La radiación espacial demasiado letal para una misión a Marte

Los peligrosos niveles de radiación espacial podrían impedir a los astronautas una misión a Marte y limitar una actividad prolongada en la Luna, advierten los expertos.

Sin embargo, una mayor investigación podría revelar formas de manejar los riesgos de la radiación sobre las misiones espaciales.

El escudo magnético de la Tierra protege a la humanidad de la radiación del espacio que puede dañar o matar células. Una vez más allá de este escudo la gente se vuelve mucho más vulnerable.

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Avanzando en el estudio de la antimateria

Esquema básico de un átomo de antihidrógeno

“Ahora mismo, la mayor parte de los físicos dirían que el hidrógeno y el anti-hidrógeno tienen las mismas propiedades”, dijo Gerald Gabrielse a Physorg.com, “Lo que es irresistible es que tenemos la oportunidad de – potencialmente – buscar diminutas diferencias”.

Gabrielse, profesor en la Universidad de Harvard, es el líder de la Colaboración ATRAP. Dicha colaboración consta de un grupo internacional que incluye a otros investigadores de Harvard así como del Forschungszentrum Jülich y la Universidad Johannes Gutenberg en Alemania, la Universidad de York en Toronto.

ATRAP trabaja con átomos muy fríos, y ha estado trabajando en estudios sobre antimateria. Recientemente, la Colaboración ATRAP demostró que es posible crear anti-hidrógeno de tal forma que pueda atraparse en ciertos campos magnéticos. Su trabajo se publicó en Physical Review Letters: “Antihydrogen Production within a Penning-Ioffe Trap (Producción de anti-hidrógeno en el interior de una trampa de Penning-Ioffe)”.

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¿Nuestro universo está gobernado por la inteligencia artificial?

La ciencia-ficción está llena de especies alienígenas inusuales. Pero aparte de robots ocasionales, la vida biológica es la que manda. Pero el científico de la NASA, el Dr. Steven Dick, ve un universo futuro que ha evolucionado de la antigua biología. Donde todo es inteligencia artificial. Considera la posibilidad de un universo postbiológico.

¿Existe vida inteligente más allá de la Tierra? Es posiblemente la pregunta más profunda y retadora que los humanos jamás hayan realizado. Las consecuencias del descubrimiento de vida inteligente sacudiría cada aspecto de nuestra sociedad humana, y encontrarnos de verdad con otras especias sería incluso más retador.

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Pistas sobre el retardo de la vida en la Tierra

Científicos de todo el mundo han reconstruido los cambios en la química del antiguo océano de la Tierra durante un amplio barrio de tiempo geológico, desde aproximadamente 2,5 a 0,5 mil millones de años. Han descubierto que una deficiencia de oxígeno y el metal pesado molibdeno en las profundidades del antiguo océano pueden haber retardado la evolución de la vida animal en la Tierra casi 2000 millones de años.

Las conclusiones, que aparecen en el ejemplar del 27 de marzo de la revista Nature, no fue una sorpresa para Ariel Anbar, uno de los autores del estudio y profesor asociado de la Universidad Estatal de Arizona con cargos en el Departamento de Química y Bioquímica y la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio en la Universidad de Artes Liberales y Ciencias. El estudio fue liderado por Clint Scott, estudiante graduado en la Universidad de California en Riverside. Scott trabaja con Timothy Lyons, profesor de biogeoquímica en la UCR quien es un colaborador desde hace mucho tiempo de Anbar y también autor del artículo.

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Vuelos conmemorativos a la Luna

Enterradores espaciales han revelado planes para enviar cenizas humanas a la Luna – con la ayuda de compañías de cohetes privadas, una de ellas con base en la Isla de Man en la costa de Inglaterra.

Los primeros vuelos portando restos cremados están previstos para su despegue el próximo año a un coste de casi 10 000 dólares por gramo de cada ceniza de astronauta.

Los vuelos conmemorativos están siendo organizados por la compañía estadounidense Celestis que ya ha puesto cenizas humanas en órbita alrededor de la Tierra.

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Fusionar hombre y máquina para alcanzar las estrellas

Robots y humanos siempre se han visto terminando como enemigos, ya sea luchando por trozos del presupuesto de la NASA o literalmente combatiendo en las historias de ciencia-ficción como “Matrix” y “Battlestar Galactica”.

Ahora un antiguo historiador de la NASA y profesor de la Universidad Americana sugiere que el futuro de la exploración espacial podría perfectamente depender de una fusión de metal y carne.

En su nuevo libro “Robots in Space (Robots en el espacio)” (2008, The Johns Hopkins University Press) revisa las visiones competitivas de exploración espacial robótica contra humana, y concluye que no se llegará mucho más allá del Sistema Solar sin una u otra.

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Una perspectiva de la vida en Encelado: Un mundo de posibilidades

El agua caliente cargada de minerales sube como un humo negro en las fumarolas hidrotermales del lecho oceánico. La vida florece incluso en este hostil entorno. Crédito de la imagen: A.L. Lane, NASA/JPL

¿Podría existir vida microbiana en el interior de Encelado, donde no llega la luz del Sol, la fotosíntesis en imposible y no hay oxígeno disponible? Para responder a este pregunta, nos tenemos más que mirar a nuestro propio planeta para encontrar ejemplos de tipos de ecosistemas exóticos que podrían hacer posible la vida en nuestro la luna géiser de Saturno. La respuesta parece ser sí, podría ser posible. Es este tentador potencial el que nos lleva de vuelta a Encelado para un mayor estudio.

En los últimos años, se han encontrado formas de vida en la Tierra que medran en lugares donde el Sol no brilla y el oxígeno no está presente debido a que la fotosíntesis no tiene lugar. Se han descubierto microbios que sobreviven de la energía de las interacciones químicas entre los distintos tipos de minerales, y otros que viven de la energía del decaimiento radiactivo de las rocas. Los ecosistemas son completamente independientes del oxígeno o del material orgánicos producido por la fotosíntesis en la superficie de la Tierra. Estos extraordinarios ecosistemas microbianos son modelos para la vida que podrían presentarse hoy en Encelado.

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13 730 millones de años – La medida más precisa de la edad del universo

Concepción artística de WMAP

La Sonda de Anisotropía de Microondas Wilkinson de la NASA (WMAP) ha tomado la mejor medida de la edad del universo hasta la fecha. De acuerdo con unas observaciones de alta precisión de la radiación de microondas observadas en todo el cosmos, los científicos de WMAP han estimado mejor ahora la edad del universo en 13 730 millones de años, más o menos 120 millones de años (eso es un margen de error del 0,87%… no está nada mal…).

La misión WMAP se envió al segundo punto de Lagrange Sol-Tierra (L2), situado aproximadamente a 1,5 millones de km de la superficie de la Tierra en el lado oscuro (es decir, WMAP está constantemente en la sombra del Sol) en 2001. La razón para esta localización es la naturaleza de la estabilidad gravitatoria de la región y la carencia de interferencias electromagnéticas procedentes del Sol. Observando continuamente el espacio, WMAP escanea el cosmos con su receptor de microondas ultrasensible, cartografiando cualquier pequeña variación en la “temperatura” de fondo (anisotropía) del universo. Puede detectar radiación de microondas en el rango de longitudes de onda de 3,3-13,6 mm (con una frecuencia correspondiente de 90-22 GHz). Las regiones cálidas y frías del espacio están por tanto cartografiadas, incluyendo la polaridad de la radiación.

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Nueva molécula orgánica detectada en el espacio

Amino acetonitrilo

Científicos detectan amino acetonitrilo cerca del centro de nuestra Vía Láctea.

Los investigadores del Instituto Max Planck de Radio Astronomía (MPIfR) en Bonn han detectado por primera vez una molécula estrechamente relacionada con un aminoácido: el amino acetonitrilo. La molécula orgánica se encontró con un radiotelescopio de 30 metros en España y dos radio interferómetros en Francia y Australia en el “Patría (Heimat) de Moléculas Grandes”, una gigantesca nube de gas cerca del centro galáctico de la constelación de Sagitario (Astronomy & Astrophysics).

La “Patria de Moléculas” es una acumulación de gas caliente muy densa dentro de la región de formación estelar de Sagittarius B2. En esta fuente de sólo 0,3 años luz de diámetros, que está calentada por una estrella recientemente formada incrustada profundamente, se han encontrado la mayor parte de las moléculas interestelares conocidas hasta la fecha, incluyendo las más complejas como el alcohol etílico, formaldehído, ácido fórmico, ácido acético, glicol aldehído(azúcar básico), y etileno glicol.

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Sociología alienígena

De acuerdo con Hollywood, la Tierra es seguramente uno de los “lugares que no puedes dejar de visitar antes de morir” de la galaxia. Los alienígenas del cine vienen lo bastante a menudo como para que el Departamento de estado piense en colocar un control de pasaportes.

Por supuesto, esto es ficción. Pero en los últimos cientos de años, el Homo sapiens ha estado lanzando extravagantes pistas al espacio que podrían alertar a extraterrestres técnicamente avanzados de nuestra presencia. El radar y la televisión, extraños compuestos químicos en la atmósfera, e incluso alguna nave ocasional enviada más allá de la heliopausa son todos los mensajes en botellas que posiblemente podrían llegar a las costas de planetas ETs.

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Imagen que sugiere un planeta en construcción

Esta imagen coronográfica muestra el disco alrededor de la estrella AB Aurigae, con la región central ensombrecida para bloquear la luz de la estrella. La región sin polvo (ampliada) y los cúmulos más densos (mostrados en la ampliación cerca del final de las líneas blancas de guía) parecen indicar la formación de un pequeño cuerpo allí, de acuerdo con los científicos. Crédito: The Lyot Project.

Los astrónomos han penetrado en el útero de un disco estelar para captar una imagen de material cayendo en lo que podría ser un planeta en una etapa de formación inicial.

La nueva imagen muestra un vacío similar a una herradura en el disco alrededor de una joven estrella llamada AB Aurigae. En el vacío, un punto brillante apenas visible podría indicar un objeto en desarrollo que tiene actualmente entre 5 y 37 veces la masa de Júpiter.

“El déficit de material podría ser debido a un planeta en formación que absorbe material, fusionándose en un punto en la imagen y aclarando el material de los alrededores inmediatos”, dijo el Ben Oppenheimer, astrofísico en el Museo de Historia Natural en Nueva York. “Parece ser indicativo de la formación de un pequeño cuerpo, un planeta o una enana marrón”.

Una enana marrón está considerada como una estrella que no es lo suficientemente masiva para generar una fusión termonuclear que alimenta a las estrellas reales.

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Descubierto el fósil más antiguo de un ancestro humano en Europa

Interior de la mandíbula fósil. Crédito: EIA/Jordi Mestre

Una pequeña pieza de un hueso de mandíbula desenterrado en una cueva de España es el fósil conocido más antiguo de un ancestro humano en Europa y sugiere que la gente vivió en el continente mucho antes de lo que se creía previamente, dicen los científicos.

Los investigadores dicen que el fósil se encontró el año pasado en Atapuerca en el norte de España, junto con herramientas de piedra y huesos de animales, tiene unos 1,3 millones de años de antigüedad. Esto sería 500 000 años más viejo que los restos de un hallazgo de 1997 que generó el nombre de una nueva especie: Homo antecessor, u Hombre Pionero, posiblemente un ancestro común de los Neandertales y los humanos modernos.

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La típica dieta norteamericana es deficiente en ácidos grasos omega-3

Imagen de una molécula de ADH

Una nueva investigación del Instituto para la Investigación de los Niños y la Familia demuestra que la típica dieta norteamericana en la que se come mucha carne y no tanto pescado es deficiente en ácidos grasos omega-3 y esto podría suponer un riesgo para el desarrollo neurológico infantil. Los ácidos grasos omega-3 son grasas insaturadas halladas en algunos pescados tales como el salmón y el arenque y en pequeñas cantidades en los huevos y el pollo. Este descubrimiento es un paso importante adelante hacia el desarrollo de pautas de grasas en el desarrollo alimentario para mujeres embarazadas y las que están amamantando. Las recomendaciones alimenticias actuales desarrolladas desde la década de los 50 enfatizan en reducir el consumo de grasas saturadas para disminuir el riesgo de enfermedad cardiovascular.

El estudio se publicó en el ejemplar del 7 de marzo de 2008 de American Journal of Clinical Nutrition.

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El reflector cósmico revela galaxias “perdidas”

Millones de tenues galaxias están merodeando cerca del límite de nuestro universo, demasiado tenues para ser detectadas por la mayoría de telescopios – pero algunas descomunales explosiones cósmicas y los ojos infrarrojos supersensibles del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA están trayendo a la luz a muchas de estas galaxias apagadas.

Las tenues galaxias ditantes de este estudio eran más pequeñas y menos masivas que nuestra vecina galáctica M82, mostrada en esta imagen. Sin embargo, como M82, están pasando por un intenso periodo de formación estelar, y las explosiones de las muertes de estrellas masivas expulsan gas y metal fuera de la galaxia. El gas y los metales expulsados pueden verse como coloridas nubes que se extienden por encima y debajo del disco central de la galaxia. Crédito: NASA/JPL-Caltech/STScI/CXC/UofA/ESA/AURA/JHU

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Nueva teoría explica los misteriosos riscos de Mercurio

Una visión de na Cámara de Pequeño Angular de a nave MESSENGER el 16 de enero de 2008. Un científico cree que la roca del manto empuja la corteza de Mercurio para formar los lóbulos escarpados que se ven en esta imagen a lo largo de la superficie del planeta. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

La superficie de Mercurio no está sólo salpicada con cráteres de impacto, sino también arrugada con misteriosas cadenas de riscos.

Los científicos creen que los acantilados “lóbulos escarpados” — de aproximadamente 3,2 kilómetros de altura y cientos de kilómetros de largo – se crearon cuando la corteza de Mercurio fue agrupada alrededor de su menguante interior, algo similar a lo que sucede en un trozo de fruta deshidratada. Una nueva teoría, sin embargo, sugiere que placas en ascenso de roca caliente del manto crearon las crestas características del planeta, ayudando a crear los acantilados.

“Hay un alineamiento preferente de norte a sur para estas laderas”, dijo Scott King, geofísico planetario de la Universidad Tecnológica de Virginia a SPACE.com. “Si simplemente tienes una esfera menguante, entonces no hay razón para que estén alineados. Debería ser justamente aleatorio”.

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La NASA de marcha atrás sobre los fondos de los Róvers de Marte

Casi al mismo tiempo que la web recibía las noticias de que la NASA había recortado los fondos de los Róvers de Exploración de Marte (MER), la NASA daba marcha atrás y anulaba la carta enviada a los científicos de la misión MER. Aparentemente tanto Spirit como Opportunity pueden seguir explorando el paisaje de Marte como si nada hubiese pasado; de hecho los dos robots probablemente no se percatarán del drama que ha tenido lugar en la Tierra las últimas 24 horas. Al final ha sido una tormenta en un vaso de agua …

¿Pero qué es lo que les ha hecho cambiar? ¿Qué hay tras toda esta locura de presupuestos? Desafortunadamente, esta terrible experiencia destaca las presiones bajo las que se encuentran los fondos de las agencias espaciales, y es muy improbable que esto sea el final …

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Diminutas buckybolas aprietan el hidrógeno como el gigante Júpiter

Imagen por ordenador de una buckybola

Jaulas de carbono puede albergar volúmenes súper-densos de hidrógeno casi metálico.

El hidrógeno podría ser una fuente de energía limpia y abundante, pero es difícil de almacenar en grandes cantidades. En una nueva investigación, científicos de materiales de la Universidad de Rice han realizado un sorprendente descubrimiento sobre que diminutas cápsulas de carbono llamadas buckybolas son tan fuertes que pueden contener volúmenes de hidrógeno casi tan densos como los que hay en el centro de Júpiter.

La investigación aparece en la portada del ejemplar de marzo de 2008 de la revista de la Nano Letters de la Sociedad Química Americana.

“Basándonos en nuestro cálculos, parece que algunas buckybolas son capaces de contener volúmenes de hidrógeno tan densos que son casi metálicos”, dijo el líder de la investigación Boris Yakobson, profesor de ingeniería mecánica y ciencias de los materiales en Rice. “Parece que pueden contener aproximadamente el 8 por ciento de su peso en hidrógeno a temperatura ambiente, lo cual es considerablemente mejor que el objetivo federal del 6 por ciento”.

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La sorprendente historia de la contaminación ártica

Los primeros exploradores vieron una bruma de partículas a finales del siglo XIX.

Los científicos saben que la contaminación del aire de las ciudades de latitudes medias emigran hacia el ártico en y forman una fea neblina, pero un nuevo estudio de la Universidad de Utah encuentra sorprendentes pruebas de que los exploradores polares vieron el mismo fenómeno tan pronto como en 1870.

“La reacción de algunos colegas – cuando mencioné por primera vez que la gente había visto la bruma a finales del siglo XIX – fue que eso era una locura”, dijo Tim Garrett, profesor ayudante de meteorología y autor senior del estudio. “¿Quién habría pensado que el ártico podría estar tan contaminado en aquel entonces? Nuestra reacción instintiva es creer que el mundo era un lugar mucho más limpio hace 130 años”.

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El recorte de presupuesto podría apagar un rover marciano

Un modelo de los Róvers de Exploración de Marte atravesando una simulación del planeta rojo

La gente que opera los Róver de Exploración Marciana (MER) Spirit y Opportunity en el planeta rojo han recibido malas noticias.

Una directiva procedente de las Oficinas Centrales de la NASA insta a reducir un 40 por ciento el programa — aproximadamente 4 millones de dólares en los meses restantes del año fiscal 2008.

Todo esto viene de una parálisis financiera para uno de los róvers, ambos aún demasiado ocupados haciendo ciencia. Los costes de seguir operando los gemelos de Marte son e 20 millones de dólares al año. Han estado en el planeta rojo desde enero de 2004 y han sobrepasado en mucho su plan de misión de 90 días.

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Repetición de una potente explosión estelar

Los astrónomos han realizado la mejor determinación de la potencia de una explosión de supernova que fue visible desde la Tierra hace tiempo. Observando los remanentes de la supernova y un eco de luz del estallido inicial, han establecido la validez de un potente nuevo método para el estudio de supernovas.

Usando daros de l Observatorio de Rayos-X Chandra de la NASA, e Observatorio XMM-Newton de la ESA y el Observatorio Géminis, dos equipos de investigadores estudiaron los restos de la supernova y su eco de luz, situado en la Gran Nube de Magallanes (LMC), una pequeña galaxia a aproximadamente 160 000 años luz de la Tierra. Concluyen que la supernova tuvo lugar hace 400 años (en el marco temporal de la Tierra), y fue inusualmente brillante y energética.

Imágenes ópticas y en rayos-X de los restos de la supernova

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