Archivos del mes: marzo 2008

La radiación espacial demasiado letal para una misión a Marte

Los peligrosos niveles de radiación espacial podrían impedir a los astronautas una misión a Marte y limitar una actividad prolongada en la Luna, advierten los expertos.

Sin embargo, una mayor investigación podría revelar formas de manejar los riesgos de la radiación sobre las misiones espaciales.

El escudo magnético de la Tierra protege a la humanidad de la radiación del espacio que puede dañar o matar células. Una vez más allá de este escudo la gente se vuelve mucho más vulnerable.
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Avanzando en el estudio de la antimateria

Esquema básico de un átomo de antihidrógeno

“Ahora mismo, la mayor parte de los físicos dirían que el hidrógeno y el anti-hidrógeno tienen las mismas propiedades”, dijo Gerald Gabrielse a Physorg.com, “Lo que es irresistible es que tenemos la oportunidad de – potencialmente – buscar diminutas diferencias”.

Gabrielse, profesor en la Universidad de Harvard, es el líder de la Colaboración ATRAP. Dicha colaboración consta de un grupo internacional que incluye a otros investigadores de Harvard así como del Forschungszentrum Jülich y la Universidad Johannes Gutenberg en Alemania, la Universidad de York en Toronto.

ATRAP trabaja con átomos muy fríos, y ha estado trabajando en estudios sobre antimateria. Recientemente, la Colaboración ATRAP demostró que es posible crear anti-hidrógeno de tal forma que pueda atraparse en ciertos campos magnéticos. Su trabajo se publicó en Physical Review Letters: “Antihydrogen Production within a Penning-Ioffe Trap (Producción de anti-hidrógeno en el interior de una trampa de Penning-Ioffe)”.
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¿Nuestro universo está gobernado por la inteligencia artificial?

La ciencia-ficción está llena de especies alienígenas inusuales. Pero aparte de robots ocasionales, la vida biológica es la que manda. Pero el científico de la NASA, el Dr. Steven Dick, ve un universo futuro que ha evolucionado de la antigua biología. Donde todo es inteligencia artificial. Considera la posibilidad de un universo postbiológico.

¿Existe vida inteligente más allá de la Tierra? Es posiblemente la pregunta más profunda y retadora que los humanos jamás hayan realizado. Las consecuencias del descubrimiento de vida inteligente sacudiría cada aspecto de nuestra sociedad humana, y encontrarnos de verdad con otras especias sería incluso más retador.
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Pistas sobre el retardo de la vida en la Tierra

Científicos de todo el mundo han reconstruido los cambios en la química del antiguo océano de la Tierra durante un amplio barrio de tiempo geológico, desde aproximadamente 2,5 a 0,5 mil millones de años. Han descubierto que una deficiencia de oxígeno y el metal pesado molibdeno en las profundidades del antiguo océano pueden haber retardado la evolución de la vida animal en la Tierra casi 2000 millones de años.

Las conclusiones, que aparecen en el ejemplar del 27 de marzo de la revista Nature, no fue una sorpresa para Ariel Anbar, uno de los autores del estudio y profesor asociado de la Universidad Estatal de Arizona con cargos en el Departamento de Química y Bioquímica y la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio en la Universidad de Artes Liberales y Ciencias. El estudio fue liderado por Clint Scott, estudiante graduado en la Universidad de California en Riverside. Scott trabaja con Timothy Lyons, profesor de biogeoquímica en la UCR quien es un colaborador desde hace mucho tiempo de Anbar y también autor del artículo.
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Vuelos conmemorativos a la Luna

Enterradores espaciales han revelado planes para enviar cenizas humanas a la Luna – con la ayuda de compañías de cohetes privadas, una de ellas con base en la Isla de Man en la costa de Inglaterra.

Los primeros vuelos portando restos cremados están previstos para su despegue el próximo año a un coste de casi 10 000 dólares por gramo de cada ceniza de astronauta.

Los vuelos conmemorativos están siendo organizados por la compañía estadounidense Celestis que ya ha puesto cenizas humanas en órbita alrededor de la Tierra.
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Fusionar hombre y máquina para alcanzar las estrellas

Robots y humanos siempre se han visto terminando como enemigos, ya sea luchando por trozos del presupuesto de la NASA o literalmente combatiendo en las historias de ciencia-ficción como “Matrix” y “Battlestar Galactica”.

Ahora un antiguo historiador de la NASA y profesor de la Universidad Americana sugiere que el futuro de la exploración espacial podría perfectamente depender de una fusión de metal y carne.

En su nuevo libro “Robots in Space (Robots en el espacio)” (2008, The Johns Hopkins University Press) revisa las visiones competitivas de exploración espacial robótica contra humana, y concluye que no se llegará mucho más allá del Sistema Solar sin una u otra.
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Una perspectiva de la vida en Encelado: Un mundo de posibilidades

El agua caliente cargada de minerales sube como un humo negro en las fumarolas hidrotermales del lecho oceánico. La vida florece incluso en este hostil entorno. Crédito de la imagen: A.L. Lane, NASA/JPL

¿Podría existir vida microbiana en el interior de Encelado, donde no llega la luz del Sol, la fotosíntesis en imposible y no hay oxígeno disponible? Para responder a este pregunta, nos tenemos más que mirar a nuestro propio planeta para encontrar ejemplos de tipos de ecosistemas exóticos que podrían hacer posible la vida en nuestro la luna géiser de Saturno. La respuesta parece ser sí, podría ser posible. Es este tentador potencial el que nos lleva de vuelta a Encelado para un mayor estudio.

En los últimos años, se han encontrado formas de vida en la Tierra que medran en lugares donde el Sol no brilla y el oxígeno no está presente debido a que la fotosíntesis no tiene lugar. Se han descubierto microbios que sobreviven de la energía de las interacciones químicas entre los distintos tipos de minerales, y otros que viven de la energía del decaimiento radiactivo de las rocas. Los ecosistemas son completamente independientes del oxígeno o del material orgánicos producido por la fotosíntesis en la superficie de la Tierra. Estos extraordinarios ecosistemas microbianos son modelos para la vida que podrían presentarse hoy en Encelado.
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13 730 millones de años – La medida más precisa de la edad del universo

Concepción artística de WMAP

La Sonda de Anisotropía de Microondas Wilkinson de la NASA (WMAP) ha tomado la mejor medida de la edad del universo hasta la fecha. De acuerdo con unas observaciones de alta precisión de la radiación de microondas observadas en todo el cosmos, los científicos de WMAP han estimado mejor ahora la edad del universo en 13 730 millones de años, más o menos 120 millones de años (eso es un margen de error del 0,87%… no está nada mal…).

La misión WMAP se envió al segundo punto de Lagrange Sol-Tierra (L2), situado aproximadamente a 1,5 millones de km de la superficie de la Tierra en el lado oscuro (es decir, WMAP está constantemente en la sombra del Sol) en 2001. La razón para esta localización es la naturaleza de la estabilidad gravitatoria de la región y la carencia de interferencias electromagnéticas procedentes del Sol. Observando continuamente el espacio, WMAP escanea el cosmos con su receptor de microondas ultrasensible, cartografiando cualquier pequeña variación en la “temperatura” de fondo (anisotropía) del universo. Puede detectar radiación de microondas en el rango de longitudes de onda de 3,3-13,6 mm (con una frecuencia correspondiente de 90-22 GHz). Las regiones cálidas y frías del espacio están por tanto cartografiadas, incluyendo la polaridad de la radiación.
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Nueva molécula orgánica detectada en el espacio

Amino acetonitrilo

Científicos detectan amino acetonitrilo cerca del centro de nuestra Vía Láctea.

Los investigadores del Instituto Max Planck de Radio Astronomía (MPIfR) en Bonn han detectado por primera vez una molécula estrechamente relacionada con un aminoácido: el amino acetonitrilo. La molécula orgánica se encontró con un radiotelescopio de 30 metros en España y dos radio interferómetros en Francia y Australia en el “Patría (Heimat) de Moléculas Grandes”, una gigantesca nube de gas cerca del centro galáctico de la constelación de Sagitario (Astronomy & Astrophysics).

La “Patria de Moléculas” es una acumulación de gas caliente muy densa dentro de la región de formación estelar de Sagittarius B2. En esta fuente de sólo 0,3 años luz de diámetros, que está calentada por una estrella recientemente formada incrustada profundamente, se han encontrado la mayor parte de las moléculas interestelares conocidas hasta la fecha, incluyendo las más complejas como el alcohol etílico, formaldehído, ácido fórmico, ácido acético, glicol aldehído(azúcar básico), y etileno glicol.
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Sociología alienígena

De acuerdo con Hollywood, la Tierra es seguramente uno de los “lugares que no puedes dejar de visitar antes de morir” de la galaxia. Los alienígenas del cine vienen lo bastante a menudo como para que el Departamento de estado piense en colocar un control de pasaportes.

Por supuesto, esto es ficción. Pero en los últimos cientos de años, el Homo sapiens ha estado lanzando extravagantes pistas al espacio que podrían alertar a extraterrestres técnicamente avanzados de nuestra presencia. El radar y la televisión, extraños compuestos químicos en la atmósfera, e incluso alguna nave ocasional enviada más allá de la heliopausa son todos los mensajes en botellas que posiblemente podrían llegar a las costas de planetas ETs.
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