, con masas comparables a las de nuestro Sol. El sol tiene aproximadamente 4600 millones de años de antigüedad. “Queremos estudiar la evolución del gas y polvo alrededor de estrellas similares al Sol y comparar los resultados con lo que creemos que se parecía el Sistema Solar en las primeras etapas de su evolución”, dijo Meyer.

El telescopio Spitzer no detecta planetas directamente. En lugar de eso detecta polvo – los escombros dejados por la colisión de planetas al formarse – en un rango de longitudes de onda infrarrojas. El polvo más caliente se detecta en las longitudes de onda más cortas, entre los 3,6 micrones y los 8 micrones. El polvo frío se detecta en las longitudes de onda más largas, entre 70 y 160 micrones. El polvo templado puede rastrearse en las longitudes de onda de 24 micrones. Debido a que el polvo más cercano a la estrella está más caliente que el más alejado, el polvo “templado” probablemente esboza el material que orbita la estrella a distancias comparables entre la Tierra y Júpiter.

“Encontramos que entre un 10 y un 20 por ciento de las estrellas en cada una de los cuatro grupos de estrellas más jóvenes muestran emisiones de 24 micrones debido al polvo”, dijo Meyer. “Pero no vemos polvo templado a menudo alrededor de estrellas más antigua de 300 millones de años. La frecuencia simplemente cesa.

“Es comparable a las escalas de tiempo que se cree que abarcaron la formación y evolución dinámica de nuestro propio Sistema solar”, añade. “Los modelos teóricos datos de meteoros sugieren que la Tierra se formó a lo largo de 10 a 50 millones de años debido a colisiones entre cuerpos menores”.

En un estudio separado, Thayne Currie y Scott Kenyon del Observatorio Astrofísico Smithsoniano en Cambridge, Massachusetts, y sus colegas también encontraron pruebas de polvo de formación de planetas terrestres en estrellas de entre 10 y 30 millones de años de antigüedad. “Estas observaciones sugieren que sea lo que sea que llevó a la formación de la Tierra podría estar ocurriendo en muchas estrellas de entre 3 y 300 millones de años”, dijo Meyer.

Kenyon y Ben Bromley de la Universidad de Utah en Salt Lake City, han desarrollado modelos de formación planetaria que proporcionan un escenario plausible. Sus modelos predicen que se detectaría polvo templado en las longitudes de onda de 24 micrones cuando los pequeños cuerpos rocosos colisionaran y se fusionaran. “Nuestro trabajo sugiere que el polvo templado que Meyer y sus colegas detectaron es una salida natural de la formación de planetas rocosos. Predijimos una frecuencia más alta de emisiones de polvo para la estrellas más jóvenes, justo lo que observa Spitzer”, dijo Kenyon.

Los números de cuántas estrellas forman planetas son ambiguos debido a que hay más de una forma de interpretar los datos de Spitzer, dijo Meyer. Las emisiones de polvo caliente que Spitzer observó alrededor del 20 por ciento de la cohorte de estrellas más jóvenes podría perdurar con la edad de las estrellas. Es decir, el polvo templado generado por las colisiones de estrellas entre 3 y 10 millones de años podría portarse y mostrarse como emisiones de polvo templado alrededor de estrellas en un rango de entre 10 y 30 millones de años. Interpretando los datos de esta forma, aproximadamente una de cada cinco estrellas similares al Sol potencialmente forma planetas, dijo Meyer.

Existe otra forma de interpretar los datos. “Un escenario optimista sugeriría que los discos mayores y más masivos pasarían por un proceso acelerado de colisión y formarían rápidamente planetas. Eso es lo que estaríamos viendo en las estrellas más jóvenes. Sus discos Sus discos viven rápido y mueren jóvenes, brillando con fuerza y luego apagándose”, dijo Meyer. “Sin embargo, los discos más pequeños y menos masivos se encenderán más tarde. La formación de planetas en este caso se retarda debido a que hay menos partículas para colisionar entre sí”.

Si esto es correcto y los discos más masivos forman sus planetas antes y los más pequeños necesitan entre 10 y 100 veces más tiempo, entonces hasta un 62 por ciento de las estrellas estudiadas han formado, o estaría formando, planetas. “La respuesta correcta probablemente está en algún punto entre el caso más pesimista de un 20 por ciento y el más optimista de un 60 por ciento”, dijo Meyer.

La siguiente prueba crítica de la afirmación de que los planetas terrestres podría ser comunes alrededor de estrellas como el Sol llegará el próximo año con el lanzamiento de la misión Kepler de la NASA.


Fecha Original: 17 de febrero de 2008
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Comments (3)

  1. Por favor, corrígelo:

    “El sol tiene aproximadamente 4600 MILLONES DE años de antigüedad.”

    Y más allá de este lapsus, felicitaciones por el blog, tienes un ritmo de publicación envidiable.

    Ciao.

  2. Muchas gracias sofista, ya le daba la razón a los creacionistas ;)

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