La luz y oscuridad de Venus

La luz y oscuridad de Venus

Venus Express ha revelado un planeta extraordinariamente cambiante y con un clima a escala extremadamente grande. Brillantes neblinas aparecen en cuestión de días, llegando desde el polo sur a bajas latitudes del norte desapareciendo igual de rápidamente. Tal “clima global”, al contrario que en la Tierra, ha dado a los científicos un nuevo misterio a resolver.

El mundo cubierto de nubes que es Venus no es sino un mundo falto de características, un globo incambiable en las longitudes de ondas visibles de la luz. Si cambias al ultravioleta se revela una naturaleza verdaderamente dinámica. El tránsito de marcas oscuras y brillantes surcan el planeta, indicando las regiones donde la radiación solar ultravioleta se absorbe o refleja, respectivamente.

Venus Express observa el comportamiento de la atmósfera del planeta con su Cámara de Monitorización de Venus (VMC). Ha visto algunas cosas sorprendentes. En julio de 2007, VMC captó una serie de imágenes mostrando el desarrollo de las brumas brillantes del sur. En cuestión de días, el velo a gran altura brillaba y se apagaba continuamente, moviéndose hacia latitudes ecuatoriales y de nuevo de vuelta al polo.

Tal clima global sugiere unos rápidos procesos dinámicos, químicos y microfísicos que trabajan en todo el planeta. Durante estos episodios, el brillo de las latitudes polares del sur se incrementan en un tercio y caen igual de rápidamente, conforme se coagulan las partículas de ácido sulfúrico.

“Esta bruma brillante está hecha de ácido sulfúrico”, dice Dmitri Titov, co-investigador del VMC y coordinador científico de Venus Express en el Instituto Max Planck de Investigación del Sistema Solar en Alemania. Tal composición sugiere al equipo de VMC la existencia de un proceso de formación.

A una altitud de 70 km e inferior, la atmósfera de Venus rica en dióxido de carbono contiene pequeñas cantidades de vapor de agua y dióxido de azufre gaseoso. Éstas normalmente están enterradas bajo la capa de nubes que bloquea nuestra visión de la superficie en las longitudes de onda visibles.

Sin embargo, si algún proceso atmosférico elevara estas moléculas por encima de las nubes, quedarían expuestas a la radiación ultravioleta. Esto rompería las moléculas, haciéndolas altamente reactivas. Los fragmentos se encuentran y reaccionan entre sí rápidamente para formar partículas de ácido sulfúrico, creando la bruma.

“El proceso es algo similar a lo que sucede con la polución de las ciudades”, dice Titov. Con aproximadamente 600 órbitas completadas, el equipo de VMC ahora planea buscar patrones de repetición de comportamiento en el aumento y disminución de la capa de niebla.

¿Qué causa que el vapor de agua y el dióxido de azufre broten inicialmente? El equipo aún no lo sabe. Titov dice que es probablemente un proceso dinámico en la atmósfera del planeta. Tampoco se ha descartado por completo la influencia de la actividad solar en la formación de la neblina.

Cuando el equipo haya resuelto qué causa la bruma y su vigorosa dinámica, aún quedará otro problema por resolver. Las oscuras marcas de esas imágenes son uno de los mayores misterios que quedan sobre la atmósfera de Venus. Están causados por alguna especie química, absorbiendo la radiación ultravioleta solar. No obstante, por ahora, los científicos no han logrado identificar el compuesto químico. Ahora que pueden ver estas manchas oscuras rápidamente con el VMC, el equipo espera usar otro instrumentos de Venus Express, VIRTIS, para descubrir la composición química exacta de estas regiones.


Fecha Original: 21 de febrero de 2008
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