La estrella más brillante de la galaxia tiene un nuevo competidor

El estrella “nebulosa Peonia”‘, dentro del círculo, es ahora la segunda estrella más brillante de nuestra galaxia. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Potsdam Univ.

Un nuevo contendiente para el título de estrella más brillante de la Vía Láctea ha sido desenterrado de la metrópolis polvorienta del centro de la galaxia.

Apodada “Estrella nebulosa Peonia”, la brillante bombilla estelar fue revelada por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y otro telescopios terrestres. Refulge con la luz estimada de 3,2 millones de soles.

El actual campeón de la “estrella más brillante” es Eta Carina, con una asombrosa potencia solar de 4,7 millones de soles. Pero de acuerdo con los astrónomos, es difícil precisar con exactitud el brillo o luminosidad, para estas abrasadoras estrellas, por lo que potencialmente podrían brillar con una cantidad de luz similar.

“La estrella nebulosa Peonia es una criatura fascinante. Parece ser la segunda estrella más brillante que conocemos en la galaxia, y está situada en las profundidades del centro galáctico”, dijo Lidia Oskinova de la Universidad de Potsdam en Alemania. “Probablemente hay otras estrellas de brillo similar, si no más brillantes, en nuestra galaxia que permanecen ocultas a nuestra visión”. Oskinova Es la investigadora principal de la investigación y segundo autor de un artículo que aparecerá en un futuro ejemplar de la revista Astronomy and Astrophysics.

Los científicos ya tenían conocimiento de la estrella nebular Peony, pero debido a su situación abrigada en el polvoriento centro galáctico, su extrema luminosidad no fue revelada hasta ahora. Los ojos infrarrojos de Spitzer penetran en el polvo y pueden ver directamente en el corazón de nuestra galaxia, en regiones impenetrables por la luz visible. De la misma forma, los datos infrarrojos del Telescopio de Nueva Tecnología del Observatorio Europeo del Sur en Chile fueron claves para calcular la luminosidad de la estrella nebulosa Peonia.

“La astronomía infrarroja abre una visión extraordinaria al entorno de la región central de nuestra galaxia”, dijo Oskinova.

Las estrellas más brillantes del universo también son las mayores. Los astrónomos estiman que la estrella nebulosa Peonia inició su vida con una masa titánica de aproximadamente entre 150 y 200 veces la del Sol. Estrellas tan masivas son raras y desconciertan a los astrónomos debido a que empujan el límite requerido para que se formen las estrellas. La teoría predice que si una estrella se inicia con demasiada masa, no puede mantenerse unida y se rompe en un conjunto de estrellas dobles o múltiples.

No sólo está el descomunal peso de la estrella nebulosa Peonia, sino también su amplia circunferencia. Este es un tipo de estrella azul gigante conocida como estrella de Wolf-Rayet, con un diámetro de aproximadamente 100 veces el de nuestro Sol. Esto significa que esta estrella, si se colocara donde está nuestro Sol, se extendería hasta aproximadamente la órbita de Mercurio.

Con tanta masa, la estrella apenas puede mantenerse unida. Arroja enormes cantidades de materia estelar en forma de potentes vientos a lo largo de su periodo de vida relativamente corto de unos pocos millones de años. Esta materia es empujada tan fuerte por la potente radiación de la estrella que los vientos aceleran hasta aproximadamente una velocidad de 1,6 millones de kilómetros por hora en sólo unas pocas horas.

Finalmente, la estrella nebulosa Peonia explotará en un fabuloso estallido de proporciones cósmicas llamado supernova. De hecho, Oskinova y sus colegas dicen que la estrella está cerca de su explosión, lo que en términos astronómicos significa cualquier momento entre ahora y dentro de millones de años.

“Cuando esta estrella explote, evaporará cualquier planeta que orbite en las estrellas de la vecindad”, dijo Oskinova. “Lejos de la estrella, la explosión podrían disparar el nacimiento de nuevas estrellas”.

Además de la propia estrella, los astrónomos notaron una nube de gas y polvo, llamada nebulosa, alrededor de la estrella. El equipo nombró a esta nube la nebulosa Peonia debido a que recuerda a la flor ornamental.

“La nebulosa probablemente se creó a partir del spray de polvo filtrado de la masiva estrella nebular Peonia”, dijo Andreas Barniske de la Universidad de Potsdam, autor principal del estudio.

Wolf-Rainer Hamann, también de la Universidad de Potsdam, es otro coautor del artículo y el investigador principal de un programa de Spitzer que permitió esta investigación.



Fecha Original: 15 de julio de 2008
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Comment (1)

  1. Manlio E. Wydler

    Suerte que está tan lejos en el centro galáctico. Tal vez ya halla explotado. La lejanía nos pone a cubierto de grandes calamidades.

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