Astrónomos descubren las mayores estructuras de materia oscura extendiéndose 270 millones de años luz

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Un astrónomo de la Universidad de British Columbia junto a un equipo internacional ha descubierto las mayores estructuras de materia oscura jamás vistas. Con 270 millones de años luz de diámetro, estas estructuras de materia oscura cruzan el cielo nocturno, abarcando un área que es ocho veces mayor que la luna llena.

“Los resultados son un gran avance dado que la presencia de una red cósmica de materia oscura que se extiende a lo largo de tan enormes distancias nunca se había observado antes”, dice Ludovic Van Waerbeke, profesos asistente en el Departamento de Física y Astronomía.

Para observar las estructuras ocultas, el equipo de científicos franco-canadienses “radiografió” la materia oscura, una red invisible que forma más del 80 por ciento de la masa del universo.

El equipo usó una técnica desarrollada recientemente conocida como “lente gravitatoria débil”, que es similar a tomar una radiografía del cuerpo para revelar el esqueleto subyacente. El estudio se basó en datos recopilados por la mayor cámara digital del mundo.

“Este nuevo conocimiento es crucial para comprender la historia y evolución del cosmos”, dice Van Waerbeke. “Tal herramienta nos servirá también para iluminar algo más la naturaleza de la materia oscura”.

Los astrónomos observaron cómo la luz de las galaxias distantes se curvaban y distorsionaban por la acción de las redes de materia oscura conforme viajaba hacia la Tierra. Entonces cartografiaron las estructuras de materia oscura midiendo las distorsiones vistas en los patrones de luz de las galaxias.

El estudio implicó a 19 investigadores de 11 instituciones y fue liderado por la UBC, el Instituto de Astrofísica de París, la Universidad Pierre y Marie Curie (UPMC) y la Universidad de Victoria. Van Waerbeke y sus coautores publicarán sus conclusiones en un próximo ejemplar de la revista Astronomy and Astrophysics. Puede verse el artículo en: arxiv.org/abs/0712.0884.

El equipo pasó varios años desarrollando la herramienta de lente gravitatoria, que es uno de los principales logros del Telescopio de Canadá-Francia-Hawai (CFHT).

El Telescopio de Canadá-Francia-Hawai (CFHT) es una organización sin ánimo de lucro que gestiona el telescopio de 3,6 metros en la cumbre del Mauna Kea, un volcán hawaiano extinguido que se eleva a 4200 metros sobre el Océano Pacífico.

La técnica de lente gravitatoria también desempeñó un papel crucial en otro reciente estudio de la UBC: la astrofísico de la UBC Catherine Heymans y Van Waerbeke produjeron conjuntamente con un equipo internacional el mapa de mayor resolución hasta la fecha de la materia oscura.


Autor: Lorraine Chan
Fecha Original: 21 de febrero de 2008
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