Aún no se ha encontrado polvo interestelar en las muestras de Stardust

Las partículas de prueba dejaron una cola en forma de zanahoria cuando fueron disparadas desde una pistola de aire especial (Imagen: JPL)

Los científicos que estudian el material recolectado por la misión Stardust de la NASA durante sus siete años en el espacio habían esperado encontrar ya motas de polvo interestelar. Por desgracia, los nuevos datos mostraron que los primeros seis candidatos a partículas de polvo se originaron mucho más cerca de casa – la mayoría procedentes de la Tierra o de la propia nave.

La sonda Stardust se lanzó en 1999 y visitó el comenta conocido como Wild 2, recolectando polvo espacial en una matriz de gel. La mayor parte del polvo recolectado procede del cometa, pero los científicos de la NASA estima que puede hacer recogido hasta 45 piezas de polvo originadas fuera del Sistema Solar.

Desde que el gel y sus muestras retornaron a la Tierra en 2006, el sitio web Stardust@home ha reclutado un ejército de casi 30 000 voluntarios para bucear a través de cortes del gel, buscando huecos reveladores – de sólo 20 micras de diámetros – dejados por estos impactos de polvo.

Los científicos esperan que el polvo interestelar esté hecho del mismo tipo de polvo del que está hecho nuestro Sistema Solar – material que fue procesado a través de muchas estrellas y estallidos en el espacio interestelar. Su composición debería ser similar a la superficie de nuestro Sol: una mezcla de elementos mayormente ligeros pero algunos metales como el hierro.

Pero los estudios de las seis partículas candidatas en el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley e los Estados Unidos y la Instalación Europea de Radiación de Sincrotrón (ESRF) en Francia demuestran que la mayoría de partículas proceden de la Tierra.

Más por llegar

El equipo irradió diminutos trozos, o “piedras angulares”, de gel que contenían las partículas con potentes rayos-X que revelan la firma de energía de los elementos metálicos.

Tres de los seis candidatos mostraron grandes cantidades de zinc – un metal que es raro en el cosmos, lo que sugiere que las partículas de polvo procedían de la Tierra y fueron expulsadas por la nave al espacio. Otra era alta en cerio, un metal incluso más raro que voló de los paneles solares de Stardust hacia el espacio.

El quinto candidato fue un trozo de alúmina, u óxido de aluminio, una impureza depositada cuando se fabricaron los geles en la Tierra.

Y el último candidato era “invisible” al rayo, pasando por alto los metales que los científicos esperaban ver. “Habría debido tener en su mayor parte elementos ligeros como el hidrógeno, carbono, nitrógeno y oxígeno”, dice Andrew Westphal, director de Stardust@home. La mayor parte de los candidatos dejaron colas en el gel de Stardust; este dejó un cráter, por lo que el equipo se pregunta si esta es una partícula de impacto.

Pero el equipo no está desanimado. “Eso no es del todo inesperado. Tenemos alrededor de 100 candidatos, y sólo hemos observado las seis primeras”, dijo Westphal a New Scientist.

Técnicas destructivas

Dice que los voluntarios de Stardust@home están hallando de forma efectiva rastros de polvo en el aerogel. Y las técnicas de extracción del equipo han mejorado, de tal forma que el brazo robótico de 0,5 metros de largo usado para cortar las secciones prometedoras de aerogel pueden hacerlo sin dañar la partícula embebida. Westphal dice que ahora pueden recolectarse tres de estas piedras angulares cada semana.

Ahora que se han realizado las pruebas de rayos-X en la primera partida de partículas, otros grupos de investigación pueden comenzar a estudiarlos con técnicas destructivas, lo cual buscaría elementos no metálicos tales como el oxígeno.

Mientras tanto, el grupo de Stardust tendrá que esperar hasta que llegue su tiempo planificado en el ESRF en pocos meses para estudiar nuevos candidatos.

La investigación se presentó la semana pasada en la reunión de la Sociedad Meteorítica de Japón.


Autor: Devin Powell
Fecha Original: 6 de agosto de 2008
Enlace Original

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Comment (1)

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