Venus Express reinicia la búsqueda de volcanes activos en Venus

Venus Express en órbita sobre Venus

La Venus Express de la ESA ha medido una cantidad altamente variable del gas volcánico dióxido de azufre en la atmósfera de Venus. Los científicos deben decidir ahora si esto es un prueba de volcanes activos en Venus, o si está vinculado a un oculto mecanismo desconocido que afecta a la atmósfera superior.

La búsqueda de volcanes en un tema de hace mucho tiempo en la exploración de Venus. “Los volcanes son una parte clave de un sistema climático”, dice Fred Taylor, científico Interdisciplinario de Venus Express procedente de la Universidad de Oxford. Esto es debido a que liberan gases como el dióxido de azufre en la atmósfera del planeta.

En la Tierra, los compuestos de azufre no permanecen durante mucho tiempo en la atmósfera. En lugar de esto reaccionan con la superficie del planeta. Lo mismo se piensa que sucede en Venus, aunque las reacciones son mucho más lentas, con una escala de tiempo de 20 millones de años.

Algunos científicos han argumentado que la gran proporción de dióxido de azufre encontrado por anteriores misiones espaciales en Venus es el ‘humo del arma’ de recientes erupciones volcánicas. No obstante, otros mantienen que las erupciones podrían haber tenido lugar hace alrededor de 10 millones de años y que los restos de dióxido de azufre en la atmósfera se deben a que necesitan mucho tiempo para reaccionar con las rocas de la superficie.

Nuevas observaciones de Venus Express que muestran rápidas variaciones del dióxido de azufre en la atmósfera superior han reavivado el debate.

El instrumento SPICAV (Espectroscopio para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Venus) analiza la forma en que la luz estelar o luz solar es absorbida por la atmósfera de Venus. La luz absorbida dice a los científicos la identidad de los átomos y moléculas encontradas en la atmósfera del planeta. Esta técnica funciona sólo en la más tenue atmósfera superior, por encima de las nubes a una altitud de entre 70–90 km. En el lapso de unos pocos días, la cantidad de dióxido de azufre en la atmósfera superior cayó dos tercios.

Jean-Loup Bertaux, del servicio de Aeronómica del CNRS en Verrières-le-Buisson, es el Investigador Principal de SPICAV. “Soy muy escéptico acerca de la hipótesis de los volcanes”, dice. “Sin embargo, debo admitir que no comprendemos aún por qué hay tanto dióxido de azufre en grandes altitudes, donde debería ser destruido rápidamente por la luz solar, y por qué varía tan ampliamente”.

Otro instrumento de Venus Express, VIRTIS (Espectrómetro de Cámra Térmica Visible e Infrarroja), puede ver bajo las nubes en longitudes de onda infrarrojas. Detecta la firma del dióxido de azufre por la cantidad de radiación infrarroja que la molécula absorbe, cuando más potente es la firma, más abundante es la molécula.

La variación parece ser menor en la atmósfera inferior. “Con VIRTIS, monitorizamos el dióxido de azufre a una altitud de 35–40 km, y no hemos visto cambios mayores de un 40% a nivel global a lo largo de los dos últimos años”, dice Giuseppe Piccioni, co-investigador Principal de VIRTIS del IASF-INAF en Roma.

La única forma de tener una certeza absoluta de que el vulcanismo activo esté teniendo lugar en Venus es ver un volcán en acción. Esto no es fácil cuando estás intentando buscar a través de una atmósfera nubosa de 100 km de grosor. Pero el equipo de Venus Express está trabajando en dos formas de hacer esto. Lo primero es buscar incrementos localizados de dióxido de azufre que indicarían una gran columna de gas partiendo de un volcán. La otra forma es buscar puntos calientes en la superficie que pueden mostrarse como flujos de lava fresca.

En ambos casos, el instrumento a usar es VIRTIS. “Ninguna anomalía térmica se ha detectado hasta el momento”, dice Pierre Drossart, del Observatorio de París en Francia, y co-Investigador Principal de VIRTIS. No obstante, la búsqueda continúa y el equipo planea anunciar pronto sus hallazgos.



Fecha Original: 4 de abril de 2008
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