Científicos deliberan sobre el misterio del polígono de Marte

¿Este anormal polígono indica un cambio reciente en Marte? (Imagen: NASA/JPL-Caltech/U of Arizona)

Los científicos que trabajan con imágenes de la misión Phoenix de Marte están desconcertados por una inesperada diferencia entre lo que pensaban que verían y lo que Phoenix les está mostrando.

La diferencia sugiere que las llanuras del norte de Marte pueden ser un entorno más complejo y activo de lo que imaginaron anteriormente.

Phoenix aterrizó el lunes a las 0053 GMT. Desde entonces ha estado enviando imágenes y datos hacia el orbitador Mars Odyssey, el cual pasa periódicamente sobre el lugar del aterrizaje.

Entre las imágenes más espectaculares hasta el momento está un mosaico a color de terreno visto desde el lado norte del aterrizador. Claramente muestras los conocidos como “polígonos” que son características típicas de esta región.

Sólo hay un problema: los polígonos son demasiado pequeños.

Sorpresa de tamaño

Durante un breve comunicado de prensa, ayer, el investigador principal Peter Smith de la Universidad de Arizona en Tucson, Estados Unidos, dijo que las estimaciones preliminares sugieren que los polígonos en primer plano de la imagen tienen entre 1,5 y 2,5 metros de largo.

Esto es mucho menos de lo que los científicos estimaron basándose en las vistas aéreas del Orbitador de Reconocimiento de Marte y en los modelos del clima marciano.

“Creo que esto significa que hay polígonos dentro de otros polígonos”, dijo Smith. “En distintas épocas climáticas puede haber habido grandes polígonos y en otras polígonos pequeños, y simplemente oscilan a lo largo del tiempo”.

Los polígonos se producen con la expansión y contracción estacional del hielo del terreno. Cuando el hielo está muy frío se contrae y se fractura en patrones geométricos, de forma similar a las grietas de barro en el desierto.

Profundidad helada

Las fracturas pueden tener apenas unos pocos milímetros de longitud y no ser visibles en la superficie. No obstante, si se rellenan con material, tal como el polvo seco en el caso de Marte, el hielo del terreno no tendrá espacio para expandirse cuando suban las temperaturas. Como resultado, el hielo del terreno produce montículos bajos en el centro de los polígonos, y surcos en los bordes.

El potencial de usar el tamaño de los polígonos para investigar el clima de Marte es algo que los científicos han estado preparando durante mucho antes de que se lanzara Phoenix. “Sabíamos que estarían allí, pero no qué aspecto tendrían”, dice Michael Mellon, miembro del equipo de la misión Phoenix en la Universidad de Colorado.

De acuerdo con Mellon, el tamaño de estos polígonos debería verse afectado por el grosor de la capa de tierra sobre el hielo del terreno y también por el propio clima. En general, cuanto más cerca está de la superficie el hielo del terreno, más sujeto está a las temperaturas extremas y más se fractura, lo que lleva a polígonos menores.

Depresiones activas

Un hielo más profundo en el terreno hace polígonos mayores. En Marte, si el hielo está a más de 30 cm por debajo del terreno, los polígonos deberían desaparecer. Un clima más frío también afecta al tamaño de los polígonos haciendo que se fracturen más fácilmente a mayores profundidades.

Una características que ha generado una gran excitación durante el primer día desde la toma de tierra es el pequeño polígono visto más cerca del aterrizador en la primera “postal” en color enviada por Phoenix (ver imagen). El lado superior derecho de este polígono en forma de diamante es extremadamente acusado, creando un oscuro surco en el suelo.

“Eso significa que podrían ser muy recientes”, dijo Smith, debido a que una característica geológica antigua probablemente se habría suavizado y rellenado con polvo arrastrado por el viento hace mucho tiempo. “Creemos que estas son depresiones activas”, dice Mellon.

Si los polígonos son “activos”, eso significa que están actualmente expandiéndose y contrayéndose con cierta regularidad. En el proceso, pueden estar removiendo tierra y rocas a través de un proceso llamado crioturbación. Observando el espacio entre los cúmulos de rocas a lo largo de la superficie es posible obtener una idea de si el tamaño de los polígonos, y por tanto las condiciones climáticas, han estado cambiando en Marte en el pasado reciente.

Por ejemplo, un clima más cálido habría llevado al hielo hacia mayores profundidades produciendo polígonos mayores. El tamaño de los polígonos también puede apuntar a variaciones locales en la composición del suelo y propiedades de insolación.

¿Anomalía local?

Mientras tanto, Mellon y sus colegas debaten sobre lo que parece ser un misterio geoclimático. Los polígonos en la Tierra tienden a ser grandes, midiendo entre 15 y 20 metros. En Marte, basándonos en el mejor conocimiento disponible de las condiciones de las llanuras del norte, Mellon calcula que los polígonos deberían ser, de media, de una longitud de 5 metros. No lo son.

“Ciertamente tiene nuestros cerebros funcionando”, dice Mellon.

La explicación más simple es que las primeras imágenes enviadas de vuelta por Phoenix muestran una colección atípicamente pequeñas de polígonos. Un vistazo en otra dirección podría perfectamente mostrar los polígonos de 5 metros que Mellon y otros científicos esperaban.

Si se demuestra que este no es el caso, no obstante, esto significaría que a los científicos les falta una pieza clave de información sobre las llanuras del norte – una pieza que esperan que Phoenix proporcionará finalmente.


Autor: Ivan Semeniuk
Fecha Original: 27 de mayo de 2008
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Comments (5)

  1. Científicos deliberan sobre el misterio del polígono de Marte…

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  4. La verdad es que Marte siempre ha dado mucho juego. Desde que las primeras sondas nos enviaron las primeras imágenes han aparecido las especulaciones sobre las formas que se supone se reconecen.

    Fijaos en esta imagen, menos concocida que otras, de la zona de Claritas Fossae donde una formación, supongo ;-) ), nos recuerda a un puente http://elmondigital.com/2007/09/25/un-puente-en-marte/

  5. Ricardo

    Creo que este tipo de descubrimiento modificará un poco los planes de la NASA y la ESA, pero sin lugar a dudas seguirá como prioridad espacial

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