¿Necesitan otros sistemas estelares protegerse de la vida terrestre?

Planetas habitables alrededor de otras estrellas podrían contaminarse con vida de la Tierra si alguna vez enviamos una nave a alguno de ellos (Imagen: NASA/JPL-Caltech).

La tecnología necesaria para enviar una sonda robótica a otro sistema solar está aún en un futuro lejano en el mejor caso. Pero un científicos dice que no es demasiado pronto para comenzar a pensar sobre cómo evitar la contaminación de planetas extrasolares con microbios “autoestopistas” de la Tierra.

Incluso las naves más rápidas de la actualidad necesitarían decenas de miles de años para llegar a las vecinas más próximas del Sol, Próxima y Alfa Centauri, que están a apenas 4 años luz de distancia y pueden albergar planetas similares a la Tierra.

Pero algunas de las tecnologías propuestas – tales como la propulsión nuclear, velas solares, y motores de antimateria – podrían teóricamente llevar a una nave a otro sistema solar en una vida humana.

Aunque estas tecnologías pueden estar en un futuro muy lejano, vale la pena pensar en el problema potencial de contaminar otros sistemas solares con vida terrestre, de acuerdo con un nuevo artículo de Charles Cockell del Centro de Investigación Astronómica de la Tierra, Planetas y espacio en la Universidad Abierta en Milton Keynes, Reino Unido.

¿Por qué debemos abordar el problema de la contaminación interestelar? Primero, está el “deseo utilitario de preservar ejemplos de otra vida de un enorme interés científico potencial”, dice Cockell. En anteriores escritos, también ha argumentado que los humanos tienen una responsabilidad ética de evitar dañar la vida de otros sistemas solares.

También puede ser un tema legal. El funcionario de protección planetaria de la NASA, Cassie Conley, apunta que el tratado del espacio exterior de 1967 estipula que los países deberían evitar la “contaminación dañina” de la Luna y otros cuerpos celestes.

Para respetar el tratado, la NASA sigue las pautas fijadas por un grupo de expertos internacionales con sede en París conocido como el Consejo de Investigación Espacial (COSPAR), el cual asesora a las Naciones Unidas y promueve la cooperación internacional en la investigación espacial.

Radiación espacial

En términos prácticos, esto significa que la NASA esteriliza sus naves que se encaminan a lugares potencialmente habitables del Sistema Solar.

La agencia ya no “cuece” las naves durante cuatro horas como hacía hace 30 años con los aterrizadores Viking de Marte, dado que las condiciones de superficie del planeta – tales como la radiación solar ultravioleta – deberían destruir rápidamente la vida terrestre.

Pero cualquier componente que excave en el terreno, donde podrían refugiarse potencialmente los microbios terrestres, aún es calentado antes del lanzamiento. El brazo del aterrizador marciano Phoenix de la NASA, que aterrizó en pasado domingo en el polo norte de Marte, fue esterilizado de esta forma debido a que excavará en el hielo que puede fundirse cada cierto tiempo, haciéndolo una posible zona habitable.

El problema de una protección planetaria interestelar aún no ha aparecido en la NASA. “Actualmente no tenemos una política sobre ese tema”, dijo Conley a New Scientist. Pero dice probablemente se aplicará el mismo principio de evitar la contaminación a cualquier misión a otro sistema estelar.

Y las misiones interestelares pueden ser incluso más fáciles de esterilizar que las interplanetarias. El tiempo de viaje extra proporciona más exposición a la radiación espacial, la cual gradualmente acaba con los polizones.

Esto debería acabar con cualquier microbio anclado en cualquiera de las cuatro naves de la NASA que ya están en el camino de salido del Sistema Solar, las sondas Pioneer 10 y 11 y Voyager 1 y 2.

‘Intercepción no planificada’

Estas naves simplemente avanzan gracias a la velocidad obtenida dejada por sus investigaciones científicas en el Sistema Solar exterior, y no están dirigidas hacia ningún sistema estelar en concreto. Dado el diminuto volumen de espacio que ocupan los planetas en el universo, “el improbable que alguna de ellas se cruce con un planeta, mucho menos uno que sea habitable”, escribe Cockell.

Pero si una futura nave espacial es deliberadamente enviada hacia planetas habitables alrededor de otras estrellas, existe la posibilidad de una “intercepción no planificada” – un aterrizaje forzoso no intencionado, en otras palabras, el cual podría llevar microbios terrestres a tales planetas.

Con la tecnología de propulsión rápida, el viaje podría durar sólo décadas, lo cual estima Cockell que no acumularía suficiente radiación espacial para acabar con los microbios resistentes a la radiación como el Deinococcus radiodurans.

Sugiere calentar la nave interestelar en su camino al destino, lo cual gradualmente esterilizaría a los polizones degradando su ADN. Pero dice que se necesita más investigación, incluyendo experimentos de laboratorio, para probar este y otros métodos de esterilización.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 23 de mayo de 2008
Enlace Original

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Comments (8)

  1. ¿Necesitan otros sistemas estelares protegerse de la vida terrestre?…

    La tecnología necesaria para enviar una sonda robótica a otro sistema solar está aún en un futuro lejano en el mejor caso. Pero un científicos dice que no es demasiado pronto para comenzar a pensar sobre cómo evitar la contaminación de planetas …

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  3. Kinshian

    Entiendo que no quieran contaminar con vida terrícola planetas como por ejemplo Marte, ya que los estudios en busca de vida extraterrestre resultarian alterados…pero en cierto modo sigo pensando algo que tengo en mente desde niño: que la vida es lo más precioso que tenemos en la Tierra y deberíamos no solo llevarla a otros planetas (donde es casi improbable que haya vida) sinó intentar modificarla genéticamente para que sea compatible con las condiciones que se van a encontrar en el planeta de destino. Creo que es el “seguro” más fiable (aunque no totalmente ni mucho menos) de que se produzca otra evolución en caso de que se extinga la vida en nuestro planeta. Claro que si lo que primero queremos saber es cómo eran los otros mundos antes de nosotros lo mejor es no ir contaminandolos, pero en cuanto los conozcamos bien creo que lo de enviar vida es un paso necesario.

  4. Hola Kinshian, no puedo estar más de acuerdo con tu comentario. Ahora mismo es vital no contaminar planetas, sean de este sistema o de otros, debido a que nuestro principal objetivo actual es saber si hay vida en estos entornos.

    Una vez superada esta fase creo que sería no sólo recomendable, sino casi moralmente obligatorio, “terraformar” esos planetas y llevar la vida a ellos, pero siempre después de haber estudiado y descartado un posible ecosistema.

    Un saludo

  5. MAGUFO

    Bueno, de hecho hay bacterias que resisten estupendamente la radiacion ionizante como una especie llamada Radiodurans. Muchas ademas, sobretodo las del genero bacillus y clostridium forman endosporas muy muy resistentes. Y cuando digo muy resistentes me refiero a que son casi inalterables con el paso del tiempo.

    Pueden durar millones de años en estado “vegetativo” y cuando encuetren las condiciones adecuadas germinar. De todas maneras hace falta agua para que colonicen otros planetas. Aunque germinaran y se desarrollaran durante un tiempo dudo que prosperaran y terminaran colonizando un planeta entero debido a la escasez de agua.

    La vida para sustentarse no necesita el sol, tampoco necesita materia organica preformada, solo neceista una fuente de electrones y una fuente de carbono.

    Hay bacterias llamadas quimiolitotrofas que literalmente son comepiedras. Obtienen los electrones (energia) gracias a la oxidacion de varias sustancias inorganicas como los sulfuros de hidrogeno, el anomiaco, el hidrogeno, el metano e incluso el hierro si mal no recuerdo.

    En cuanto al carbono, se puede obtener facilmmente mediante una asimilacion/reduccion del carbono atmosferico tal y como hacen los vegetales y muchas bacterias llamadas metanogenas o acetogenicas, las cuales reducen el CO2 atmosferico hasta carbono organico en forma de metano o acetato, respectivamente. El oxigeno es algo completamente prescindible.

    El problema esta en el agua, si hay agua puedes estar tranquilo porque siempre habra algo que pueda crecer en cualquier sustrato, la radiacion no es un problema, las bajas o altas presiones tampoco, el calor o el frio tampoco es un impedimento y la falta de nutrientes porque cualquier compuesto quimico puede ser usado por bacterias.

    Hay que recordar que la vida empezo en el planeta tierra cuando esta era un hervidero caliente y hostil segun nuestro punto de vista. No habia oxigeno, no habia complejos sistemas metabolicos ni tampoco unos sistemas geneticos (computacion y regulacion) tan sofisticados como los actuales.

    Personalmente CREO que en marte muchas de nuestras especies terrestres vivirian la mar de felices siempre y cuando tuvieran agua.

  6. MAGUFO

    Mucha gente tiene una concepcion de la vida como algo muy sensible y perturbable, algo fragil. En cierto punto es asi, los sistemas vivos son perturbables y muchos se han extinguido. Pero tambien son adaptativos y evolucionables. Si nos olvidamos de los animales y otros multicelulares mas complejos y nos quedamos solo con bacterias llegaremos a la conclusion de que son inaniquilables.

    La tierra ha soportado catastrofes de gran magnitud y ellas siguen ahi, y siempre seguiran ahi hasta en el mas infimo pedrusco o mota de polvo cuando todo esto reviente.

  7. Kinshian

    Te devuelvo el saludo Kanijo, ya que no lo he dicho antes. Gracias por responder a mi comentario ya que es un honor tratándose del autor de un blog de ese nivel ;)

    MAGUFO: Estoy totalmente de acuerdo con lo de que la vida es verdaderamente difícil de erradicar, pero tenemos que tener en cuenta que primero tiene que ser creada. Como tu mismo dices también creo que en Marte no ya muchas, sinó muchísimas de nuestras especies podrian establecerse allí e incluso con la poca agua que pueda haber (hablando, claro está, de organismos unicelulares). Aunque cuando se originó la vida en la Tierra las condiciones nos parecen hostiles a seres como nosotros no podemos despreciar el papel que juega la gran cantidad de agua, la densidad de la atmósfera (aunque reductora, creo que más apta para la vida que en cualquier planeta rocoso del sistema solar), e incluso la superficie (también mayor que en Marte, Venus, y por supuesto Mercurio y la Luna) aumenta la probabilidad de que surja vida en algún punto. Imagino que la vida apareció en algún punto -o puntos, puede que surgiera más de una vez y las otras ramas se hayan extinguido…o sobrevivan en las profundidades oceánicas que casi no conocemos- en el que las condiciones eran óptimas y luego de sucesivas mutaciones pudo también colonizar lugares inhóspitos. Por eso nuestra “obligación moral”, como dice Kanijo, seria continuar con esa colonización a nivel interplanetario o “multiplanetario”, hasta colonizar la Vía Láctea, como dijo Tsiolkovsky según http://eltamiz.com/2008/05/19/konstantin-tsiolkovsky/ .

    Aunque está bastante extendida la opinión de que es relativamente fácil que surja la vida no estoy del todo convencido, aunque creo que también seria dificil que en toda nuestra galaxia solo hubiera un planeta habitado. Además, la evolución hacia seres simbólicos me parece también poco probable (por ser este tipo de inteligencia poco útil a corto plazo), por eso creo que es esencial confiar sobretodo en nosotros mismos (léase humanidad) y las modificaciones que podamos hacer de la vida para lograr adaptarla a ambientes desconocidos.

    Ahora sí, un saludo! ;)

  8. En mi opinión, la gente de hoy en día ya esta encerrada en la vida de todos los dias y no piensa en algo que no tenga que ver con sus lista de tareas. El problema del exceso de contaminación les ha alertado un poco pero no lo bastante cómo para pensar en el principal sujeto que de verdad puede frenar la contaminacón y salvar la Tierra que tanto queremos todos. Ese sujeto es la INVESTIGACIÓN ESPACIAL.
    Hay que conseguir que mas gente se interese por encontrar algun planeta con vida humana.Para ello habría que hacer publicidad espacial, bajar ligeramente la media para cualquier tipo de trabajo que tenga que ver con el espacio y desvelar los secretos de la N.A.S.A.!
    Si no nos avisan cómo quieren que nos enteremos ?
    Hay que intentarlo porque si quieren puden!

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