Archivos del mes: marzo 2008

Imagen que sugiere un planeta en construcción

Esta imagen coronográfica muestra el disco alrededor de la estrella AB Aurigae, con la región central ensombrecida para bloquear la luz de la estrella. La región sin polvo (ampliada) y los cúmulos más densos (mostrados en la ampliación cerca del final de las líneas blancas de guía) parecen indicar la formación de un pequeño cuerpo allí, de acuerdo con los científicos. Crédito: The Lyot Project.

Los astrónomos han penetrado en el útero de un disco estelar para captar una imagen de material cayendo en lo que podría ser un planeta en una etapa de formación inicial.

La nueva imagen muestra un vacío similar a una herradura en el disco alrededor de una joven estrella llamada AB Aurigae. En el vacío, un punto brillante apenas visible podría indicar un objeto en desarrollo que tiene actualmente entre 5 y 37 veces la masa de Júpiter.

“El déficit de material podría ser debido a un planeta en formación que absorbe material, fusionándose en un punto en la imagen y aclarando el material de los alrededores inmediatos”, dijo el Ben Oppenheimer, astrofísico en el Museo de Historia Natural en Nueva York. “Parece ser indicativo de la formación de un pequeño cuerpo, un planeta o una enana marrón”.

Una enana marrón está considerada como una estrella que no es lo suficientemente masiva para generar una fusión termonuclear que alimenta a las estrellas reales.
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Descubierto el fósil más antiguo de un ancestro humano en Europa

Interior de la mandíbula fósil. Crédito: EIA/Jordi Mestre

Una pequeña pieza de un hueso de mandíbula desenterrado en una cueva de España es el fósil conocido más antiguo de un ancestro humano en Europa y sugiere que la gente vivió en el continente mucho antes de lo que se creía previamente, dicen los científicos.

Los investigadores dicen que el fósil se encontró el año pasado en Atapuerca en el norte de España, junto con herramientas de piedra y huesos de animales, tiene unos 1,3 millones de años de antigüedad. Esto sería 500 000 años más viejo que los restos de un hallazgo de 1997 que generó el nombre de una nueva especie: Homo antecessor, u Hombre Pionero, posiblemente un ancestro común de los Neandertales y los humanos modernos.
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La típica dieta norteamericana es deficiente en ácidos grasos omega-3

Imagen de una molécula de ADH

Una nueva investigación del Instituto para la Investigación de los Niños y la Familia demuestra que la típica dieta norteamericana en la que se come mucha carne y no tanto pescado es deficiente en ácidos grasos omega-3 y esto podría suponer un riesgo para el desarrollo neurológico infantil. Los ácidos grasos omega-3 son grasas insaturadas halladas en algunos pescados tales como el salmón y el arenque y en pequeñas cantidades en los huevos y el pollo. Este descubrimiento es un paso importante adelante hacia el desarrollo de pautas de grasas en el desarrollo alimentario para mujeres embarazadas y las que están amamantando. Las recomendaciones alimenticias actuales desarrolladas desde la década de los 50 enfatizan en reducir el consumo de grasas saturadas para disminuir el riesgo de enfermedad cardiovascular.

El estudio se publicó en el ejemplar del 7 de marzo de 2008 de American Journal of Clinical Nutrition.
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El reflector cósmico revela galaxias “perdidas”

Millones de tenues galaxias están merodeando cerca del límite de nuestro universo, demasiado tenues para ser detectadas por la mayoría de telescopios – pero algunas descomunales explosiones cósmicas y los ojos infrarrojos supersensibles del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA están trayendo a la luz a muchas de estas galaxias apagadas.

Las tenues galaxias ditantes de este estudio eran más pequeñas y menos masivas que nuestra vecina galáctica M82, mostrada en esta imagen. Sin embargo, como M82, están pasando por un intenso periodo de formación estelar, y las explosiones de las muertes de estrellas masivas expulsan gas y metal fuera de la galaxia. El gas y los metales expulsados pueden verse como coloridas nubes que se extienden por encima y debajo del disco central de la galaxia. Crédito: NASA/JPL-Caltech/STScI/CXC/UofA/ESA/AURA/JHU

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Nueva teoría explica los misteriosos riscos de Mercurio

Una visión de na Cámara de Pequeño Angular de a nave MESSENGER el 16 de enero de 2008. Un científico cree que la roca del manto empuja la corteza de Mercurio para formar los lóbulos escarpados que se ven en esta imagen a lo largo de la superficie del planeta. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

La superficie de Mercurio no está sólo salpicada con cráteres de impacto, sino también arrugada con misteriosas cadenas de riscos.

Los científicos creen que los acantilados “lóbulos escarpados” — de aproximadamente 3,2 kilómetros de altura y cientos de kilómetros de largo – se crearon cuando la corteza de Mercurio fue agrupada alrededor de su menguante interior, algo similar a lo que sucede en un trozo de fruta deshidratada. Una nueva teoría, sin embargo, sugiere que placas en ascenso de roca caliente del manto crearon las crestas características del planeta, ayudando a crear los acantilados.

“Hay un alineamiento preferente de norte a sur para estas laderas”, dijo Scott King, geofísico planetario de la Universidad Tecnológica de Virginia a SPACE.com. “Si simplemente tienes una esfera menguante, entonces no hay razón para que estén alineados. Debería ser justamente aleatorio”.
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La NASA de marcha atrás sobre los fondos de los Róvers de Marte

Casi al mismo tiempo que la web recibía las noticias de que la NASA había recortado los fondos de los Róvers de Exploración de Marte (MER), la NASA daba marcha atrás y anulaba la carta enviada a los científicos de la misión MER. Aparentemente tanto Spirit como Opportunity pueden seguir explorando el paisaje de Marte como si nada hubiese pasado; de hecho los dos robots probablemente no se percatarán del drama que ha tenido lugar en la Tierra las últimas 24 horas. Al final ha sido una tormenta en un vaso de agua …

¿Pero qué es lo que les ha hecho cambiar? ¿Qué hay tras toda esta locura de presupuestos? Desafortunadamente, esta terrible experiencia destaca las presiones bajo las que se encuentran los fondos de las agencias espaciales, y es muy improbable que esto sea el final …
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Diminutas buckybolas aprietan el hidrógeno como el gigante Júpiter

Imagen por ordenador de una buckybola

Jaulas de carbono puede albergar volúmenes súper-densos de hidrógeno casi metálico.

El hidrógeno podría ser una fuente de energía limpia y abundante, pero es difícil de almacenar en grandes cantidades. En una nueva investigación, científicos de materiales de la Universidad de Rice han realizado un sorprendente descubrimiento sobre que diminutas cápsulas de carbono llamadas buckybolas son tan fuertes que pueden contener volúmenes de hidrógeno casi tan densos como los que hay en el centro de Júpiter.

La investigación aparece en la portada del ejemplar de marzo de 2008 de la revista de la Nano Letters de la Sociedad Química Americana.

“Basándonos en nuestro cálculos, parece que algunas buckybolas son capaces de contener volúmenes de hidrógeno tan densos que son casi metálicos”, dijo el líder de la investigación Boris Yakobson, profesor de ingeniería mecánica y ciencias de los materiales en Rice. “Parece que pueden contener aproximadamente el 8 por ciento de su peso en hidrógeno a temperatura ambiente, lo cual es considerablemente mejor que el objetivo federal del 6 por ciento”.
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La sorprendente historia de la contaminación ártica

Los primeros exploradores vieron una bruma de partículas a finales del siglo XIX.

Los científicos saben que la contaminación del aire de las ciudades de latitudes medias emigran hacia el ártico en y forman una fea neblina, pero un nuevo estudio de la Universidad de Utah encuentra sorprendentes pruebas de que los exploradores polares vieron el mismo fenómeno tan pronto como en 1870.

“La reacción de algunos colegas – cuando mencioné por primera vez que la gente había visto la bruma a finales del siglo XIX – fue que eso era una locura”, dijo Tim Garrett, profesor ayudante de meteorología y autor senior del estudio. “¿Quién habría pensado que el ártico podría estar tan contaminado en aquel entonces? Nuestra reacción instintiva es creer que el mundo era un lugar mucho más limpio hace 130 años”.
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El recorte de presupuesto podría apagar un rover marciano

Un modelo de los Róvers de Exploración de Marte atravesando una simulación del planeta rojo

La gente que opera los Róver de Exploración Marciana (MER) Spirit y Opportunity en el planeta rojo han recibido malas noticias.

Una directiva procedente de las Oficinas Centrales de la NASA insta a reducir un 40 por ciento el programa — aproximadamente 4 millones de dólares en los meses restantes del año fiscal 2008.

Todo esto viene de una parálisis financiera para uno de los róvers, ambos aún demasiado ocupados haciendo ciencia. Los costes de seguir operando los gemelos de Marte son e 20 millones de dólares al año. Han estado en el planeta rojo desde enero de 2004 y han sobrepasado en mucho su plan de misión de 90 días.
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Repetición de una potente explosión estelar

Los astrónomos han realizado la mejor determinación de la potencia de una explosión de supernova que fue visible desde la Tierra hace tiempo. Observando los remanentes de la supernova y un eco de luz del estallido inicial, han establecido la validez de un potente nuevo método para el estudio de supernovas.

Usando daros de l Observatorio de Rayos-X Chandra de la NASA, e Observatorio XMM-Newton de la ESA y el Observatorio Géminis, dos equipos de investigadores estudiaron los restos de la supernova y su eco de luz, situado en la Gran Nube de Magallanes (LMC), una pequeña galaxia a aproximadamente 160 000 años luz de la Tierra. Concluyen que la supernova tuvo lugar hace 400 años (en el marco temporal de la Tierra), y fue inusualmente brillante y energética.

Imágenes ópticas y en rayos-X de los restos de la supernova

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