Imagen que sugiere un planeta en construcción

Esta imagen coronográfica muestra el disco alrededor de la estrella AB Aurigae, con la región central ensombrecida para bloquear la luz de la estrella. La región sin polvo (ampliada) y los cúmulos más densos (mostrados en la ampliación cerca del final de las líneas blancas de guía) parecen indicar la formación de un pequeño cuerpo allí, de acuerdo con los científicos. Crédito: The Lyot Project.

Los astrónomos han penetrado en el útero de un disco estelar para captar una imagen de material cayendo en lo que podría ser un planeta en una etapa de formación inicial.

La nueva imagen muestra un vacío similar a una herradura en el disco alrededor de una joven estrella llamada AB Aurigae. En el vacío, un punto brillante apenas visible podría indicar un objeto en desarrollo que tiene actualmente entre 5 y 37 veces la masa de Júpiter.

“El déficit de material podría ser debido a un planeta en formación que absorbe material, fusionándose en un punto en la imagen y aclarando el material de los alrededores inmediatos”, dijo el Ben Oppenheimer, astrofísico en el Museo de Historia Natural en Nueva York. “Parece ser indicativo de la formación de un pequeño cuerpo, un planeta o una enana marrón”.

Una enana marrón está considerada como una estrella que no es lo suficientemente masiva para generar una fusión termonuclear que alimenta a las estrellas reales.

Hasta la fecha, ningún planeta extrasolar confirmado ha sido fotografiado o visto de forma directa, ya que nadie ha tenido éxito al bloquear de forma efectiva la luz procedente de la estrella madre que sobrepasa en débil brillo del planeta cercano.

Si este objeto es un planeta, la imagen no muestra el planeta en sí. Oppenheimer dijo que la imagen muestra lo que se piensa que es la acreción del polvo sobre el objeto.

“El problema principal es que las estrellas son cientos de millones o miles de millones de veces más brillantes que los planetas que las orbitan”, dijo Oppenheimer a SPACE.com. “Por lo que es resplandor de estas estrellas eliminar cualquier esperanza de ver realmente los planetas”.

El teórico de formación planetaria Alan Boss de la Institución Carnegie de Washington llamó al hallazgo “una situación intrigante”. Añadió: “Y dado que es un disco bastante masivo con grandes características en espiral, hay una buena opción de que algo esté formándose en él”. Basándose en la intensidad aparente del objeto junto con la distancia a la estrella primaria (aproximadamente 100 veces la distancia de la Tierra al Sol), Boss especula que el objeto más probablemente sea una enana marrón.

Oppenheimer y sus colegas bloquearon la mayor parte del brillo estelar adjuntando un coronógrafo que habían desarrollado para el telescopio de las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos en Maui, Hawai. También usaron filtros de polarización, los cuales muestran la luz dispersada por el disco.

Las observaciones, que se detallarán en el ejemplar de junio de Astrophysical Journal, podrían llenar un hueco en la comprensión de los astrónomos sobre la formación planetaria, quienes confían que ocurra en los discos de material alrededor de las estrellas jóvenes. Aunque la forma exacta en la que estos planetas gaseosos gigantes y enanas marrones se forman aún no se conoce, es posible que ambos objetos se desarrollen de la misma forma en el material que gira alrededor de una estrella recién nacida.

Boss habla de este hallazgo como “un gran paso adelante hacia intentar comprender cómo los planetas se forman y ser capaces de fotografiar planetas en formación así como planetas maduros”.

La estrella AB Aurigae es bastante joven, con una edad estimada entre 1 y 3 millones de años. Nuestro Sol, en comparación tiene 4600 millones de años, pero la mayor parte de la formación de planetas de nuestro Sistema Solar se piensa que tuvo lugar en los primeros cien millones de años aproximadamente.

Observaciones anteriores de estrellas ligeramente más antiguas que AB Aurigae indican que en algún punto durante la formación planetaria, el gas es eliminado de disco de polvo que rodea las estrellas. Cómo se sale el gas ha permanecido como un misterio. La situación en AB Aurigae podría representar una etapa intermedia en la cual algún mecanismo está limpiando el gas del disco central y deja principalmente polvo.

“La imagen generada habla directamente de la mayor cuestión sin resolver sobre la formación planetaria — cómo el grueso disco de gas evoluciona hacia una fina y polvorienta región con planetas”, dijo el Director del Programa de la Fundación Nacional de Ciencia Julian Christou.

La investigación fue patrocinada en parte por la Fundación Nacional de Ciencia, las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos, el Programa de Búsqueda de Planetas Terrestes de la NASA y donantes particulares.


Autor: Jeanna Bryner
Fecha Original: 26 de marzo de 2008
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