¿Quieres buscar pruebas de vida de otro planeta? Busca celulosa

Microfibras de celulosa

Hasta hace poco, la prueba de material biológico más antigua de la Tierra provino de fragmentos de una antigua proteína encontrada en un fósil del dinosaurio Tyrannosaurus Rex, fechado en 68 millones de años de antigüedad. Pero los científicos de la Universidad de Carolina del Norte (UNC) han encontrado material biológico mucho más antiguo — microfibras de celulosa — que datan de aproximadamente de hace 250 millones de años. Estas muestras de celulosa se encontraron en prístinos depósitos de sal enterrados en la profundidad del desierto de Nuevo México. Este hallazgo viene justo después de que los investigadores encontrasen enormes depósitos de sal en Marte con el orbitador Odyssey, además de que el Róver de Exploración de Marte Spirit encontrase una mancha de terreno brillante que se cree que es rico en sal. Combinados, estos hallazgos pueden apuntar destinos para futuras misiones a Marte que busquen vida pasada en el Planeta Rojo.

“En la búsqueda de pruebas de vida en Marte, de bacterias o plantas superiores que existieran en Marte u otros planetas del Sistema Solar, buscar celulosa en depósitos de sal es probablemente una muy buena forma de proceder”, dijo Jack D. Griffith, Doctor en la UNC que encontró las microfibras de celulosa. “La celulosa parece ser altamente estable y más resistente a la radiación ionizante que el ADN. Y si es relativamente resistente a las condiciones adversas tales como las que se encuentran en el espacio, esto puede proporcionar la “prueba documental” perfecta para la búsqueda de vida en otros planetas”.

La celulosa es el componente estructural principal de la materia de las plantas y es muy duro y resistente. La celulosa es uno de los materiales biológicos más abundantes en la Tierra, con una generación estimada de plantas, algas y bacterias de 100 gigatoneladas cada año.

Las muestras de sal recuperadas por Griffith son de un repositorio subterráneo de residuos nucleares, aproximadamente a 600 metros bajo la superficie. Examinando el contenido de la sal fluida y los cristales de sal con un microscopio electrónico, Griffith y su equipo encontraron abundantes microfibras de celulosa que estaban “notablemente intactas”.

Las microfibras de celulosa eran de un tamaño de cinco nanómetros de diámetros, pero también estaban entrelazadas con otras fibras creando cuerdas y marañas. “La celulosa que aislamos de los antiguos depósitos de sal es muy parecida a la celulosa moderna: parece celulosa, se comporta como celulosa, se desmenuza en las mismas enzimas que la celulosa de hoy y está prácticamente intacta”, dijo Griffith.

Griffith dijo que el ADN también fue observado, pero en cantidades mucho menores que la celulosa.

Si la vida existió alguna vez en Marte es una de las mayores preguntas científicas que dirigen las investigaciones de Marte. Los científicos creen que los depósitos de sal se formaron en Marte hace aproximadamente entre 3500 y 3900 millones de años. “Por su naturaleza, los depósitos de sal apuntan a una gran cantidad de agua, la cual potencialmente pudo permanecer en piscinas conforme se evaporaba”, dijo Phil Christensen, investigador principal del Sistema de Cámara de Emisión Térmica de la nave Mars Odyssey. “Es crucial. Para la vida, todo se reduce a un hábitat que perdure algún tiempo”.

Si hubo tiempo suficiente para desarrollar vida en Marte es la gran cuestión que se espera que responda la misión Phoenix, la cual aterrizará pronto en la región polar de Marte el 25 de mayo de 2008 y la misión futura del Laboratorio Científico de Marte, prevista para su lanzamiento en 2009.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 31 de marzo de 2008
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Comments (3)

  1. [...] | Ciencia kanija Articulos RelacionadosSe debilita la posibilidad de la vida en MarteMarte “muy salado” [...]

  2. Posible vida no igual a la tierra, pero si VIDA… TITAN satelite de saturno…
    y quisas tambien Ganímedes, profetas y otros tios que no se conocen dicen que si la hay…

  3. [...] ¿Quieres buscar pruebas de vida de otro planeta? Busca celulosa [...]

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