La astrobiología está viva y en buen estado

Lord Martin Rees, Astrónomo Real, abrió el AbSciCon 2008, la quinta conferencia bianual de ciencia astrobiológica. Su atenta visión de la vida en el contexto cósmico fijó el tono para la vigorosa e intelectualmente diversa reunión.

La comunidad internacional astrobiológica se reunió en el AbSciCon 2008 para presentar sus nuevos descubrimientos, construir colaboraciones, y celebrar una década de ciencia interdisciplinaria. El AbSciCon 2008 fue albergado por el Instituto SETI, y atrajo a más de 675 científicos, estudiantes, educadores y periodistas de 28 países. Aunque dominado por los asistentes de Estados Unidos, todos los continentes estaban representados, incluido la Antártica, donde varios investigadores han llevado a cabo programas científicos. La astrobiología es una próspera empresa internacional. Trabajar sobre los límites de otras disciplinas tradicionales lleva a nuevos descubrimientos, como fue evidente en las presentaciones orales y mediante pósters en la reunión.

AbSciCon 2008 fue organizado por más de 100 científicos que trabajan juntos para desarrollar importantes sesiones plenarias, y presidir 39 sesiones comunes. El Dr. Ariel Anbar (Universidad Estatal de Arizona) lideró el comité de dirección científica junto con los vicepresidentes Drs. Tori Hoehler (Centro de Investigación Ames de la NASA) y Pascale Ehrenfreund (Universidad Leiden). Muchos otros científicos y educadores organizaron sesiones individuales. Yo lideré un equipo en el Instituto SETI para gestionar la organización del evento. La revista Astrobiology Journal publicó los resúmenes que pueden verse on-line.

AbSciCon 2008 se centró en 3 temas principales:

  • El contexto para la vida planetario y astrofísico
  • El origen y la evolución de la vida
  • La búsqueda de la vida

Seis sesiones plenarias además de grupos de enfoque y paneles reunieron a todos juntos. Entonces, las sesiones normales paralelas se centraron en investigaciones concretas y esfuerzos de educación sobre la vida en entornos extremos en la Tierra, la astrobiología y la exploración del Sistema Solar y más allá. ¿Cómo podemos proteger la Tierra de la contaminación durante las misiones de retorno de muestras y, de la misma forma, cómo proteger a Marte de la contaminación de nuestras misiones que aterrizan en su superficie? ¿Qué es un planeta habitable? ¿Quién ha descubierto los primeros fósiles sobre la Tierra? (La respuesta a esta continúa cambiando con los nuevos trabajos de campo). ¿Qué pasa con la señal del metano en la atmósfera de Marte: es de origen biológico o geológico? ¿Cómo puede informarnos un laboratorio de investigación sobre el origen de la vida? ¿Cómo se originó la vida? ¿Podemos reconocer vida alienígena? Y, por supuesto, SETI: nuevas herramientas, estrategias, y experimentos.

El miércoles por la tarde, se invitó al público a un “Safari por mundo alienígenas” donde un panel de científicos destacados discutían las posibilidades de vida en cualquier punto. Los Drs. Jill Tarter, Tori Hoehler, Peter Ward, y T. C. Onstott discutían y contestaban preguntas sobre posibles mundos alienígenas: desde mundos de barro a mundos altamente tecnológicos. ¿Cómo podeos encontrarlos, y podemos reconocer vida en mundos alienígenas?

En colaboración con AbSciCon y el Instituto SETI, la Universidad Estatal de San Jose alojó al Dr. Antonio Lazcano, de la UNAM, para presentar “Origen de la Vida” el jueves y viernes. En la conferencia principal, Lazcano también presentó una maravillosa lectura como tributo a Stanley Miller (el experimento Miller-Urey) en una sesión sobre Las Moléculas de la Vida. En la misma sesión, el Dr. Gerald Joyce presentó una lectura en memoria de Leslie Orgel. Tanto Miller como Orgel eran científicos destacados en el estudio del origen de la vida.

¿Está sana la astrobiología? Hace un año, cuando el Instituto SETI decidió albergar el AbSciCon 2008, estábamos preocupados porque la reunión atrajera sólo a 200-300 personas. El patrocinio para la astrobiología se había recortado a la mitad por parte del antiguo Administrador Asociado de la Junta de Misiones Científicas de la NASA, la Dra. Mary Cleave. Esto feliz de informar que fuimos tremendamente pesimistas. Basándonos en la participación en el AbSciCon 2008, la comunidad astrobiológica está viva y con buena salud. Creo que tiene un vibrante futuro. La astrobiología atrae a gente joven y brillante a la ciencia: un tercio de los asistentes eran posdoctorados recientes y estudiantes graduados. En los Estados Unidos hay una discusión en marcha y muchas política sobre cómo atraer a los jóvenes a las carreras de Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas. Para mi es evidente que la astrobiología es un camino tentador para los estudiantes de estas ramas. Creo que la astrobiología está creciendo, y tiene un apasionante e inspirador futuro.

Nos vemos en la próxima reunión AbSciCon en 2010.


Autor: Edna DeVore
Fecha Original: 1 de mayo de 2008
Enlace Original

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