¿Albergó vida la Tierra recién nacida?

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La vida en la Tierra podría haber surgido 750 millones de años antes de lo que se pensaba anteriormente, según sugiere un nuevo estudio.

Los investigadores han encontrado unos isótopos de carbono inusualmente ligeros, un indicador común de vida, en el depósito mineral más antiguo de la Tierra, encontrado en Jack Hills en Australia Occidental. El carbono data de hace más de 4250 millones de años, una época conocida como periodo Hadeano.

La vida se cree que surgió aproximadamente hace 3500 millones de años, tras un violento periodo conocido como Bombardeo Intenso Tardío, en el cual grandes cantidades de escombros espaciales machacaron la Tierra y pudieron haberla esterilizado.

Pero el hallazgo de Jack Hills sugiere que la vida podría haber existido mucho tiempo antes, aunque los investigadores advierten que es demasiado pronto para arrojar una conclusión definitiva.

“Ahora tenemos una indicación de que podría haber vida”, dice el minerólogo Thorsten Geisler del Instituto de Mineralogía de la Universidad de Münster en Alemania.

Geisler y sus colegas dataron las muestras del área de Jack Hills midiendo la abundancia de elementos radiactivos en los depósitos de zirconio. Entonces analizaron la concentración de carbono-13 y carbono-12 encontrados en pequeñas piezas de diamantes y grafito atrapados en el zirconio.

Material orgánico

Encontraron que la razón de carbono-12, un isótopo ligero del carbono, respecto al carbono-13 era inusualmente alta. El carbono ligero sugiere la presencia de material orgánico.

Pero es demasiado pronto para decir con certeza si el carbono podría indicar vida. “No podemos decir actualmente que tengamos una prueba inequívoca de vida antes del Bombardeo Intenso Tardío”, dijo Geisler a New Scientist.

Esto es debido a que ciertas reacciones químicas no biológicas también pueden crear carbono ligero, aunque la razón está tan desequilibrada hacia el isótopo más ligero que estas reacciones tendrían difícil dar cuenta de ello.

Una reserva de carbono ligero podrían también indicar que los compuestos orgánicos simples podrían haber existido en la Tierra, preparando el entorno para el surgimiento posterior de la vida.

“Cuando veo eso, pienso que son realmente buenas noticias, debido a que necesitamos una reserva de compuestos de carbono reducido para establecer la etapa del origen de la vida”, dice Jeffrey Bada, químico en la Institución Scripps de Oceanografía en La Jolla, California, Estados Unidos.


Autor: Rachel Courtland
Fecha Original: 2 de julio de 2008
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