Huecos de electrones de alta energía revelan anillos ocultos

Huecos en la sopa de partículas de alta energía cerca de las órbitas de dos de las diminutas lunas de Saturno indican que el planeta puede estar rodeado de anillos parciales casi invisibles no descubiertos. Un artículo en el ejemplar de febrero de la revista Icarus sugiere que las lunas de Saturno pueden no ser las únicas que contribuyen en material al sistema de anillos de Saturno.

En esta imagen pueden observarse varias lunas de Saturno, incluyendo a Metone


Un equipo de científicos ha detectado dos peculiares interrupciones en la casi constante lluvia de electrones de alta energía que bombardean a Cassini cuando se acerca a Saturno. Realizaron el descubrimiento usando el Sistema de Medida Magnetosférico de Baja Energía de Cassini, una parte del Instrumento de Imagen Magnetosférica. Los huecos caen en las órbitas de dos lunas recién descubiertas, Metone y Ante. Metone, fue descubierta por Cassini en 2004 y tiene unos 3 kilómetros de diámetro, mientras que Ante, descubierta en imágenes de Cassini en 2007, tiene aproximadamente 2 kilómetros de diámetro. Ambas lunas están situadas entre las órbitas de Mimas y Encelado.

“Estas observaciones nos dicen que incluso las lunas más pequeñas de Saturno podrían ser una fuente de polvo para el sistema saturniano”, dijo Elias Roussos, autor principal del artículo del Instituto Max Planck para Investigación del Sistema Solar en Katlenburg-Lindau, Alemania.

Si las diminutas lunas están efectivamente alimentando con polvo a los anillos, Roussos dice que es posible la futura detección y caracterización de estos anillos por más sensores de Cassini que podrían proporcionar información sobre la superficie de las lunas Metone y Ante, las cuales son difíciles de observar debido a su reducido tamaño.

Se sabe que las lunas absorben partículas de alta energía. El hecho es que las partículas no son detectadas por Cassini de la misma forma que hay breves momentos sin lluvia sobre el parabrisas cuando conduces bajo un puente. Estos huecos en el flujo de electrones demostraron que algo amplio estaba absorbiendo las partículas cargadas. Sin embargo, los huecos que vio Cassini en Metone y Ante son tan amplios, entre 1000 y 3000 kilómetros de diámetro, que no pueden explicarse simplemente por la presencia de lunas tan pequeñas. En lugar de esto, las medidas indicarían que las dos lunas pierden polvo de su superficie, formando uno o más arcos de material a lo largo de sus órbitas. Cada arco de anillo se espera que tenga unos pocos miles de kilómetros de ancho y conste de grandes granos o cúmulos de polvo.

“El material liberado puede desarrollar arcos de anillos debido al “tira y afloja” gravitatorio de las mayores lunas de Saturno, tales como Mimas”, añadió Roussos. “Un proceso similar se ha encontrado que tiene lugar en el arco dentro del anillo G de Saturno”.

Los impactos de meteoroides en Metone y Ante son la causa más probable de la liberación de este material de sus superficies. Se piensa que el mismo proceso ha formado los débiles anillos de Júpiter en las órbitas de las lunas Amaltea, Tebe, Metis y Adrastea. La misma situación podría estar sucediendo en Saturno. De hecho, los anillos de origen similar también han sido detectados recientemente en imágenes de Cassini a lo largo de las órbitas de las lunas de Saturno Jano, Epimeteo y Palene.

“Lo extraño es que estos supuestos arcos de anillo aún siguen sin detectarse en las imágenes de Cassini, mientras que los anillos en las órbitas de Jano, Epimeteo y Palene, que se cree que se formaron siguiendo el mismo proceso, son visibles”, dijo Roussos. “Esto significa que los granos de polvo que forman estas dos clases distintas de anillos tienen distintas características y tamaños. Sin embargo, la razón que hay tras esta diferencia es un misterio”.


Autor: Carolina Martinez
Fecha Original: 19 de febrero de 2008
Enlace Original

Comparte:
  • Print
  • Digg
  • StumbleUpon
  • del.icio.us
  • Facebook
  • Twitter
  • Google Bookmarks
  • Bitacoras.com
  • Identi.ca
  • LinkedIn
  • Meneame
  • Netvibes
  • Orkut
  • PDF
  • Reddit
  • Tumblr
  • Wikio

Like This Post? Share It

Comment (1)

  1. Es sorprendente, lo que nos queda por saber de nuestra propia casa.

    Un saludo.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos necesarios están marcados *