Depósitos de sal hallados en Marte sugieren vida antigua

Algunos lugares de Marte parecen tener cloruro sódico (azul) aumentando las posibilidades de vida antigua en Marte según los científicos

Por primera vez, imágenes de satélite revelan gruesos depósitos de sal marciana dispersos a lo largo de la superficie en el sur del planeta, lo cual, según afirma un científico planetario, podrían ser antiguos lugares de vida.

Los felpudos de cloruro sódico — el mismo mineral que encuentras en la mes de tu cocina — sirven como otra prueba más del pasado acuoso de Marte, y los investigadores piensan que las piscinas de salmuera que crearon podrían haber sido adecuadas para la vida.

“Si tratas de encontrar vida en Marte, cuantos más y más distintos sitios existan, mejores posibilidades hay de que uno tenga las condiciones adecuadas”, dijo Phil Christensen, geólogo planetario de la Universidad Estatal de Arizona. “Se necesita mucha agua para formar sal, por lo que este es otro lugar al que observar”.

Christensen, que fue coautor de un estudio que apareció en el ejemplar del 21 de marzo en la revista Science detallando las conclusiones, dijo que los depósitos de sal son un claro signo de la presencia pasada de agua, añadiendo que podrían ser el entorno más acogedor para la vida en Marte aún por descubrir.

Arriesgarse

Christensen dijo que los depósitos de sal probablemente se formaron a partir de piscinas de salmuera secas, lo cual no habría sido tan ácido como otros lugares de Marte donde se piensa que pudo haber agua, tales como arcillas o depósitos de minerales hidratados.

Lugares como estos, hallados por los Rovers de Exploración de Marte, muestran altos niveles de azufre, lo que significa que cualquier agua allí habría sido demasiado hostil para soportar vida.

“Ese no es el caso en los depósitos de sal, porque tienden a no ser ácidos”, dijo Christensen.

Añadió que algunos de los organismos más antiguos descubiertos en la Tierra se han encontrado encerrados en cristales de sal, y puede haber formas de vida marciana enterradas en las llanuras de entre 1 y 3 metros de espesor.

“La sal es un fantástico conservante, por lo que puede que no sólo la vida sino también compuestos orgánicos quedaran allí conservados”, dijo Christensen a SPACE.com. “Tenemos que enviar un rover a esos lugares. Espero que algún día exploraremos estos lugares salados sobre el terreno”.

Tesoro transparente

Christensen dijo que el camino para identificar los depósitos de sal, que se piensa que tienen más de 3500 millones de años, no fue fácil.

“LA sal resultó ser bastante difícil de detectar”, dijo Christensen, explicando que el análisis de la luz, o espectroscopia, del mineral, a menudo no ofrece unas firmas claras en los datos del satélite. “En realidad son muy transparentes, por lo que en general hay grandes dificultades para identificarlos”.

Usando el Sistema de Imagen por Emisión Térmica (THEMIS) del orbitador Mars Odyssey, el equipo de investigación encontró docenas de extraños lugares en un cinturón alrededor del ecuador marciano. Christensen dijo que necesitaron un par de años para darse cuenta de lo que eran exactamente.

“Una vez nos dimos cuenta de que estábamos mirando a través de un mineral transparente, se encendieron las bombillas en nuestras cabezas”, dijo. “Cuando miramos a sitios con imágenes visuales de satélite, a todo el mundo le parecieron llanuras de sales desecadas”.

¿Escepticismo salado?

Christensen dijo que un grupo de científicos planetarios probablemente sean escépticos sobre la conclusión de su equipo, pero apuntó que la mayoría debería estar de acuerdo.

“La espectroscopia de estos lugares salados es compleja, por lo que no esperamos que todo el mundo esté de acuerdo con nosotros”, dijo. “La sal hace cosas extrañas en los espectrógrafos, por lo que tenemos que hacer algo más que cantar y bailar para dar argumentos convincentes”.

En todo caso, Christensen dijo que los lugares que él y su equipo han apuntado merecen la pena un mayor estudio en futuras investigaciones, especialmente si otros lugares de antigua agua en Marte no tienen éxito en dar soporte a la vida.

“Siempre me ha preocupado que alguien diga que es el final de la historia para la ida en Marte si es que esto sucede”, dijo Christensen. “Creo que estos sitios de sal son realmente apasionantes. Pueden darnos la mejor opción hasta ahora de encontrar algo”.

NASA patrocinó el trabajo de Christensen y su equipo.


Autor: Dave Mosher
Fecha Original: 20 de marzo de 2008
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Comment (1)

  1. Anónimo

    no creo que haya vida en marte

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