Un par de meteoritos podrían ser restos de un planeta enano destruido

Dos rocas encontradas en la Antártica son pedazos de un planeta enano que fue destrozado en los inicios de la historia del Sistema Solar, según sugiere un estudio detallado. Otros restos del proto-mundo pueden estar flotando en el cinturón de asteroides, y podrían ser identificables por el espectro de la luz solar que reflejan.

En las primeras decenas de millones de años del Sistema Solar, las colisiones entre objetos rocosos y el decaimiento de isótopos radiactivos fundieron el interior de grandes objetos. Océanos de magma – tal vez de cientos de kilómetros de profundidad – corrían por la Luna, la Tierra y otros grandes cuerpos, permitiendo que el material denso se fijase en los centros en un proceso llamado diferenciación.

Los dos trozos de meteorito, conocidos como GRA 06128 y GRA 06129 por caer en el área de Graves Nunataks de la Antártica donde se encontraron juntos en 2006, muestran evidencias de tal diferenciación – lo cual sugiere que provienen de un cuerpo masivo.

Esto es debido a que los dos objetos están en su mayor parte hechos de un mineral llamado feldespato, el cual constituye entre un 75 y un 90 por ciento de su volumen.

El feldespato es incluso más abundante en algunas rocas lunares. Esto se piensa que es el resultado de cristales de feldespato solidificados a partir del océano inicial de magma en la Luna. Debido a que el feldespato es un mineral relativamente ligero, habría flotado hacia la zona superior del océano de magma, permitiéndole formar una capa relativamente concentrada del mineral.

La cantidad de feldespato en los dos fragmentos de meteoritos sugieren que son restos de un cuerpo muy grande que se diferenció de forma similar, de acuerdo con Allan Treiman del Instituto Lunar y Planetario de Houston en Texas, Estados Unidos, quien lideró el estudio de uno de los fragmentos.

Extraño nuevo mundo

Otros estudios del meteorito, incluyendo uno liderado por Richard Ash de la Universidad de Maryland en College Park, otro encabezado por Chip Shearer de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque, y un tercero dirigido por Ryan Zeigler de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri, todos en los Estados Unidos, concuerdan en que el cuerpo padre debe haber sido un objeto lo bastante masivo para haberse separado en capas.

Las concentraciones de feldespato sugieren que el cuerpo era posiblemente más pequeño de los 3500 kilómetros de diámetro de la Luna pero mayor que Vesta, el tercer asteroide más grande del Sistema Solar con 578 kilómetros de diámetro, dice Treiman. Esto es debido a que se piensa que proceden de Vesta contienen lava solidificada, pero no grandes concentraciones de feldespato, lo que sugiere que su gravedad no era lo bastante fuerte para formar una capa distintiva del mineral.

“Este es un trozo de un cuerpo del tamaño de un planeta enano que aparentemente dejó de existir”, dijo Treiman a New Scientist. “Aquí tenemos una muestra de un extraño mundo nuevo, una muestra que nunca antes habíamos visto”.

Edad antigua

Zeigler, no obstante, dice que los meteoritos recientemente estudiados comparten similitudes con una clase de meteoritos llamados braquinitas (brachinites), cuyo cuerpo padre parece haber sido lo bastante grande para fundirse parcialmente. “Creo que puede darse el caso de que el nuevo descubrimiento provenga del cuerpo padre de las braquinitas pero no creo que se pueda decir de forma definitiva aún”, dice.

La composición de los meteoritos ha llevado a los científicos a descartar la posibilidad de que sean trozos de la Luna, Marte, Venus o la Tierra.

Midiendo el decaimiento radiactivo de los elementos del meteorito, los científicos liderados por Richard Ash han demostrado que la roca debe haberse formado hace aproximadamente 4500 millones de años, cuando la Tierra y otros planetas estaban fusionándose.

Estudiar estos fragmentos de un objeto ahora desaparecido proporcionar una extraña ventana a los inicios del Sistema Solar, dice Treiman. En es época, una gran cantidad de objetos del tamaño de planetas enanos volaban por el Sistema Solar. Algunos habrían volado fuera del Sistema Solar por las interacciones gravitatorias con otros objetos, mientras que otros colisionaron par ayudar a construir los planetas que vemos actualmente en el Sistema Solar.

Fragmentos remanentes

“Estamos observando, tal vez, una parte de la historia del Sistema Solar cuando los planetas enanos estaban por todos sitios y los planetas terrestres estaban en formación”, dice Treiman.

Pero no se sabe con exactitud lo que sucedió con el objeto padre de GRA 06128 y GRA 06129. Si se destruyó en una colisión, debe haber fragmentos del mismo aún flotando por el Sistema Solar en forma de asteroides. Treiman dice que tales fragmentos podrían identificarse por su espectro de luz.

Algunos aspectos del meteorito, tal como la abundancia de sodio en algunos de sus minerales, apuntan a que el cuerpo padre podría haber contenido una gran cantidad de agua, de acuerdo con otro estudio del meteorito de Tomoko Arai del Instituto Nacional de Investigación Polar en Tokio, Japón.

La investigación de los cinco equipos se presentó el miércoles 12 de marzo en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria en Houston, Texas.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 13 de marzo de 2008
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Comments (5)

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  3. [...] época de la formación del Sistema Solar. Durante una fase anterior de su historia los meteoritos formaron parte de un “cuerpo padre” mayor, tal como un asteroide, el cual posteriormente se dispersó por los [...]

  4. omar

    tendras la página del planetario de houston?

  5. Hola Omar he encontrado esto: http://www.hmns.org/see_do/planetarium.asp?r=1

    Es el Museo de Historia Natural de Houston que tiene un planetario. No sé si es lo que buscabas.

    Un saludo

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