Fumarolas hidrotermales de Marte podrían haber soportado vida

Cuando el róver conducía por Tyrone, quedó atascada su rueda delantera derecha cavando esta zanja; el sitio fue posteriormente llamado Gertrude Weise. Los científicos pensaron en un inicio que el suelo blanco estaba causado por minerales de sulfato, pero el instrumento Mini-TES reveló que tenía un alto contenido en sílice, y el róver volvió al sitio para confirmar el descubrimiento. Crédito: NASA/JPL/Cornell University.

Los científicos han encontrado señales de que el agua podría haber borboteado del suelo marciano en fumarolas hidrotermales muy similares a las del Parque Nacional de Yellowstone.

El lugar de estas fumarolas propuestas podría contener conservados rastros de antigua vida Marciana, dicen los científicos. Esto suponiendo, por supuesto, que la vida alguna vez hubiese existido en Marte. No hay evidencias firmes halladas hasta el momento que apoyen esta idea, no obstante.

Las evidencias de fumarolas proceden del Rover de Exploración de Marte de la NASA Spirit. El explorador robótico encontró depósitos de sílice puro, una forma del silicio que tiene lugar s´lo cuando el agua caliente reacciona con rocas (el cuarzo es silicio puro), en el Cráter Gusev de Marte en 2007. El descubrimiento se anunció inmediatamente, pero ahora los científicos han tenido tiempo de analizar completamente los depósitos. Los resultados s detallan en el ejemplar del 23 de mayo de la revista Science.

Sorpresa de silicio

El sílice se encontró cuando Spirit estaba explorando las Colinas Columbia, que se elevan 100 metros desde el centro de la llanura de lava que rellena el Cráter Gusev. Los científicos no tenían la certeza sobre cómo se habían formado esas colinas.

Aunque Spirit está aparcado cerca de un área conocida como Tyrone, los científicos de la misión usaron el Espectrómetro de Emisión Térmica en Miniatura del róver (Mini-TES) para observar algunas ”protuberancias”, dijo el miembro del equipo de estudio Steven Ruff de la Universidad Estatal de Arizona.

“No estaba claro qué estábamos viendo en las protuberancias debido a que estaban contaminadas con polvo y tierra arrastrada por el aire. Pero pensé que podría ser rico en sílice”, dijo Ruff.

Las investigaciones de otras zonas de protuberancias mostraron los mismos indicadores de sílice, pero estaban igualmente contaminados. Aquí es donde la atascada rueda delantera derecha del róver vino al rescate. Cuando el róver avanzada hacia atrás, su rueda paralizada cayó una zanja tras él.

“Dirigimos el Mini-TES a la zanja y mostró un espectro claro de sílice”, dijo Ruff. También analizaron el suelo blanco de la zanja con el Espectrómetro de Rayos-X de Partículas Alfa el cual mostró que el terreno tenía más de un 90% de sílice. “Eso es un récord en contenido de sílice en Marte”, dijo Ruff.

¿Hábitat caliente para la vida?

Crear un sílice puro requiere una gran cantidad de agua caliente, dijo Ruff. “En la Tierra, la única forma de tener este tipo de enriquecimiento de sílice es mediante la reacción del agua caliente con las rocas”, dijo, creando la conexión con las fumarolas hidrotermales.

Esta relación también vincula el sílice con Home Plate, una zona volcánica del tamaño de un campo de fútbol en las Colinas Columbia. “Home Plate procede de un evento explosivo volcánico que implicaba agua o hielo”, explicó Ruff.

El equipo finalmente encontró depósitos de sílice en muchos otros lugares cercanos. Dado que las fumarolas hidrotermales de la Tierra albergan vida, los científicos sospechan que alguna vez pudieron haberlo hecho en Marte. Y el rastro podría haber quedado en los depósitos de sílice.

“En la Tierra, los depósitos hidrotermales rebosan de vida y los depósitos de sílice asociados contienen fósiles que mantienen microbios”, dijo el miembro del equipo del estudio Jack Farmer, también de la ASU.

“Pero no sabemos si este es el caso”, añadió, “dado que los róvers no transportan instrumentos que puedan detectar vida microscópica”.

El sitio permanece como uno de los que la NASA espera explorar con el Aterrizador de Marte Phoenix a partir de la semana que viene, dado que aunque Phoenix observará la potencial habitabilidad de la región polar norte de Marte en la actualidad y el pasado geológico reciente, los depósitos de sílice del Cráter Gusev representar un “posible entorno habitable del antiguo pasado de Marte”, dijo Ruff a SPACE.com.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 22 de mayo de 2008
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Comment (1)

  1. aldato

    creo que estamos cerquita cerquita…

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