Buscando agua y minerales en Marte – Implicaciones para la colonización

Los nuevos resultados del Espectrómetro Compacto de Cámara de Reconocimiento de Marte (CRISM) a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte (MRO) revela la composición mineral del fondo de Chandor Chasma. Existe una rica mezcla de sulfatos y depósitos de piroxeno en esta región y el instrumento CRISM continúa hallando depósitos de minerales que nunca se pensó que existieran en la superficie del planeta. No obstante, el objetivo principal de la misión es encontrar pruebas de agua, pasada y presente, ayudando en la búsqueda de la mejor localización para los primeros asentamientos en Marte. El investigador principal del Instituto SETI y científico de CRISM el Dr. Adrian Brown responde a algunas de mis preguntas sobre CRISM y cómo los resultados pueden ser útiles para futuras misiones tripuladas al Planeta Rojo…

Parte de mis responsabilidades como Oficial de Comunicaciones con la Fundación Marte (una organización sin ánimo de lucro para diseñadores de asentamientos marcianos) es contactar y entrevistar a los principales científicos que trabajan en misiones que podrían ser útiles para acercarnos a la realización del primer asentamiento humano en el Planeta Rojo. El Dr. Adrian Brown es uno de esos científicos; el instrumento CRISM es una de tales misiones. CRISM, un espectrómetro avanzado, ha estado buscando las huellas minerales del agua desde 2006. Los minerales se habrán disuelto en la antigua agua líquida, por lo que buscar estos restos secos de los minerales en la actualidad ayudará a revelar las condiciones de la superficie del pasado. Otro objetivo de la misión es caracterizar el agua actual de Marte, observando cómo se forma el hielo de agua superficial y cómo varía con las estaciones. El actual proyecto del Dr. Brown es cartografiar las variaciones estacionales del hielo de ahora en la región polar sur de Marte.

En una oportuna publicación, la misión CRISM ha anunciado unos nuevos resultados que proceden del análisis de la distribución de minerales en el fondo de Candor Chasma (en la imagen), parte del enorme Valles Marineris. Candor Chasma es un profundo e inclinado valle de aproximadamente 813 km de largo y ha sido citado como una posible posición para la idea de Asentamiento Hillside tal como se concibe por la Fundación de Marte. De hecho, esta idea de asentamiento fue la inspiración que había tras el primer asentamiento permanente adecuadamente llamado “Underhill” en la épica novela “Marte Rojo” de Kim Stanley Robinson. Por tanto, existe un interés obvio sobre lo que Candor Chasma puede ofrecer a los colones que habiten en el Asentamiento Hillside con fácil acceso a minerales extraídos localmente.

El instrumento CRISM ha descubierto cantidades de sulfatos y de depósitos ricos en piroxeno en la región, útiles para muchos procesos industriales. En nuestra entrevista, el Dr. Brown subrayó otro mineral importante que CRISM ha encontrado y algunos de sus usos comunes en la Tierra:

“Estos [minerales] incluyen la kaolinita (la porcelana está hecha de este material), talco (el principal constituyente de muchos jabones) y silicatos hidratados (tal vez como el sílex, a partir del cual se labraban los cuchillos indios). Las pequeñas cantidades de estos minerales explican por qué ha sido imposible descubrirlos antes de CRISM, y no se contaba con ellos en ninguno de nuestros modelos anteriores de Marte”. – Dr. Adrian Brown, investigador principal del Instituto SETI y científico de CRISM.

Para mi, la parte más reveladora de nuestra conversación fue la estimación de Brown de la cantidad total de agua contenida en forma de hielo en el casquete polar norte. El polo norte se oculta bajo un disco de 1000 km de diámetro de hielo de agua casi puro (con algunas impurezas como arena y polvo, que le da un toque rosado). Este disco tiene 3 km de altura, conteniendo la asombrosa cantidad de 2,35 millones de kilómetros cúbicos de agua. ¡Esto es agua suficiente para cubrir los Estados Unidos a una profundidad de 200 metros! Súmale el agua que está contenida en el polo sur (un disco de agua y dióxido de carbono de un diámetro de 300 km y una altura de 2 km) y estamos ante un volumen de agua equivalente al agua contenida en la capa de hielo de Groenlandia (o 500 times menos que la cantidad de agua de nuestro océanos). No es difícil imaginar que si una colonia permanente se estableciera en Marte, las operaciones de extracción de hielo de agua serían comunes.

Pero no termina aquí; el agua podría también extraerse de la atmósfera. Uno de los estudio del Dr. Brown se centra en medir la variación de los cristales de hielo de agua en las nubes a través de las estaciones. También debería haber cantidades de vapor de agua en las regiones ecuatoriales más templadas.

Existe también la posibilidad de extraer agua de las capas de permafrost por debajo del regolito marciano. El aterrizador Phoenix de Marte (que tiene previsto llegar al planeta rojo el 25 de mayo) podrá investigar la posibilidad de fuentes de agua congelada bajo la superficie. El Dr. Brown también indicó que las observaciones de la Cámara Orbital de Marte (a bordo de la Mars Global Surveyor de la NASA, perdida en noviembre de 2006) de aparentes barrancos pueden revelar la situación de posibles acuíferos subterráneos (tras fluir por la superficie) para que futuros colones marcianos los exploten. No obstante, ha habido estudios que refutan esto a favor de que flujos de restos secos crearon los barrancos, pero no llegará una respuesta definitiva hasta que los barrancos no sean analizados in-situ. Y si tiene la oportunidad, creo que el Dr. Brown sería el primero en mirar en esta apasionante posibilidad después de preguntarle: ¿Le gustaría ir a Marte?

“Por supuesto que me encantaría viajar a Marte, más que nada ir a las regiones polares y observarlas con mis propios ojos. Si pudiese ir verdaderamente a la superficie de Marte a investigar la fascinante geología de Nili Fossae y Valles Marineris, sería realmente fabuloso. Y visitar el lugar de los barrancos y excavar para tratar de encontrar su origen … y ser testigo de los volcanes fríos de lodo que estallan la región polar críptica durante la primavera … ir y comprender estas cosas que nos han desconcertado hasta el momento sería tan genial … y por supuesto surgirían más preguntas, más problemas geológicos desenterrados, y continuaría el ciclo de comprender el Planeta Rojo”. – Dr. Adrian Brown

Comparto su entusiasmo y espero más descubrimientos de CRISM.


Autor: Ian O’Neill
Fecha Original: 4 de mayo de 2008
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