Extraño anillo alrededor de una estrella muerta

Esta imagen muestra el fantasmal anillo que se extiende siete años luz alrededor del cadáver de una estrella masiva. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha encontrado un extravagante anillo de material alrededor de los restos magnéticos de una estrella que estalló en pedazos.

El cadáver estelar, llamado SGR 1900+14, pertenece a la clase de objetos conocido como magnetoestrellas. Estos son los núcleos de estrellas masivas que estallaron en una explosión de supernova, pero al contrario que otras estrellas muertas, pulsan lentamente en rayos-X y tienen unos campos magnéticos tremendamente potentes.

“El universo es un lugar muy grande y pueden suceder cosas extrañas”, dice Stefanie Wachter del Centro de ciencia de Spitzer de la NASA en el Instituto Tecnológico de California en Pasadena, quien encontró el anillo de forma fortuita. “Estaba echando un vistazo por los datos de archivo de Spitzer del objeto, y aquí es donde advertí que estaba rodeado por un anillo que no habíamos visto antes”. Wachter es la autora principal de un artículo sobre los hallazgos que aparece esta semana en Nature. Puedes ver el anillo en http://www.nasa.gov/mission_pages/spitzer/multimedia/20080528.html.

Wachter y sus colegas creen que el anillo, que es distinto de cualquier otra cosa vista antes, se formó en 1998 cuando la magnetoestrella estalló en una llamarada gigante. Creen que la crujiente superficie de la magnetoestrella se agrietó, enviando una llamarada, o un estallido de energía, que excavó una nuble de polvo cercana, dejando un anillo externo polvoriento. Este anillo es rectangular, con unas dimensiones de aproximadamente siete por tres años luz. Parece ser plano, o bidimensional, pero los científicos no descartan la posibilidad de una envoltura tridimensional.

“Es como si la magnotoestrella se convirtiese en un colosal soplete y destruyera el polvo que hay a su alrededor, creando una cavidad masiva”, dice Chryssa Kouveliotou, astrofísico en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama, y coautora del artículo. “Entonces las estrellas cercanas iluminaron un anillo de fuego alrededor de la estrella muerta, marcándola para la eternidad”.

El descubrimiento podría ayudar a los científicos a calcular si la masa de una estrella influye en si se convierte en una magnetoestrella cuando muere. Aunque los científicos sabe que las estrellas por encima de cierta masa “se harán supernovas”, no saben si la masa desempeña un papel determinante en si la estrella se convertirá en una magnetoestrella o en una estrella muerta común. De acuerdo con el equipo científico, el anillo demuestra que SGR 1900+14 pertenece a un cúmulo cercano de jóvenes estrellas masivas. Estudiando las masas de estas estrellas cercanas, los científicos creen que podrían conocer la masa aproximada de la estrella original que estalló y se convirtió en SGR 1900+14.

“El anillo ha tenido que ser iluminado por algo, de otra forma Spitzer no lo habría visto”, dijo Enrico Ramírez-Ruiz de la Universidad de California en Santa Cruz. “Las estrellas masivas cercanas son los más probables ya que calientan el polvo y lo iluminan, y esto significa que la magnetoestrella, que está en el centro exacto del anillo, está asociada con la región de formación estelar masiva”.

Los anillos y esferas son comunes en el universo. Las jóvenes estrellas estallan como burbujas en el espacio, moldeando el polvo en formas esféricas. Cuando las estrellas mueren en explosiones de supernovas, sus restos son disparados hacia el espacio, formando preciosos orbes de vida corta conocidos como remanentes de supernova. Los anillos también pueden formarse alrededor de estrellas que explotan cuyas envolturas de restos en expansión se encajan en anillos de polvo pre-existentes, causando que el polvo brille, como es el caso de un remanente de supernova llamado 1987A.

Pero el anillo alrededor de la magnetoestrella SGR 1900+14 no encaja en ninguna de estas categorías. Por una cosa, los remanentes de supernova y el anillo alrededor de 1987A emiten rayos-X y ondas de radio. El anillo alrededor de SGR 1900+14 sólo brilla en una longitud de onda específica que Spitzer puede ver.

Al principio los astrónomos pensaron que el anillo debía ser lo que se conoce como un eco infrarrojo. Esto sucede cuando un objeto envía un estallido que viaja hacia fuera, calentando el polvo y provocando que brille en luz infrarroja. Pero cuando volvieron a observar SGR 1900+14 más tarde, el anillo no se había movido hacia fuera como debería suceder su fuese un eco infrarrojo.

Un análisis posterior más detallado de las imágenes revelaron que el anillos está en su mayor parte moldeado en una nube de polvo – un fenómeno que debe ser bastante extraño en el universo dado que no se había tenido noticia del mismo anteriormente. Los científicos planean buscar más de estos anillos.

“Esta magnetoestrella sigue aún viva de muchas formas”, dijo Ramírez-Ruiz. “Está interactuando con su entorno, creando un gran impacto en las jóvenes regiones de formación estelar cuando nació”.


Autor: Whitney Clavin
Fecha Original: 28 de mayo de 2008
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Comments (4)

  1. Koryrik

    Leyendo el artículo ya he visto que se trata de otra cosa, pero cuando he visto la imagen antes que nada, me ha parecido que la zona de oscuridad dentro del anillo era un agujero negro al lado de la estrella que había quedado retratada en la imagen.

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