Recreadas las condiciones de temperatura de una supernova en un laboratorio del Reino Unido

Los científicos están un paso más cerca de lograr el objetivo final: producir temperaturas lo bastante altas como para mantener la fusión, la reacción que alimenta a nuestro Sol y el posible futuro de la producción de energía global. Los investigadores del Laboratorio Rutherford Appleton en Oxfordshire, Reino Unido, han logrado temperaturas mayores que las de la superficie del Sol, 10 millones de Kelvin, usando un potente láser de un petavatio llamado Vulcan. Este experimento va más allá de la búsqueda de la energía de fusión; generar estas temperaturas tan elevadas recrea las condiciones cosmológicas de eventos como las explosiones de supernovas, y cuerpos astronómicos como enanas blancas y atmósferas de estrellas de neutrones …

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Nuevo modelo revela cómo el plasma de las supertormentas afecta al espacio cercano a la Tierra

Esta imagen generada por ordenador muestra una visión de la magnetosfera interior de la Tierra durante una supertormenta. Crédito: NASA/ Mei-Ching Fok y Thomas E. Moore.

Científicos de la NASA han descubierto nuevos detalles sobre cómo el plasma procedente de las supertormentas interactúa con la magnetosfera de la Tierra.

“El sorprendente resultado de este modelo es que la presión de la fase principal de la magnetosfera está dominada por protones energéticos procedentes de la plasmasfera, en lugar del viento solar”, dice Mei-Ching Fok, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Fok y su equipo presentaron sus conclusiones el 29 de mayo en la conferencia de la Unión Geofísica Americana en Ft. Lauderdale, Florida.

La actividad violenta en el Sol, tales como las llamaradas solares, pueden producir una monstruosa supertormenta que libere plasma en el viento solar. Las grandes llamaradas a menudo dan como resultado la eyección de material desde la corona solar, conocida como una eyección de masa coronal (CME). Una CME puede expulsar miles de millones de toneladas de plasmas lejos del Sol y hacia la Tierra a velocidades superiores a 4 millones de kilómetros por hora. El plasma afecta a la Tierra y la vecindad alrededor de la Tierra dominada por su campo magnético, llamado magnetosfera.

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Ecos del pasado

Una estrella masiva explotó en nuestra Galaxia hace más de 11 000 años. Este suceso, conocido hoy como la “supernova Cassiopeia A”, se tendría que haber observado desde la Tierra alrededor del año 1680, pero al parecer casi todo el mundo se perdió el espectáculo. Un equipo científico internacional acaba de realizar un trabajo impresionante de arqueología científica: han empleado el polvo interestelar como una especie de espejo retrovisor que les ha permitido captar noticias del pasado. Parte de la luz emitida en aquella antigua explosión se refleja en nubes pulverulentas situadas a cierta distancia de la estrella difunta, y han recogido y analizado ese reflejo. La astronomía moderna asiste de este modo al espectáculo cataclísmico que nuestros antepasados pasaron por alto, por algún motivo, en el siglo XVII. Calar Alto ha contribuido a este hallazgo con su personal, telescopios e instrumentos.

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Europa revela la idea de un ATV tripulado

Interior del ATV tripulado propuesto. Click en la imagen para agrandar

Aquí tenemos una idea de aspecto futurista para un vehículo tripulado de un futuro no tan lejano. Animados por el éxito del Vehículo de Transferencia Automatizado (ATV) Jules Verne, la compañía espacial europea EADS Astrium desvela sus planes de evolucionar el ATV – actualmente un carguero de transporte para la Estación Espacial Internacional – en un vehículo tripulado. Sólo hay un obstáculo a superar: actualmente el ATV no es capaz de retornar a la Tierra sin quemarse en la atmósfera. Pero Astrium dice que el coste de las mejores serían razonables, y un vehículo adicional capaz de transportar tripulación ciertamente sería muy útil para la ISS cuando se retiren las lanzaderas en 2010.

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Las fechas de los funerales de Stonehenge indican un largo uso como cementerio

Las excavaciones revelaron restos de la vida en la Edad de Piedra.

Nuevas dataciones por radiocarbono de los enterramiento por cremación humana en Stonehenge indican que el monumento se usó como cementerio desde su inicio, poco después del 3000 a.C. hasta mucho después de que se erigieran las grandes piedras alrededor del 2500 a.C.

El Proyecto Stonehenge Riverside Project está patrocinado por la Sociedad National Geographic de América y el Consejo de Investigación de Artes y Humanidades, con apoyo del Patrimonio Inglés. Los directores del proyecto incluyen a Mike Parker Pearson (Universidad de Sheffield), Julian Thomas (Universidad de Manchester), Joshua Pollard (Universidad de Bristol), Colin Richards (Universidad de Manchester), Chris Tilley, University College de Londres, y Kate Welham, (Universidad de Bournemouth).

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Marte es tal vez demasiado salado para la vida

Las llanuras de Meridiani Planum donde el robot Opportunity explora el planeta rojo. Click en la imagen para agrandar

En 2004, el róver Opportunity de la NSA encontró pruebas en el suelo marciano de que en una época el agua fluyó por la superficie, manteniendo a flote las esperanzas de que el planeta rojo pudiese alguna vez soportado vida primitiva.

Pero un nuevo estudio echa un jarro de agua fría, y un buen puñado de sal, sobre esas esperanzas.

“El agua líquida es requerida por todas las especies de la Tierra y hemos supuesto que el agua es el mínimo necesario para la vida en Marte”, dijo el miembro del equipo del estudio Nicholas J. Tosca, investigador de posdoctorado de la Universidad de Harvard. “No obstante, para afirmar verdaderamente la habitabilidad de Marte, tenemos que considerar las propiedades de este agua. No toda el agua de la Tierra es capaz de dar soporte a la vida, y los límites de la vida terrestre están claramente definidos por la temperatura del agua, acidez y salinidad”.

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Hoja de ruta de la ESA para los planetas similares a la Tierra

Artie Hatzes.

La ESA está lanzando una nueva iniciativa para desarrollar una hoja de ruta para encontrar planetas similares a la Tierra. La búsqueda de planetas rocosos alrededor de otras estrellas, en la esperanza de encontrar un mundo similar a la Tierra, es uno de los principales objetivos científicos del programa Visión Cósmica de la ESA.

Lograr esta ambición requiere un gran trabajo en desarrollo tecnológico, y tener un ojo constantemente sobre los cambios que tienen lugar en este campo de investigación tan agitado. Para proporcionar una visión global del campo y un conjunto de hitos tecnológicos que deben lograrse antes de que puedan analizarse los planetas rocosos, la ESA ha designado un Equipo Asesor de la Hoja de Ruta de Exoplanetas.

El equipo consta de diez expertos en exoplanetas de toda Europa y está presidido por Artie Hatzes, Director del Thüringer Landessternwarte Tautenburg en Alemania. Aquí explica los objetivos de la hoja de ruta.

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Próxima misión de rayos gamma podría detectar la materia oscura

GLAST escudriñará el cielo en las regiones poco exploradas del espectro de rayos gamma (Ilustración: NASA)

Un nuevo satélite de la NASA con una potente visión de rayos gamma está prevista para su lanzamiento el 3 de junio. Observará la muerte de estrellas masivas, estudiará el cielo en rayos gamma buscando objetos desconocidos, y podría incluso fijar la naturaleza de la misteriosa materia oscura que impregna el universo.

El Telescopio Espacial de Rayos Gamma de Gran Área (GLAST), con un coste de 700 millones de dólares, tiene previsto su lanzamiento en la órbita terrestre a las 1645 GMT desde Cabo Cañaveral en Florida, Estados Unidos. Lleva consigo un telescopio de rayos gamma de una sensibilidad sin precedentes y un monitor que puede detectar radiación procedente de violentos eventos cósmicos llamados estallidos de rayos gamma.

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Bacterias que se alimentan de la corteza del lecho marino

Las rocas hechas de basalto sobre y bajo el fondo oceánico albergan un sorprendente súmero de bacterias de las profundidades marinas. Crédito: NOAA/WHOI.

Las rocas sobre y bajo el lecho marino ofrecen un festín a los microbios.

Las bacterias del lecho marino sobre rocas del fondo oceánico son más abundantes y diversas de lo que se pensaba anteriormente, parecen “alimentarse” de la corteza oceánica, de acuerdo con los resultados de un estudio que aparece en el ejemplar de esta semana de la revista Nature.

Los hallazgos plantean intrigantes cuestiones sobre la química oceánica y la co-evolución de la Tierra y la vida.

En un tiempo considerado como una llanura estéril salpicada de fumarolas hidrotermales, las regiones rocosas del lecho marino parecen rebosar de vida microbiana, dicen los científicos de la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) en Woods Hole, Massachussets, la Universidad de California del Sur (USC) en Los Ángeles, y otras instituciones.

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Extraño anillo alrededor de una estrella muerta

Esta imagen muestra el fantasmal anillo que se extiende siete años luz alrededor del cadáver de una estrella masiva. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha encontrado un extravagante anillo de material alrededor de los restos magnéticos de una estrella que estalló en pedazos.

El cadáver estelar, llamado SGR 1900+14, pertenece a la clase de objetos conocido como magnetoestrellas. Estos son los núcleos de estrellas masivas que estallaron en una explosión de supernova, pero al contrario que otras estrellas muertas, pulsan lentamente en rayos-X y tienen unos campos magnéticos tremendamente potentes.

“El universo es un lugar muy grande y pueden suceder cosas extrañas”, dice Stefanie Wachter del Centro de ciencia de Spitzer de la NASA en el Instituto Tecnológico de California en Pasadena, quien encontró el anillo de forma fortuita. “Estaba echando un vistazo por los datos de archivo de Spitzer del objeto, y aquí es donde advertí que estaba rodeado por un anillo que no habíamos visto antes”. Wachter es la autora principal de un artículo sobre los hallazgos que aparece esta semana en Nature. Puedes ver el anillo en http://www.nasa.gov/mission_pages/spitzer/multimedia/20080528.html.

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¿Necesitan otros sistemas estelares protegerse de la vida terrestre?

Planetas habitables alrededor de otras estrellas podrían contaminarse con vida de la Tierra si alguna vez enviamos una nave a alguno de ellos (Imagen: NASA/JPL-Caltech).

La tecnología necesaria para enviar una sonda robótica a otro sistema solar está aún en un futuro lejano en el mejor caso. Pero un científicos dice que no es demasiado pronto para comenzar a pensar sobre cómo evitar la contaminación de planetas extrasolares con microbios “autoestopistas” de la Tierra.

Incluso las naves más rápidas de la actualidad necesitarían decenas de miles de años para llegar a las vecinas más próximas del Sol, Próxima y Alfa Centauri, que están a apenas 4 años luz de distancia y pueden albergar planetas similares a la Tierra.

Pero algunas de las tecnologías propuestas – tales como la propulsión nuclear, velas solares, y motores de antimateria – podrían teóricamente llevar a una nave a otro sistema solar en una vida humana.

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Un año de Ciencia Kanija

Como ya sabéis no soy muy dado a escribir entradas sobre el propio blog pero hoy haré una excepción. Hace pocas fechas, debido al tema de la migración, estuve repasando los correos en los que aparecía mi contratación del dominio y sí, hoy hace un año que nació Ciencia Kanija.

Los más viejos del lugar sabrán que desde marzo de 2007 ya estaba publicando contenidos en la red desde un blog gratuito de WordPress, el cual mantengo con algo de nostalgia para recordar dónde empezó todo, aunque en realidad me gusta pensar en el inicio de Ciencia Kanija desde el punto en que adopté el dominio. Ahí fue donde comencé a tomarme un poco más en serio esta labor en el sentido de un proyecto a largo plazo y no como algo eventual o un pasatiempo.

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Se pesa la Vía Láctea

La Vía Láctea pesa aproximadamente 1 billón de veces más que el Sol de acuerdo a una nueva estimación.

Las anteriores estimaciones variaban entre 750 000 millones de masas solares hasta los 2 billones. Finalmente, los investigadores se inclinaron hacia la cifra mayor. Pero ahora los astrónomos han usado un método más refinado para concluir que la masa de nuestra galaxia es ligeramente menor de 1 billón de masas solares.

La masa de la galaxia es una mezcla de estrellas, gas, polvo y la misteriosa materia oscura.

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Científicos deliberan sobre el misterio del polígono de Marte

¿Este anormal polígono indica un cambio reciente en Marte? (Imagen: NASA/JPL-Caltech/U of Arizona)

Los científicos que trabajan con imágenes de la misión Phoenix de Marte están desconcertados por una inesperada diferencia entre lo que pensaban que verían y lo que Phoenix les está mostrando.

La diferencia sugiere que las llanuras del norte de Marte pueden ser un entorno más complejo y activo de lo que imaginaron anteriormente.

Phoenix aterrizó el lunes a las 0053 GMT. Desde entonces ha estado enviando imágenes y datos hacia el orbitador Mars Odyssey, el cual pasa periódicamente sobre el lugar del aterrizaje.

Entre las imágenes más espectaculares hasta el momento está un mosaico a color de terreno visto desde el lado norte del aterrizador. Claramente muestras los conocidos como “polígonos” que son características típicas de esta región.

Sólo hay un problema: los polígonos son demasiado pequeños.

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De nuevo la fusión fría

Fusion Fría
Experimento de Yoshiaki Arata sobre la fusión fría

Ayer aparecía en los medios una noticia que podría revolucionar el mundo de la física y, en general, el mundo de la energía en caso de ser cierta. Según informaba entre otros PhysicsWorld, una prestigiosa publicación electrónica del mundo de la física, el profesor retirado de física Yoshiaki Arata, de la Universidad de Osaka en Japón junto con el co-investigador Yue-Chang Zhang habrían realizado un experimento demostrando la posibilidad de la fusión fría. En caso de ser cierta esta afirmación supondría un vuelco no sólo a nivel económico por lo que supondría esta nueva fuente de energía barata y abundante, sino a nivel teórico ya que deberíamos replantear todo nuestro conocimiento sobre las reacciones nucleares básicas.

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Se encuentra vida a más un kilómetro de profundidad bajo el lecho marino

Imagen de organismos procariotas

Todos sabemos lo dura que puede ser la vida, pero piensa un momento en los microbios recientemente descubiertos a 1,6 kilómetros bajo el lecho marino de las costas de Canadá. Las condiciones de vida son duras, el entorno es abrasador a 100°C, y aún así estas resistentes células parece medrar. En mitad del histórico aterrizaje de Phoenix ayer, en las tierras baldías árticas de Marte, el interés por encontrar vida en el Planeta Rojo ha alcanzado de nuevo un punto álgido. Aunque Phoenix no está construido para buscar vida, evaluará en contenido de agua de la superficie de Marte buscando signos que puedan (o pueda haber sido capaces) dar soporte a la vida. Este nuevo descubrimiento de la vida a tanta profundidad de la superficie de la Tierra puede establecer unos nuevos límites a cómo de extrema puede ser la vida en otros planetas …

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No, tampoco habrá Planeta X en 2012

Planeta X 2012

Aparentemente, el Planeta X (también conocido como Nibiru) se observó por parte de los astrónomos a principios de los años 80 en los confines más remotos del Sistema Solar. Ha sido seguido por observatorios infrarrojos; viéndolo merodear por el Cinturón de Kuiper y ahora acelerando justo en nuestra dirección, entrará en el Sistema Solar interior en 2012. ¿Qué quiere decir esto para nosotros? Bueno, los efectos de aproximación del Planeta X sobre nuestro planeta serán bíblicos, y lo que es más, los efectos empiezan a sentirse ya. Millones, incluso miles de millones de personas morirán, el calentamiento global se incrementará; terremotos, sequías, hambrunas, guerras, colapso social, incluso llamaradas solares asesinas, todo esto será causa de Nibiru cuando pase a través del núcleo del Sistema Solar. Todo esto sucederá en 2012, y debemos empezar a prepararnos para nuestra desaparición desde ya…

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La nave Phoenix de la NASA aterriza en el ártico marciano

PhoenixLa nave Phoenix de la NASA aterrizó en la región polar norte de Marte hoy para comenzar tres meses de examen de un lugar elegido por su probabilidad de tener agua helada al alcance del brazo robótico del aterrizador.

Las señales de radio se recibieron a las 7:53:44 p.m. Hora del Este (01:53:44 p.m en España) confirmando que el Aterrizador de Marte Phoenix había sobrevivido a su difícil descenso y toma de tierra 15 minutos antes. Las señales necesitaron ese tiempo para viajar desde Marte a la Tierra a la velocidad de la luz.

Los miembros del equipo de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California; Lockheed Martin Space Systems en Denver; y la Universidad de Arizona en Tucson, aclamaron la confirmación del aterrizaje y esperaron ansiosos mayor información de Phoenix a altas horas de la noche.

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Diminuta estrella desata una colosal explosión

Interpretación artística que muestra la llamarada increíblemente potente que estalló en la estrella enana roja EV Lacertae. Crédito: Casey Reed/NASA.

Una diminuta estrella desató recientemente lo que se considera el estallido más brillante de luz jamás visto en el universo procedente de una estrella normal, anunciaron hoy los astrónomos.

Con un brillo de sólo un 1 por ciento la luz del Sol y ostentando un tercio de la masa solar, esta corriente estrella no tenía nada que mereciera una reseña. El 25 de abril, la estrella enana roja, conocida como EV Lacertae, liberó una mega-llamarada, compactando la potencia de miles de llamaradas solares. Dado que la estrella está situada a 16 años luz de distancia, en realidad, la llamarada tuvo lugar hace 16 años.

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La vida aparece donde menos la esperas

Una capa de roca rica en hierro conserva a microbios que vivieron en Río Tinto aproximadamente hace 2 millones de años. Crédito: David Fernández-Remolar

Los científicos que trabajan en el proyecto MARTE (Experimento de Tecnología e Investigación de Astrobiología en Marte) han estado taladrando el suelo alrededor de Río Tinto en España. Estaban estudiando los entornos subterráneos y descubrieron áreas inhóspitas para la vida.

Inhóspitas hasta que fueron colonizadas por resistentes microbios.

Estos organismos mejoraron tanto las condiciones que otras criaturas pudieron moverse allí. Esto tiene importantes implicaciones cuando se busca la vida en otros planetas.

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