Los glaciares revelan que el clima marciano ha estado activo recientemente

Morrena en el Cañón de la Caja de Marte. Esta imagen en alta resolución, tomada por el Orbitador de Reconocimiento de Marte, muestra los restos de rocas que los científicos de Brown creen que fueron dejados por un glaciar que se elevó al menos un kilómetro sobre la planicie de alrededor y fluyó hacia abajo en el cañón. La imagen es la portada de la revista Geology del mes de mayo. Crédito: NASA

Investigadores de la Universidad de Brown han encontrado convincentes pruebas de gruesos glaciales recurrentes en Marte, un descubrimiento que sugiere que el clima del Planeta Rojo era mucho más dinámico de lo que se pensaba anteriormente – y podría cambiar de nuevo. Los resultados se publicarán en la portada de la revista Geology.

El pensamiento predominante es que Marte es un planeta cuya actividad climática ha estado confinada al pasado lejano. Hace aproximadamente 3500 millones de años, el Planeta Rojo tenía extensos flujos de agua que más tarde se calmaron – letalmente calmados. No parece ser que el clima haya cambiado mucho desde entonces.

Ahora, en un artículo de investigación que ocupa la portada de mayo de la revista Geology, científicos de la Universidad de Brown creen que el clima de Marte ha sido mucho más dinámico de lo que se pensaba anteriormente. Tras examinar unas impresionantes imágenes de alta resolución tomadas el año pasado por el Orbitador de Reconocimiento de Marte, los investigadores han documentado por primera vez que paquetes de hielo de al menos 1 kilómetros de grosor y tal vez de 2,5 kilómetros existieron a lo largo del cinturón de latitudes medias de Marte hace apenas 100 millones de años. Además, el equipo cree que otras imágenes les dicen que los glaciares fluyeron en áreas localizadas en los últimos 10 a 100 millones de años – casi antesdeayer en la línea temporal geológica de Marte.

Esta prueba de actividad reciente significa que el clima de Marte puede cambiar de nuevo y podría alimentar la especulación sobre si el Planeta Rojo puede, o pudo dar soporte a la vida.

“Tenemos que pasar de ver a Marte como un planeta muerto durante más de 3000 millones de años a uno que ha estado vivo en tiempos recientes”, dijo Jay Dickson, analista investigador en el Departamento de Ciencias Geológicas de Brown y autor principal del artículo de Geology. “Este hallazgo ha cambiado nuestra perspectiva de un planeta que ha sido seco y muerto a uno que es helado y activo”.

De hecho, Dickson y sus coautores, James Head, geólogo planetario y Profesor Distinguido Louis y Elizabeth Scherck en Brown, y David Marchant, profesor asociado en el Departamento de Ciencias de la Tierra en la Universidad de Boston, creen que las imágenes demuestran que Marte pasó por múltiples Edades de Hielo – episodios de su pasado reciente en las que las latitudes medias del planeta quedaron cubiertas por glaciares que desaparecieron con los cambios en la oblicuidad del Planeta Rojo, el cual cambió el clima alterando la cantidad de luz solar que incidía en distintas áreas.

Dickson y el resto de investigadores se centraron en un área llamada Protonilus Mensae-Coloe Fossae. La región situada en las latitudes medias de Marte y que está marcada por la irregularidad de las mesetas, fallas y valles que separan las tierras bajas del norte de las tierras altas del sur.

Antiguo afluente marciano. Esta imagen tomada por el Orbitador de Reconocimiento Marciano muestra un lóbulo similar a un glaciar que se ha derramado desde un antiguo afluente sobre la llanura de alrededor. Los científicos de Brown informan en el ejemplar de mayo de la revista Geology que el lóbulo está sobreimpresionado en un antiguo depósito de hielo y parece ser prueba de una glaciación más reciente. Crédito: NASA

El equipo observó en particular el cañón de la caja en un llanura baja. Las imágenes muestran que el cañón tiene morrenas – depósitos de rocas que marcan los límites del avance del glaciar o la ruta de su retirada. Las líneas de depósito de las rocas parecen mostrar un glaciar que fluyó por el cañón de la caja, el cual “físicamente no pudo haber tenido lugar”, dijo Dickson.

En lugar de esto, el equipo dedujo que el hielo de la llanura del alrededor creció por encima de los muros del cañón y entonces fluyó hacia abajo desde la cima del cañón, que se habría convertido en el punto más bajo del terreno cubierto de hielo. El equipo calculó que el paquete de hielo debió haber sido de un kilómetro de grosor usando medidas pasadas de altura entre la llanura y los labios del cañón. Basándose en los patrones de flujo de hielo, el paquete de hielo pudo haber alcanzado los 2,5 kilómetros en su pico de grosor durante un periodo conocido como el final del Amazónico, dicen los autores.

El hallazgo podría tener implicaciones para los argumentos de vida en Marte reforzando el caso del agua líquida. El hielo puede fundirse de dos formas: por temperatura y por presión. Como se comprende actualmente, el clima marciano está dominado por la sublimación, el proceso por el cual las sustancias sólidas se transforman directamente en vapor. Pero los paquetes de hielo pueden ejercer una presión lo bastante fuerte como para producir agua líquida, lo cual hace que al grosor de los antiguos glaciares de su superficie tan intrigante.

Dickson también observó un lóbulo a lo largo del valle desde el lugar del cañón de la caja. Allí vio una morrena clara semicircular que se había derramado sobre la llanura de alrededor. El lóbulo está sobreimpresionado en un antiguo depósito de hielo y parece ser evidencia de una glaciación más reciente. Aunque los geólogos pueden datar el evento, el paisaje parece mostrar al menos dos periodos en los que tuvieron lugar glaciaciones, apoyando su teoría de que el clima marciano ha pasado por Edades de Hielo.


Autor: Richard Lewis
Fecha Original: 23 de abril de 2008
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Comments (7)

  1. Manuel

    Que son *glaciares* no glaciales.

  2. Gracias Manuel, procuro tener cuidado con la ortografía y la terminología pero siempre se escapa algo.

    Un saludo

  3. También, en el texto de la imagen has puesto “morena”, pero Penélope Cruz no aparece por ningún lado. ¿Será una morrena?
    Muy bueno el artículo, de todos modos.

  4. En ese caso tanto morena como morrena están aceptadas, ¿se usa un término más que otro?

  5. SIGRESMAN

    Yo personalmente no sabía que “morena” tambien fuera válido para designar a los detritus dejados a los lados del glaciar, aunque por supuesto la web de la RAE me halla aclarado el asunto. En cualquier caso si que creo que en España y en mi libro de Ciencias Naturales de 8º de EGB sea mas habitual con doble ‘r’.

    En cualquier caso vaga polémica frente a lo interesante del artículo.

    Mientras no se cambie el sentido semantico de la frase.

  6. [...] Los glaciares revelan que el clima marciano ha estado activo recientemente [...]

  7. [...] Los glaciares revelan que el clima marciano ha estado activo recientemente [...]

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