Extendido el gran tour de Cassini por Saturno

Las operaciones de la nave Cassini, parte de la misión Cassini-Huygens de NASA/ ESA/ ASI, ha sido extendida por la NASA dos años más. Los sorprendentes descubrimientos de la histórica misión han revolucionado nuestro conocimiento de Saturno y sus lunas.

La misión Cassini originalmente estaba planificada para terminar en julio de 2008. El reciente anuncio de extensión para dos años incluirá 60 órbitas adicionales de Saturno y más sobrevuelos sobre sus exóticas lunas. Eso incluirá 26 sobrevuelos sobre Titán, siete sobre Encelado, y uno sobre Dione, Rhea y Helene. La extensión también incluye estudios de los anillos de Saturno, su compleja magnetosfera, y el propio planeta.

Saturno y cinco de sus lunas


“Esta extensión no es sólo apasionante para la comunidad científica, sino para que el mundo continúe compartiendo los secretos de Saturno”, dijo Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria de la NASA en las Oficinas Centrales de Washington. “Los nuevos descubrimientos son los el sello de su éxito, junto con las sobrecogedoras imágenes reenviadas a la Tierra, que simplemente dejan boquiabierto”.

“La nave está teniendo un rendimiento excepcionalmente bueno y el equipo está altamente motivado, por lo que estamos entusiasmados con el proyecto de otros dos años”, dijo Bob Mitchell, director general del programa Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en California, Estados Unidos.

Basándose en los hallazgos de Cassini, los científicos creen que el agua líquida puede estar justo bajo la superficie de la luna de Saturno, Encelado. Debido a esto es por lo que la pequeña luna, sólo una décima parte del tamaño de Titán y un séptimo del tamaño de la Luna de la Tierra, es una de las mayores prioridades para la ampliación de la misión.

Cassini descubrió géiseres de hielo de agua saliendo de la superficie de Encelado. Los géiseres, que se disparan a una distancia de tres veces el diámetro de Encelado, alimentan las partículas del anillo más extenso de Saturno. En la misión extendida, la nave puede pasar hasta a 24 kilómetros de la superficie de la Luna.

Las observaciones de Cassini de la mayor luna de Saturno, Titán, han dado a los científicos una visión de lo que podría haber sido la Tierra antes de que la vida evolucionase en ella. Ahora creen que Titán posee muchos paralelismos con la Tierra, incluyendo ríos, canales, dunas, lluvia, nieve, nubes, montañas y posiblemente volcanes.

“Cuando diseñamos el tour original, realmente no sabíamos lo que encontraríamos, especialmente en Titán y Encelado”, dijo Dennis Matson, científico del proyecto Cassini en el JPL. “Esta extensión responde a nuestros descubrimientos y nos da una oportunidad de buscar más”.

Al contrario que en la Tierra, los lagos, ríos, y lluvia de Titán están compuestos de etano y metano, y las temperaturas alcanzan los -179º C. Aunque la densa atmósfera de Titán limita la visión de la superficie, la cobertura del radar de alta resolución de Cassini y la cámara del espectrómetro infrarrojo ha dado a los científicos una mejor visión.

Otras actividades de los científicos de Cassini incluirán monitorizar las estaciones de Titán y Saturno, observar los únicos eventos de anillo, tales como el equinoccio de 2009 cuando el Sol estará en el plano de los anillos, y explorar nuevos lugares dentro de la magnetosfera de Saturno.

Cassini ha retornado un flujo diario de datos del sistema de Saturno durante casi cuatro años. Su álbum de viajes incluye casi 140 000 imágenes e información recopilada durante 62 giros alrededor de Saturno, 43 sobrevuelos de Titán y 12 vuelos cercanos sobre las lunas heladas.

Más de 10 años tras el lanzamiento y casi cuatro años después de entrar en órbita alrededor de Saturno, Cassini es una nave sana y robusta. Tres de sus instrumentos científicos tienen daños menores, pero el impacto en la recuperación científica es mínimo. La nave tendrá suficiente combustible tras la misión extendida para permitir potencialmente una tercera fase de operaciones. Los datos de la misión extendida podrían allanar el camino para posibles nuevas misiones a Titán y Encelado.

Cassini se lanzó el 15 de octubre de 1997 desde Cabo Cañaveral en Florida, Estados Unidos, en un viaje de siete años a Saturno, recorriendo 3500 millones de kilómetros. Es una de las naves más capacitadas científicamente jamás lanzadas, con un récord de 12 instrumentos en órbita y seis más en la sonda Huygens de la ESA, la cual realizó un viaje a Titán a bordo de Cassini. Cassini recibe su suministro de energía a partir de tres generadores termoeléctricos de radioisótopos, los cuales general la electricidad a partir del calor producido por el decaimiento natural del plutonio. La nave fue capturada en la órbita de Saturno en junio de 2004 e inmediatamente comenzó a retornar datos a la Tierra.



Fecha Original: 15 de abril de 2008
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