Confirmado lago gigante en Titán

Un gigante y cristalino lago mayor que el Lago Ontario de Norteamérica cubre el polo sur de la mayor luna de Saturno, Titán, según confirma una nueva investigación.

“Esta es la primera observación que realmente define que Titán tiene un lago superficial lleno de líquido”, dijo el investigador principal Robert Brown del Laboratorio Planetario y Lunar de la Universidad de Arizona en Tucson.


Conocido como Ontario Lacus, el lago se extiende a lo largo de 235 kilómetros y cubre un área de aproximadamente 20 000 kilómetros cuadrados. La estructura del lago está llena en su mayor parte con metano y etano, hidrocarburos que son gases en la Tierra pero líquidos en la gélida superficie de Titán.

Ideas húmedas

Las conclusiones, detalladas en el ejemplar del 31 de julio de la revista Nature, es sólo otra estrella de oro para Titán, el cual se ha convertido en uno de los cuerpos más fascinantes del Sistema Solar para explorar entornos en los que puede surgir la vida. Contando con un tamaño que es una vez y media el de la Luna terrestre y mayor que Mercurio, titán la única luna conocida del Sistema Solar que pueda soportar una atmósfera similar a la de un planeta.

La idea de características líquidas sobre Titán no es nueva. Antes de la misión Cassini a Saturno, los astrónomos creían que Titán estaba cubierto por un océano global, aunque los sobrevuelos de la nave sobre la luna eliminar esa idea húmeda. Aún así, las pruebas de características similares a los lagos y mares de la Tierra, junto con signos reveladores de erosión procedente de flujos de agua, han salido a la luz desde entonces.

Las posibles pruebas de características similares a lagos proceden de imágenes de radar, pero este método no puede distinguir entre líquidos y gravilla fina u otros sólidos diminutos, explicó Brown.

“La detección de etano líquido en Ontario Lacus confirma la antigua idea de que existen lagos y mares repletos de metano y etano en Titán”, dijo el investigador Larry Soderblom de la Investigación Geológica de Estados Unidos en Flagstaff, Arizona.

Lago en Titán

Soderblom, Brown y sus colegas usaron la capacidades infrarrojas del espectrómetro de cartografiado visual e infrarrojo de Cassini, o VIMS, para ver a través del velo similar a una bola de algodón de hidrocarburos que se extienden a más de 1000km sobre la superficie de la luna.

Las medidas mostraron tres características de la estructura del lago: la línea de costa, o borde exterior del lago; la conocida como playa justo dentro de la línea de costa, que es una especie de “anillo” de material dejado cuando la mezcla de etano se evaporó; y el interior del lago, el cual aparece oscuro, dicen los investigadores.

“Parece haberse evaporado parcialmente, y eso tiene sentido debido a que el polo sur acaba de pasar el verano”, dijo Brown a SPACE.com. “El máximo de evaporación ya habrá tenido lugar o está en proceso”.

Añade que, “Aún queda una gran cantidad de líquido en el largo, y no pensamos que se vaya a evaporar mucho más”.

Además, el lago podría volver a rellenarse mediante la persistente llovizna de metano de Titán, la cual cuando es golpeada por la luz solar se rompe para formar etano.

Sobre cómo sentiríamos el líquido del lago si entrásemos en él, “La mezcla líquida de etano-metano sería menos viscosa que el agua”, dijo Brown. “Si metes tus dedos a través de él no sentirías mucha resistencia”.

La misión Cassini es un esfuerzo cooperativo internacional de la NASA, la Agencia Espacial Europa, la Agencia Espacial Italiana y varios contribuyentes académicos e industriales europeos.


Autor: Jeanna Bryner
Fecha Original: 30 de julio de 2008
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Comments (8)

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  2. [...] están llegando rápidamente y en gran cantidad. Apenas ayer, revisábamos el descubrimiento de lagos de hidrocarburo líquido gracias al Espectrómetro de Cartografiado Infrarrojo y Visual de Cassini (VIMS). Aunque se había [...]

  3. [...] están llegando rápidamente y en gran cantidad. Apenas ayer, revisábamos el descubrimiento de lagos de hidrocarburo líquido gracias al Espectrómetro de Cartografiado Infrarrojo y Visual de Cassini (VIMS). Aunque se había [...]

  4. fernando

    Tiene forma de pie derecho. Dado que allí las temperaturas son de -180ºC podria llamarse un Frigopié ;)

  5. [...] Fotografiada la presencia de un lago líquido en la superficie de Titán [...]

  6. Manlio E. Wydler

    El metano y otros hidrocarburos son mezclas naturales de reacciones del mismo, causadas por la luz ultravioleta.
    No hay las necesarias causas para formar la vida,por ejemplo Agua, cloroplástidos, oxígeno , etc.

  7. [...] Confirmado lago gigante en Titán Un gigante y cristalino lago mayor que el Lago Ontario de Norteamérica cubre el polo sur de la mayo… [...]

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