¿Una nueva era en la búsqueda de “Tierras hermanas”?

Un planeta del tamaño de Júpiter pasa frente a su estrella en esta interpretación artística de un exoplaneta en tránsito. Crédito de la imagen: NASA, ESA, and G. Bacon

Una investigación presentada en una reciente conferencia astronómica está siendo aclamada como el inicio de una nueva era en la búsqueda de planetas similares a la Tierra demostrando que son más numerosos de lo que previamente se pensaba y que los científicos pueden ahora analizar sus atmósferas buscando elementos que pudiesen llevar a la vida.

“Esta conferencia estuvo muy bien colocada en el tiempo. La gente apareció con nuevos resultados. Todo encajó. Había un gran entusiasmo”, dijo el Profesor de Astronomía Dimitar Sasselov, que lidera la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard y que es co-presidente del Comité de Organización Científica de la conferencia. “Lo que sucedió esta primavera fue un punto de inflexión en el campo”.

El simposio de la Unión Astronómica Internacional (IAU), que tuvo lugar en mayo en la Academia Americana de las Artes y las Ciencias en Cambridge, fue patrocinada por la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard, el Centro Científico Michelson del Instituto Tecnológico de California, el Instituto Tecnológico de Massachusetts, y la IAU. Su punto clave era “Planetas en tránsito”, o la técnica de descubrimiento de planetas midiendo los cambios en la luz de los lejanos soles cuando un planeta pasa frente a ellos.

“La era del descubrimiento de planetas similares a la Tierra comenzó la semana pasada”, dijo Sasselov brevemente después de que concluyera la conferencia. “Podemos decir que este es el momento en el que iniciamos la exploración de planetas similares a la Tierra”.

Los astrónomos, usando una variedad de técnicas, han descubierto más de 300 planetas orbitando alrededor de otras estrellas desde 1995, cuando un equipo suizo anunció el hallazgo del primer planeta de la masa de Júpiter orbitando una estrella similar al Sol, pero pocos de ellos guardaban algún parecido con los planetas rocosos como la Tierra. Debido a que los planetas son mucho más pequeños y tenues que las estrellas que orbitan, la mayoría de las técnicas dependen no del planeta en sí, sino de sus efectos sobre su estrella, tales como los cambios en la luz de la estrella o en la rotación debido al tirón gravitatorio del planeta cuando la orbita. Consecuentemente, la mayor parte de los planetas encontrados hasta ahora han sido grandes gigantes gaseosos como los de nuestro propio nuestro Sistema Solar, Júpiter, Saturno, o Neptuno, que se piensa que son incapaces de mantener vida.

Eso ha estado cambiando desde el anuncio de 2004 del descubrimiento de la primera “súper-Tierra”, un planeta potencialmente rocoso 14 veces mayor que la Tierra orbitando una estrella en la constelación sureña del Altar, y con el desarrollo de nuevos instrumentos los astrónomos creen que serán capaces de encontrar planetas cerca del tamaño de la Tierra.

En la conferencia, Christophe Lovis, científico de la Universidad de Ginebra que está colaborando en la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard, anunció los hallazgos de que los mundos pequeños y rocosos no sólo están presentes en el universo, sino que son comunes, superando en número a los gigantes gaseosos en un ratio de 3 a 1.

“Este fue un hallazgo inesperado y bienvenido”, dijo Sasselov. “Significa que los planetas como la Tierra son abundantes y podemos estudiarlos”.

Sasselov dijo que los planetas rocosos de hasta cinco veces el tamaño de la Tierra deberían ser detectables con una nueva generación de instrumentos que entrarán en funcionamiento tales como el espectrómetro dela Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard equipado con el nuevo láser astro-peine, desarrollado en el centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica. El espectrómetro será desplegado en las Islas Canarias para investigación de exoplanetas en algún momento de 2010.

“Cinco veces más que la Tierra es en realidad bastante bueno desde el punto de vista de la geoquímica y bioquímica”, dijo Sasselov. “Finalmente, queremos bajar hasta las hermanas de la Tierra, como la gente las llama. Mi opinión personal es que las súper-Tierras son tan hospitalarias para la vida como la Tierra, pero tenemos que compararlos. La gente quiere saber si hay planetas como el nuestro allá afuera”.

El segundo gran hallazgo que surgió de la conferencia demuestra que los investigadores pueden tener una idea de las condiciones de cualquier planeta que encuentren, dijo Sasselov. Presentada por el Profesor Asociado Cabot de Astronomía en Harvard, David Charbonneau, los resultados mostraban la primera recopilación del espectro atmosférico de un planeta que orbita otra estrella.

El espectro, recopilado para la atmósfera de un gigante gaseoso a 60 años luz de distancia, usa la luz emitida o absorbida por el planeta para detectar qué moléculas están presentes en la atmósfera, en este caso, metano, potasio, sodio, vapor de agua, y una pequeña bruma de partículas, entre otros. Aunque los investigadores han sido capaces de detectar los elementos aislados que forman la atmósfera de planetas desde 2001, esta es la primera vez que se ha determinado la composición completa de la atmósfera de un planeta extrasolar.

“Podemos realmente hacer esto; es sorprendente”, dijo Sasselov. “Podemos observar un planeta a 60 años luz de distancia y decirte qué hay en su atmósfera. Esto es algo realmente grande”.

Conocer la composición atmosférica de un planeta puede ayudar a los astrónomos a determinar si están presentes las condiciones para la vida.

“Lo que realmente me quita el sueño es el potencial para aplicar las técnicas que hemos desarrollado para estudiar las atmósferas de las exoplanetas gigantes gaseosos en los exoplanetas similares a la Tierra que descubriremos pronto”, dijo Charbonneau. “Podríamos llevar a cabo una búsqueda para la presencia de moléculas específicas que indiquen actividad biológica en la superficie del planeta”.


Autor: Alvin Powell
Fecha Original: 24 de julio de 2008
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  1. ¿Una nueva era en la búsqueda de “Tierras hermanas”?…

    En la conferencia, Christophe Lovis, científico de la Universidad de Ginebra que está colaborando en la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard, anunció los hallazgos de que los mundos pequeños y rocosos no sólo están presentes en el universo,…

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