Los que verán los telescopios del mañana

Concepción artística del Telescopio Espacial James Webb

Telescopios de tamaño gigantesco como el Hubble, Spitzer y Chandra nos ofrecen vistas sin precedentes del cosmos, pero los astrónomos están ansiosos por poner herramientas más potentes en órbita alrededor de la Tierra.

Sin la ayuda extra, dijo Rachel Somerville, astrónomo en el Instituto Max Planck para Astronomía en Alemania, puede que sea imposible resolver algunos de los mayores misterios del universo.

“Necesitamos mejores observaciones para mejorar nuestros modelos”, dijo Somerville, apuntando a su investigación para comprender la formación de galaxias y los misteriosos quásares. “… Si pones a teóricos en una sala durante los próximos 15 años con el mayor supercomputador que puedas encontrar, nunca darán con una solución”.

La NASA espera que el Telescopio Espacial James Webb (JWST) se lance en 2013, y muchos científicos de todo el mundo están ya reflexionando sobre sus futuras observaciones de diminutos planetas extrasolares, esquivos agujeros negros y brazos galácticos distantes.

Somerville y otros astrónomos revelan sus esperanzas de observación del cielo — incluyendo los telescopios más allá del JWST — en la reciente conferencia Astrophysics 2020, patrocinada por la Universidad Johns Hopkins y que tuvo lugar en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore.

Detalles galácticos

El JWST presumirá de un espejo segmentado de casi 6,4 metros de diámetro, lo cual es siete veces más que el área de recolección de luz del Hubble. Somerville cree que la sensibilidad del observatorio infrarrojo será crucial para comprender la formación de galaxias.

“Si no tienes una resolución lo bastante alta, las galaxias que estás intentando observar se vuelven unas manchas borrosas”, dijo Somerville. Ver los brazos de las galaxias repletos de estrellas con gran detalle, por ejemplo, puede decirnos cómo evolucionaron algunas galaxias”.

Y cuanta mayor resolución, más atrás puede ver un telescopio en el tiempo, dado que la luz necesita millones o miles de millones de años para llegar a la Tierra.

Aunque Somerville dijo que el próximo “gran observatorio” de la NASA traerá unas visiones sin precedentes de los brazos galácticos, cree que el telescopio podría usarse para acelerar otros descubrimientos cósmicos.

Telescopios ayudantes

“El JWST tiene un gran espejo y es muy sensible, pero tiene un sensor de cámara del tamaño de un sello de correos. Puedes ver muy muy profundamente en el universo, pero sólo puedes ver esto en cada momento”, dijo a SPACE.com, dibujando el tamaño del sensor en el aire con sus manos.

“Eso lleva mucho tiempo. Si tienes un telescopio de un diámetro menor con una gran cantidad de sensores, puedes ver mucho más cielo de una vez”.

Explicó que tales telescopios de “campo amplio” no serían tan sensibles como el JWST, unos telescopios de sensibilidad tan alta podrían entrar para estudiar áreas interesantes en mayor detalle. “Estrechan el capo de juego y , finalmente, ahorran gran cantidad de tiempo”, dijo Somerville.

Este ahorro de tiempo debería ayudar a los astrónomos a encontrar objetos de interés más rápido y expandir con velocidad el conocimiento científico.

Más allá del JWST

Somerville, no obstante, no es la única con grandes ideas. Wes Traub, astrónomo y científico de proyecto para varias misiones de la NASA para búsqueda de planetas, querría ver planetas extrasolares con mayor detalle que nunca antes.

Traub y sus colegas imaginan tapar la cegadora luz de las distantes estrellas con gigantescos ocultadores, o “pantallas solares”, para observar planetas alrededor de estrellas con futuros telescopios espaciales.

“Hay muchísimos planetas por descubrir”, dijo Traub. Si la idea de la pantalla solar tiene éxito, explica, los astrónomos podrían bloquear el intenso resplandor de la estrella del planeta y medir con precisión la luz reflejada desde el planeta. En efecto, los astrónomos podrían buscar componentes asociados a la vida tales como agua, metano u oxígeno en el planeta.

“Si podemos fotografiar un planeta con sólo un píxel en un detector … podríamos caracterizar su superficie y buscar vida”, dijo. Si la NASA aprueba tal misión para la próxima década, el JWST puede ser el primer telescopio en tomar tales medidas.

Pero Traub dijo que le gustaría ver telescopios espaciales mayores observando planetas lejanos.

“Cuando vas hacia un telescopio mayor, ganas proporcionalmente esa capacidad y sensibilidad”, dijo, lo cual permite búsquedas y observaciones más rápidas de planetas extrasolares. “Sería maravilloso tener un telescopio de 16 metros de diámetro para hacer esto”.


Autor: Dave Mosher
Fecha Original: 21 de noviembre de 2007
Enlace Original

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