Astrónomos captan por primera vez una supernova en el momento de estallar

El satélite Swift ha hecho otra observación fortuita. Esta vez, y por primera vez en la historia, los astrónomos han captado una estrella en el momento de pasar a supernova. Estas explosiones estelares se habían observado antes, pero siempre después de que los fuegos artificiales hubiesen empezado hace mucho. “Durante años hemos soñado con ver una estrella justo en el momento de la explosión, pero en realidad encontrar una es un evento que se da una vez en la vida”, dice Alicia Soderberg, de la Universidad de Princeton, quien lidera el grupo internacional que estudia esta explosión. “Esta supernova recién nacida será la piedra de Roseta para próximos estudios”.


En enero de 2008 Soderberg esperaba estudiar una supernova que estaba ya en proceso. Pero cuando ella y su ayudante estudiaron las emisiones de rayos-X que procedían del espacio con el satélite Swift de la NASA, vieron una luz extremadamente brillante que parecía resaltar en el cielo. No lo sabían en ese momento, pero se habían convertido en los primeros astrónomos en haber captado una estrella en el momento de su explosión.

“En los viejos días — el año pasado — la gente buscaba supernovas por su luz óptica y luego empezaba a estudiarlas para comprender cuál estrella he estallado, qué mecanismo es y qué lo produjo”, dijo Robert Kirshner, profesor de astronomía en la Universidad de Harvard. “Pero esto es algo nuevo — los rayos-X llegan justo en el inicio y nos proporcionan una alerta muy temprana sobre el evento”.

Soderberg considera el descubrimiento como un caso extremo de serendipia. El satélite estaba apuntando al lugar correcto en el momento adecuado, dijo, debido a que ella pidió a Neil Gehrels, científico jefe de Swift en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA que lo girase en esa dirección para observar otra supernova. Y mientras ella estaba fuera dando una charla, pidió a su colega, Edo Berger, que echase un vistazo a los datos.

“Es una cadena de eventos realmente afortunada — una sorpresa”, dijo Soderberg, quien lidera el grupo que estudia la explosión. “Se había acabado en cuestión de minutos”.

Otros observatorios también giraron sus telescopios hacia la explosión estelar, haciendo observaciones detalladas del evento, incluyendo el Telescopio Espacial Hubble, el Observatorio de Rayos-X Chandra, los telescopios del Monte Palomar de 60 – y 200 -pulgadas, el Observatorio Géminis y el Telescopio Kitt 1 en Hawai, y el Telescopio Muy Grande y los Observatorios de Apache Point en Nuevo México. Esto permitirá un estudio muy detallado de este evento.

Una supernova típica tiene lugar cuando el núcleo de una estrella masiva agota su combustible y colapsa bajo su propia gravedad para formar un objeto ultradenso conocido como estrella de neutrones. La recién nacida estrella de neutrones se comprime y rebota, disparando una onda de choque que se extiende a lo largo de las capas exteriores gaseosas de la estrella y hace añicos el objeto. Hasta ahora, los astrónomos sólo habían sido capaces de observar supernovas brillando durante días o semanas después del evento, cuando la capa de restos en expansión se energiza por el decaimiento de los elementos radiactivos forjados en la explosión.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 21 de mayo de 2008
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Comments (5)

  1. jippy

    esa supera la de la nasa?

  2. Son eventos distintos, la de la NASA era la más joven encontrada hasta el momento. Esta la han captado justo en el momento de estallar.

  3. [...] Astrónomos captan por primera vez una supernova en el momento de estallar [...]

  4. benedicto pi

    “Justo en el momento de estallar” ¿no debería velar la galaxia?

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