Vientos estelares colisionan en nuestro umbral cósmico

Imagen de la región alrededor de Eta Carinae, vista por Integral en el rango de rayos-X de alta energía. Crédito: ESA/ Integral (Leyder et al.)

Integral de la ESA ha realizado el primer descubrimiento inequívoco de rayos-x de alta energía procedente de una rara estrella masiva de nuestro umbral cósmico, Eta Carinae. Es uno de los lugares más violentos de la galaxia, produciendo vastos vientos de partículas eléctricamente cargadas colisionando a velocidades de miles de kilómetros por segundo.

El único objeto astronómico que emite rayos gamma y que es observable a simple vista, Eta Carinae es monstruosamente grande, tan grande que los astrónomos la llaman hipergigante. Contiene entre 100 y 150 veces la masa del Sol y brilla con más intensidad que cuatro millones de soles juntos. Los astrónomos sabe que no es una estrella sola, sino una binaria, con una segunda estrella masiva orbitando a la primera.

Se ha sospechado desde hace mucho tiempo que tales estrellas binarias masivas debería emitir rayos-X de alta energía, pero hasta ahora, se carecía de los instrumentos requeridos para tales observaciones. Recientemente, Integral ha demostrado de forma concluyente que Eta Carinae emite rayos-X de alta energía, más o menos de acuerdo con las predicciones teóricas.

“La intensidad de los rayos-X es un poco menor de lo esperado, pero dado que esta es la primera observación concluyente, podemos decir que está bien”, dice Jean-Christophe Leyder del Instituto de Astrofísica y Geofísica de la Universidad de Lieja en Bélgica.

Los rayos-X de alta energía proceden de una vasta onda de choque, formada y mantenida entre dos estrellas masivas. La onda de choque se produce cuando colisionan los vientos de dos estrellas, creando un sistema que los astrónomos conocen como binaria de vientos en colisión. Las estrellas masivas están arrojando constantemente partículas que son “lanzadas” al espacio por el efecto de la luz y otras radiaciones emitidas por la estrella.

Esta luz estelar es tan feroz que los vientos de la estrella pueden alcanzar velocidades de 1500–2000 km/s. Con dos estrellas masivas tan cercanas, como son las del sistema Eta Carinae, los vientos colisionan y forman terroríficas ondas de choque donde las temperaturas alcanzan varios miles de millones de grados Kelvin. “Es un entorno muy hostil”, dice Leyder.

Las partículas eléctricamente cargadas llamadas electrones quedan atrapadas en el entorno magnético de las ondas de choque, rebotando de un lado a otro y acelerando a enormes energías. Cuando finalmente estallan fueran de la onda de choque, colisionan fotones de baja frecuencias y les dan más energía, creando la emisión que Integral ha visto.

Comprender esta emisión es importante debido a que los astrónomos piensan que está detrás de varios fenómenos del universo. Los vientos estelares tienen profundas implicaciones en la evolución de las estrellas, la evolución química del universo y como una fuente de energía en la galaxia.

Las estrellas masivas son raras, por lo que este sistema binario es incluso más raro. “En nuestra galaxia, hay probablemente entre 30 y 50 binarias con vientos en colisión que muestran una señal clara de colisión entre vientos”, dice Leyder. Hace un año el XMM-Newton de la ESA vio rayos-X procedentes de la binaria de vientos en colisión HD 5980, situada en una galaxia vecina la Pequeña Nube de Magallanes.

Integral cubre un rango distinto de rayos-x de alta energía de los que cubre XMM-Newton. Esta es la razón por la que fue capaz de detectar los rayos-X más energéticos emitidos por Eta Carinae. Basándose en las observaciones, los científicos han aprendido que el sistema Eta Carinae pierde una masa terrestre por día, lo cual es unas 140 veces mayor que el ratio de pérdida en HD 5980.

Tener una rara estrella binaria masiva como es Eta Carinae virtualmente en nuestro umbral cósmico a 8000 años luz, lo bastante cerca para que pueda observarse en detalle, es un golpe de fortuna. Ahora que saben lo que tienen que buscar, los astrónomos continuarán buscando otros ejemplos de estrellas con vientos en colisión que emitan rayos-X de alta energía en zonas más lejanas.


Fecha Original: 20 de febrero de 2008
Enlace Original

Comparte:
  • Print
  • Digg
  • StumbleUpon
  • del.icio.us
  • Facebook
  • Twitter
  • Google Bookmarks
  • Bitacoras.com
  • Identi.ca
  • LinkedIn
  • Meneame
  • Netvibes
  • Orkut
  • PDF
  • Reddit
  • Tumblr
  • Wikio

Like This Post? Share It

Comments (2)

  1. [...] La ESA descubre rayos-x de alta energía procedentes de Eta Carinae, situada en nuestro umbral cósm…www.cienciakanija.com/2008/02/21/vientos-estelares-colisiona… por Yoghurtu-Nghe hace pocos segundos [...]

  2. [...] | Ciencia kanija Articulos RelacionadosWesterlund 2: Una vista estelarLas lentas dunas de MarteSimulan la vida y [...]

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos necesarios están marcados *