Evolución galáctica en acción

Las flechas blancas apuntan a unas galaxias antiguas masivas encontradas por Hartley y su equipo a una distancia de 10 mil millones de años luz, descubiertas con la Investigación Ultra-Profunda UKIDSS. Este corte de la imagen representa un 1/150 de la investigación completa. (Crédito: UKIDSS UDS survey team).

Cuando los científicos observan galaxias lejanas, es como mirar hacia atrás en el tiempo debido a que su luz necesita mucho tiempo para llegar hasta nosotros. Recientemente, dos grupos de astrónomos fueron capaces de ver dos clases únicas de galaxias en el joven universo.

Un grupo observó galaxias que parecían viejas incluso cuando el universo era joven, lo que sugería que debían haber sido algunas de las primeras galaxias en formarse tras el nacimiento del universo. El otro grupo encontró galaxias que datan de uno de los mayores estallidos de formación estelar del universo.

El primer conjunto de galaxias parece haber alcanzado una etapa avanzada de la vida incluso cuando el universo estaba en su infancia.

“Ya están en un tipo de muerte”, dijo Will Hartley, estudiante de doctorado en la Universidad de Nottingham en el Reino Unido quien lideró el equipo que las descubrió. “Han finalizado en gran parte la formación de estrellas”.

Hartley discutirá sus hallazgos en la Reunión Nacional de Astronomía de la Sociedad Astronómica Real en Belfast.

Trabajo rápido

Las galaxias revelaron su antiguo e inactivo estado por su color rojizo, indicativo de estrellas viejas. Los astrónomos las vieron como eran 4000 millones de años tras en Big Bang.

“Es un misterio y un reto para nosotros explicar cómo formaron tan rápidamente sus estrellas estas galaxias de forma que ya eran galaxias muertas cuando las observamos”, dijo Hartley a SPACE.com.

Los científicos creen que los objetos deben haber estado entre las primeras galaxias nacidas en nuestro universo. Se habrían formado a partir de pequeños cúmulos de materia de mayor densidad en la dispersión casi equitativa de materia de esa época. Por tanto, fueron más masivas que la media de galaxias que se formaron anteriormente, por lo que probablemente siguen siendo algunas de las galaxias de mayor tamaño que quedan.

Otro grupo de científicos, liderado por Scott Chapman del Instituto de Astronomía en Cambridge, Reino Unido, descubrió galaxias que probablemente estaban pasado por tremendos estallidos de formación estelar.

“Aquí puede que hayamos descubierto una población de galaxias que está formando estrellas a un ritmo muy vigoroso, pero tal vez por un periodo muy corto de tiempo”, dijo Frank Bertoldi, astrónomo del Instituto Max-Planck para Radio Astronomía en Alemania que trabajó en el estudio.

Los científicos creen que estas galaxias forman estrellas a un índice más moderado la mayor parte del tiempo, pero pasan por extraños periodos de creación estelar extrema.

“Tal vez sólo el diez por ciento de sus vidas están en este estado de alta formación estelar”, dijo Bertoldi.

Colisiones a las que culpar

Los estallidos de extrema producción estelar están posiblemente disparados por colisiones con otras galaxias que remueven el gas de las galaxias. Las galaxias colisionaban más a menudo en esta etapa inicial porque el universo era más pequeño, por tanto estaban más apiñadas. Más recientemente, el universo se ha ido expandiendo, el espacio haciéndose más vacío y las colisiones menos frecuentes.

Los astrónomos vieron estas prolíficas galaxias como eran 3000 millones de años tras el Big Bang, ofreciendo una visión de las primeras épocas de formación estelar del universo.

Estas galaxias han estado ocultas a búsquedas anteriores de galaxias similares que se centraban en el descubrimiento de galaxias ligeramente más frías.

“Esta es una clase de objetos, una fase particular de la evolución, que hasta ahora nos habíamos perdido”, dijo Bertoldi. “No las habíamos descubierto porque teníamos una predisposición en nuestra selección”.

Los científicos esperan encontrar más galaxias como estas para comprender mejor la dinámica de la formación estelar rápida en los inicios del universo.

Chapman también presentó sus hallazgos en la Reunión Nacional de Astronomía.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 1 de abril de 2008
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