Los microbios de Marte podrían sobrevivir con anticongelante natural

Las misiones Viking retornaron resultados confusos, pero una nueva hipótesis sobre microbios que viven en presencia de peróxido de hidrógeno proporciona una posible explicación. Crédito: NASA/JPL/Malin Space Sciences System. Click en la imagen apra agrandar

Hace más de 30 años, los experimentos de detección de vida de Viking de la NASA en Marte retornaron resultados inconcluyentes, y la controversia alrededor de los datos de Viking llega hasta hoy.

La misión Phoenix ahora en Marte puede recopilar datos que ayudarán a responder preguntas que surgieron de Viking, pero para hacer esto los investigadores necesitarán ser capaces de señalar las diferencias entre las firmas químicas y biológicas de Marte.

A mediados de la década de 1970, los aterrizadores Viking de la NASA analizaron material de la superficie marciana con la esperanza de encontrar señales de vida. Los experimentos de detección de vida de Viking indicaron la presencia de material orgánico oxidado cerca de la superficie. Al principio, los investigadores del equipo instrumental creyeron que era una evidencia de actividad biológica en Marte.

No obstante, otros científicos criticaron inmediatamente los resultados. Finalmente la comunidad científica decidió que era más probable que el material orgánico hubiese sido oxidado por el compuesto químico peróxido de hidrógeno, el cual se detectó en la superficie del experimento Intercambio de Gases de Viking.

No todo el mundo está satisfecho con esta explicación. Aún existen cuestiones sobre de dónde proviene el peróxido de hidrógeno de Marte, durante cuánto tiempo puede mantenerse estable en la superficie y qué cantidad hay presente en realidad.

Nuevas respuestas

Una respuesta puede estar en el horizonte.

El aterrizador Phoenix de la NASA tomó tierra en Marte el 25 de mayo. A bordo está un instrumento llamado Analizador de Gas Evolucionado y Térmico (TEGA), el cual se usará para analizar las muestras de terreno y hielo marciano. El instrumento podría ayudar a explicar los desconcertantes resultados de Viking.

Para preparar los experimentos de Phoenix, un equipo de investigadores realizaron una serie de pruebas. Simularon experimentos que serían llevados a cabo por Phoenix para determinar qué resultados serían esperables si los microbios estuviesen presentes en el suelo marciano. Los investigadores inocularon suelo marciano simulado con organismos terrestres conocidos que pueden sobrevivir en presencia de peróxido de hidrógeno. (En la Tierra, algunos microbios producen peróxido de hidrógeno y otros son capaces de utilizarlo).

Microbios marcianos únicos

Las mezclas de agua y peróxido de hidrógeno se congelan a temperaturas mucho menores que el agua sola. Los investigadores teorizan que los microbios podrían ser capaces de usar el peróxido de hidrógeno para sobrevivir a temperaturas más bajas. Las ideas están basadas en que los microbios de la Tierra usan sales de forma similar, proporcionándoles un “anticongelante” que los mantiene vivos en entornos fríos. Si los microbios de Marte se adaptaron a usar el peróxido de hidrógeno de una forma similar, puede significar que los resultados de Viking tienen que ser reinterpretados.

Probando el suelo marciano simulado con el instrumento TEGA, el equipo de investigadores fue capaz de identificar firmas que indicaron microbios. Los compuestos químicos específicos que pudieron detectarse por TEGA pueden servir ahora como biomarcadores de posible vida en Marte.

Los experimentos simuladores proporcionan una prueba importante para los compuestos químicos frente a las respuestas biológicas en la misión Phoenix. En otras palabras, la misión Phoenix podría proporcionar respuestas definitivas a las preguntas planteadas por Viking, e incluso puede decirnos su la vida existe en Marte.

La investigación se publicó en la edición de abril de 2008 de la revista Astrobiology por el autor principal Dirk Shulze-Makuch.


Autor: Aaron L. Gronstal
Fecha Original: 12 de junio de 2008
Enlace Original

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Comments (2)

  1. [...] un “anticongelante” que los mantiene vivos en entornos fríos. Vía (enlace en castellano): http://www.cienciakanija.com/2008/06/13/los-microbios-de-marte-podrian-sobrev/ sin comentarios en: cultura, ciencia karma: 14 etiquetas: astronomía, astrobiología, vida, [...]

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