Hoja de ruta de la ESA para los planetas similares a la Tierra

Artie Hatzes.

La ESA está lanzando una nueva iniciativa para desarrollar una hoja de ruta para encontrar planetas similares a la Tierra. La búsqueda de planetas rocosos alrededor de otras estrellas, en la esperanza de encontrar un mundo similar a la Tierra, es uno de los principales objetivos científicos del programa Visión Cósmica de la ESA.

Lograr esta ambición requiere un gran trabajo en desarrollo tecnológico, y tener un ojo constantemente sobre los cambios que tienen lugar en este campo de investigación tan agitado. Para proporcionar una visión global del campo y un conjunto de hitos tecnológicos que deben lograrse antes de que puedan analizarse los planetas rocosos, la ESA ha designado un Equipo Asesor de la Hoja de Ruta de Exoplanetas.

El equipo consta de diez expertos en exoplanetas de toda Europa y está presidido por Artie Hatzes, Director del Thüringer Landessternwarte Tautenburg en Alemania. Aquí explica los objetivos de la hoja de ruta.

¿Cuál es el fundamento tras la hoja de ruta de exoplanetas?

La búsqueda de exoplanetas es un tema candente. Tiene un gran objetivo hacia el que dirigirse: descubrir cuántos planetas habitables similares a la Tierra podría haber en la galaxia.

Para hacer esto, tiene que haber una estrategia en tres pasos. Primero, los observadores deben decirnos qué hay allí fuera. Segundo los teóricos deben decirnos lo que podríamos esperar encontrar. Y tercero, los tecnólogos deben decirnos qué instrumentos necesitamos para encontrar esas cosas.

El fundamento tras la hoja de ruta es lograr que estos grupos trabajen juntos para identificar los hitos a lo largo del camino de encontrar otras Tierras.

¿Cuál es el objetivo final de la investigación exoplanetaria?

Finalmente, queremos obtener una imagen de un planeta similar a la Tierra y analizar espectroscópicamente su atmósfera. Esto nos dirá si hay oxígeno, ozono, dióxido de carbono y vapor de agua en su atmósfera. Cuando veamos todos los constituyentes adecuados para la vida podremos decir, “Sí, ese es un gemelo de la Tierra”. La hoja de ruta nos proporcionará un plan para alcanzar tal objetivo.

¿Cómo te guiarás para la creación de la hoja de ruta?

Preguntaremos a la comunidad de investigación exoplanetaria para que nos envíen libros blancos informando de su trabajo. Esto nos ayudará a comprobar lo que se ha hecho hasta ahora, el estado de las observaciones actuales y planificadas, las teorías de planetas que podrían albergar vida, y lo más importante, qué áreas de estudio deberían desarrollarse. Es un campo tan apasionante que atrae a los mejor y más brillantes. Esto dirige la investigación de forma innovadora que verdaderamente ha acelerado el progreso hasta la fecha. Sabemos que existe una increíble diversidad de sistemas planetarios por estudiar.

¿Por qué es importante la investigación exoplanetaria?

Como científico, quiero saber si nuestro Sistema Solar es único. Si miro hacia arriba, veo miles de estrellas y ya en la escuela me dijeron que eran similares al Sol. Entonces, ¿cuántas de ellas tienen planetas similares a la Tierra?

Observar exoplanetas también puede permitirnos probar nuestras teorías de formación planetaria. Puede tener una gran teoría de cómo se formó nuestro Sistema Solar pero la verdadera prueba es si puede explicar también los sistemas exoplanetarios. Cada nuevo sistema de exoplanetas que encontramos es un nuevo laboratorio en el que probar nuestras ideas.

Entonces, llegamos al aspecto filosófico. ¿Somos únicos? Creo que por esto es por lo que esta investigación apasiona al público, porque todos se hacen la pregunta: ¿estamos solos? La única forma de responder es salir allí fuera y observar.

¿Qué espera lograr con esta hoja de ruta?

Una vez hallamos recopilado los libros blancos, el equipo los pondrá todos juntos. Para principios del año que vine tendremos una hoja de ruta concreta. Esto incluirá lo que tenemos que hacer científica y tecnológicamente en el próximo año, los próximo 5-10 años, y también los siguientes 20 años, para lograr el objetivo científico de caracterizar los mundos similares a la Tierra.



Fecha Original: 29 de mayo de 2008
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