Las estrellas pesadas podrían morir en un quejido, no en un estallido

En 2006, una estrella estalló como supernova en la galaxia NGC 2397. Las imágenes de archivo del Telescopio Espacial Hubble fallaron al tratar de resolver la estrella antes de la explosión, lo que sugiere que era demasiado pequeña y débil para que la observara Hubble. (Imagen: NASA/ESA/Stephen Smartt/Queen’s University Belfast)

Las estrellas entre 18 y 39 veces la masa del Sol pueden colapsar de forma calmada para formar agujeros negros, según sugieren observaciones del Telescopio Espacial Hubble. Anteriormente, los astrónomos pensaban que estas estrellas finalizarían en un estallido de gloria, produciendo brillantes explosiones conocidas como supernovas.

Lo que sucede con una estrella cuando agota su combustible y termina su vida depende de su masa. Las estrellas con poca menos de 30 veces la masa del Sol se piensa que colapsan para formar estrellas de neutrones, produciendo una supernova en el proceso.

Estas explosiones son tan brillantes que pueden verse a distancias de millones o incluso miles de millones de años luz de la Tierra. Pero obtener más información sobre las estrellas que producen las explosiones ha sido complicado debido a que las propias estrellas son mucho más débiles y difíciles de ver que las explosiones.

Ahora, un equipo liderado por Stephen Smartt de la Universidad de Queen’s en Belfast, Reino Unido, ha encontrado cuatro de estos estrellas “progenitoras” en viejos datos de imágenes del Telescopio Espacial Hubble tomadas fortuitamente antes de que las estrellas explotasen. Las cuatro tenían entre 7 y 18 veces la masa del Sol.

Originalmente, el equipo se propuso encontrar las estrellas progenitoras para 19 supernovas, pero no pudieron encontrar 15 de ellas. Esas 15 deben haber pesado menos de 18 veces la masa del Sol, argumenta el equipo, o las estrellas habrían sido demasiado brillantes para pasarlas por alto.

Demasiado tenues

Aunque las estrellas de mayor masa son más raras que las de masa más pequeñas, los astrónomos esperaban encontrar tres o cuatro de las mismas con masas entre 18 y 30 veces la del Sol.

El hecho que encontraron es que no había ninguna más pesada de 18 veces la masa del Sol lo que sugiere que estas estrellas más pesadas no producen supernovas, o que sólo producen unas muy débiles que son demasiado tenues para detectarlas, dice el equipo.

“Estas estrellas muy masivas deberían ser fácilmente detectables y es extraño que no hallamos encontrado ninguna de las mismas”, dijo Smartt a New Scientist.

Especula que estas estrellas más masivas están colapsando para formar agujeros negros en lugar de estrellas de neutrones. El material de exceso que normalmente explota hacia el exterior para crear una supernova cuando nace una estrella de neutrones “terminar siendo absorbido hacia dentro por el agujero negro en lugar de ser eyectado”, sugiere. En tal caso, no tiene lugar ninguna supernova.

Tipos extraños

Otros estudios indican que las estrellas que nacen siendo más pesadas, con al menos 30 veces la masa del Sol, producen supernovas. El misterio está en estas estrellas de peso medio entre las 18 y 30 veces la masa del Sol.

Otra búsqueda usando imágenes de archivo tomadas del descubrimiento liderado por Weidong Li de la Universidad de California en Berkeley, Estados Unidos, encontraron una carencia similar de estrellas relativamente pesadas entre esas responsables de supernovas.

El equipo de Li sugirió que estas estrellas podrían simplemente producir un extraño tipo supernovas de colapso del núcleo, tales como las Tipo II-L o Tipo II-n. Estas no se incluyeron ni en el estudio de Li ni de Smartt, ya que ambos se centraron en las supernovas de Tipo II-P, el tipo más común de supernova de colapso de núcleo. Los distintos tipos de supernova se distinguen por el espectro de su luz.

Ninguno de los estudios buscaron las estrellas responsables de las conocidas como supernovas de Tipo Ia, las cuales son explosiones de estrellas enanas blancas que ganado peso alimentándose del material de una estrella compañera.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 1 de abril de 2008
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