Nuevo “mapa” podría ayudar a resolver antiguos misterios de nuestra galaxia

Un equipo internacional de astrónomos de la Investigación Digital del Cielo Sloan reveló un nuevo mapa detallado de la composición química de más de 2,5 millones de estrellas de la Vía Láctea. Este nuevo mapa podría ayudar a revelar la desconocida historia antigua de nuestra galaxia. “Con el nuevo mapa de SDSS, los astrónomos pueden comenzar a abordar muchos misterios sin resolver sobre el nacimiento y crecimiento de la Vía Láctea”, dijo Zeljko Ivezic, astrónomo de la Universidad de Washington, y líder del estudio.

Los astrónomos usan el término “metales” para describir todos los elementos más pesados que el hidrógeno y el helio, incluyendo el oxígeno que respiramos, el calcio de nuestros huesos y el hierro de nuestra sangre. Aunque se creó hidrógeno, helio y trazas de litio en el Big Bang que dio inicio al universo, todo el resto de elementos (tales como el hierro y el carbono) se forjaron en los núcleos de las estrellas durante la muerte explosiva de las estrellas masivas.

Como resultado, las estrellas que se formaron en los inicios de la historia de la galaxia (hace unos 13 mil millones de años) estaba hechas de gas que tenía pocos metales creados por las generaciones que les precedieron. Estas “estrellas pobres en metales” proporcionan a los astrónomos la huella química del origen y evolución de los elementos. Conforme se formaban y morían las siguientes generaciones de estrellas, retornaron algunos de sus materiales enriquecidos con metal al medio interestelar, el lugar de nacimiento de posteriores generaciones de estrellas, incluyendo nuestro Sol.

Anteriores mapas de composición química estaban basados en muestras mucho menores de estrellas y no se alejaron tanto como las distancias estudiadas por SDSS-II — una región que se extiende desde cerca del Sol a aproximadamente 30 000 años luz de distancia. Las construcción y primeras implicaicones del mapa se describen en un artículo titulado “The Milky Way Tomography with SDSS: II. Stellar Metallicity (Tomografía de la Vía Láctea con SDSS II: Metalicidad estelar)”, previsto para us aparición en el ejmplar del 1 de agosto de The Astrophysical Journal.

“Cartografiando cómo varía el contenido de las estrellas a lo largo de la Vía Láctea, los astrónomos pueden descifrar la formación y evolución estelar, de la misma forma que los arqueólogos revelan la historia antigua estudiando los artefactos humanos”,explicó el estudiante graduado de la Universidad de Washington Branimir Sesar, miembro del equipo de investigación.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 29 de mayo de 2008
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