Los brazos espirales de las galaxias pueden revelar el peso de los agujeros negros

El colosal agujero negro en el centro de la galaxia Andrómeda pesa aproximadamente 200 millones de veces la masa del Sol; sus brazos espirales están enrollados de forma ajustada alrededor de su núcleo, en un ángulo de aproximadamente 7° (Imagen: T A Rector y B A Wolpa/NOAO/AURA/NSF)

¿Cómo se pesa un agujero negro supermasivo que está en algún punto entre un millón y mil millones de veces la masa del Sol? La respuesta puede ser tan fácil como tomar una instantánea de la galaxia que lo rodea.

Un equipo de astrónomos ha concluido que cuanto mayor es el agujero negro en el centro de una galaxia espiral, más ceñidos están los brazos de la galaxia alrededor de la misma. Si es correcto, la simple relación daría a los investigadores una forma fácil de aprender sobre los agujeros negros hasta una distancia de 8 mil millones de años luz – mil veces más lejos de lo que pueden resolverse la mayoría de las masas de agujeros negros actualmente.

Marc Seigar de la Universidad de Arkansas en Little Rock, Estados Unidos, y sus colegas estudiaron 37 galaxias espirales, incluyendo la Vía Láctea y nuestro vecino, Andrómeda.

Aquellas con los agujeros negros más pequeños tenían sus brazos abiertos en ángulos de hasta 43º, mientras que las que tenían agujeros negros mayores se abrazaban a sí mismas mucho más ceñidamente, hasta 7º de separación de los brazos de las galaxias de su núcleo.

No es la primera vez que los astrónomos han notado un vínculo entre los agujeros negros supermasivos, que no pueden verse, y las galaxias que los rodean, que sí.

Estrellas veloces

Previamente, los investigadores han observado que el abultamiento de estrellas que se forman en el centro galáctico es mayor para los agujeros negros más masivos. Pero “estimar la masa del abultamiento a distancias muy lejanas, tendrían una gran incertidumbre”, dijo Seigar a New Scientist.

Los astrónomos también pesan los agujeros negros estudiando los movimientos de las estrellas que orbitan a su alrededor – cuando mayor es el agujero negro, más rápido se mueven las estrellas. Pero las estrellas sólo pueden resolverse en galaxias a unos pocos millones de años luz de distancia.

“Conforme te alejas, básicamente el método se hace más difícil de usar – incluso con el Telescopio Espacial Hubble – debido a que no tienes la resolución para hacerlo”, dijo Seigar a New Scientist. “Los brazos espirales son más fáciles de detectar a distancias muy grandes”.

Efectivamente, los agujeros negros más distantes tienen mayor encanto para los astrónomos debido a que están viendo cómo eran en los inicios del universo, dice Seigar.

Materia oscura

Como resultado, pueden arrojar luz sobre cómo evolucionan las galaxias, así como sobre otro componente cosmológico que es incluso más difícil de determinar – la materia oscura. Las galaxias se cree que toman su forma en gigantescas cunas de la misteriosa materia, la cual se detecta por su tirón gravitatorio sobre la materia visible.

La atracción gravitatoria de la materia oscura puede también dictar el alcance de los brazos de la galaxia, el peso de su abultamiento central y la masa de su agujero negro, dice Seigar, aunque la teoría aún no se ha demostrado.

El equipo de Seigar estudiará ahora agujeros negros activos más distantes, los cuales están en el proceso de devorar sus alrededores. Estos son más fáciles de medir que sus primos más tranquilos pero más raros, y actualmente sólo pueden pesarse si están a menos de 5 mil millones de años luz de la Tierra.

Los investigadores quieren asegurarse de que la relación simple que han encontrado entre las espirales y la masa de los agujeros negros no cambia conforme las galaxias evolucionan con el tiempo. Dice Seigar: “Tenemos que asegurarnos de que la propia correlación no evoluciona”.


Autor: Elise Kleeman
Fecha Original: 8 de abril de 2008
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Comments (3)

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  3. Anónimo

    hola… muy buenos sus temas … muy interesantes
    jajajajkaja

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