XMM-Newton descubre la estrella que todo el mundo había perdido

XMM-Newton ha descubierto una estrella en explosión en la Vía Láctea. Normalmente esto sería importante por sí mismo, pero esta vez hay un giro especial. Los cálculos demuestran que la explosión debe haber sido claramente visible a simple vista pero legiones de observadores de todo el planeta la había pasado por alto.

El 9 de octubre de 2007, el observatorio orbital de rayos-X de la ESA XMM-Newton saltaba de un objetivo a otro. Cuando hacía esto, pasó por una brillante fuente de rayos-X que nadie esperaba. La fuente no estaba listada en ningún catálogo previo de rayos-X, aún así XMM-Newton recibía 50 rayos-X por segundo procedentes de este misterioso objeto.

El único objeto celeste que el equipo de XMM-Newton pudo encontrar en esta localización fue una débil estrella conocida sólo por su nombre de catálogo USNO-A2.0 0450-03360039. Actuando con celeridad, Andy Read de la Universidad de Leicester y Richard Saxton del Centro de Astronomía y Espacio Europeo (ESAC), en España, difundieron un telegrama astronómico por Internet, informando a otros astrónomos de la fuente de rayos-X recientemente descubierta.

Los astrónomos usando el Telescopio de 6,5-m Magellan-Clay en el Observatorio de Las Campanas en Chile, encontraron que USNO-A2.0 0450-03360039 había incrementado drásticamente su brillo más de 600 veces. Analizando la luz de la fuente encontraron que podría clasificarse como una nova.

Las novas tienen lugar cuando una estrella compacta, conocida como enana, se alimenta del gas de una estrella compañera cercana. Cuando se acumula suficiente gas en la enana blanca, se produce una reacción nuclear que libera ingentes cantidades de energía, lanzando a la enana blanca a una escalada de brillo.

Pero hay un misterio. La explosión incandescente no libera inmediatamente rayos-X; la nube expansiva de restos creada en la detonación los enmascara temporalmente. Conforme se va limpiando, los rayos-X brillan a través de ella. Por tanto, para que XMM-Newton vea esta nova, la explosión debe haber tenido lugar muchos días antes. Aún así, nadie ha informado de su avistamiento.

Normalmente, los aficionados dedicados y los astrónomos profesionales encuentran novas barriendo regularmente el cielo nocturno buscando estrellas que brillen repentinamente. Ésta, según parece, se ha deslizado a través de la red. Saxton contactó con el proyecto de investigación robótica ASAS y preguntó si podían comprobar sus datos. Hallaron la nova. Había tenido lugar el 5 de junio de 2007 y había sido claramente visible, incluso al ojo desnudo.

“Cualquiera que saliera a la calle esa noche y mirase hacia la constelación de Puppis la habría visto”, dice Saxton.

La nova se ha designado oficialmente como V598 Puppis y ha sido una de las más brillantes durante casi una década, duplicando la ironía de que no haya sido observada durante su pico de brillo. Conforme las noticias se dispersan, el esfuerzo global por rastrear su atenuante luz se hace más intenso. “De pronto tuvimos todos estos datos recopilados de la estrella. Para una estrella variable como esta, la contribución de la comunidad aficionada puede ser al menos tan importante como la profesional”, dice Read.

Gracias a XMM-Newton, esta historia ha tenido un final feliz, pero hace que los astrónomos imaginen si hay otros descubrimientos que han pasado desapercibidos.


Fecha Original: 18 de julio de 2008
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Comments (2)

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  2. ElHombrePancho

    Esto aumenta mis ganas de hacerme astrónomo aficionado. Quién sabe si con que sólo uno más hubiese estado mirando lo hubiéramos visto?

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