Nueva piel fina para proteger diminutas naves espaciales

La comparación entre una micronave típica respecto al tamaño de una tarta de cumpleaños. Crédito: Prasanna Chandrasekhar

Flotas de naves diminutas pueden estar más cerca del despegue.

Para lograr que esta visión ciencia ficción de “micro-naves” de 25 kilos y “nano-naves” de 5 kilos sea realidad, los científicos han inventado ahora una piel tan fina como la hoja de una navaja que puede proteger la nave contra el calor extremo y el frío intenso que se puede encontrar en el espacio exterior y lidiar con los micrometeoritos que vuelan a miles de kilómetros por hora.

Seguir Leyendo…

Galaxias que se hinchan confunden a los astrónomos

Densas galaxias compactas que datan de hace aproximadamente 9000 millones de años fueron fotografiadas por la Cámara de Infrarrojo Cercano y Espectrómetro de Objetos Múltiples de Hubble (NICMOS). Fueron identificadas originalmente en un proyecto terrestre llamado Estudio Profundo Gemini (Imagen: I Damjanov et al/NASA/GDDS)

Los astrónomos continúan desconcertados con el reciente descubrimiento de una extraña población de galaxias densas y compactas que existían en los inicios del universo pero que han desaparecido en la actualidad. Sospechan que de alguna forma las galaxias se hincharon en los colosos que vemos a nuestro alrededor, pero una nueva investigación reduce la escala temporal durante la cual pudo tener lugar este misterioso aumento.

En abril, los astrónomos informaron de unas galaxias extremadamente compactas a una distancia de 10 mil millones de años luz, o 3700 millones de años tras el Big Bang. Las galaxias contenían el mismo número de estrellas que las galaxias modernas en forma de gota conocidas como elípticas – pero eran de dos a tres veces menores de media.

Seguir Leyendo…

Observado el primer objeto en el interior de la Nube de Oort

Ningún objeto conocido tiene una órbita similar a 2006 SQ372. Sedna, el quinto objeto más grande más allá de Neptuno, tiene una órbita alargada llegando casi 1000 veces más lejos del Sol que la Tierra, pero nunca se acerca al Sol más de 75 UA. 2006 SQ372, por su parte, llega a 24 UA del Sol, colocándolo en una categoría dinámica distinta (Ilustración: N Kaib) Click aquí para ampliar

Añade otra nueva clase de objetos al bestiario creciente del Sistema Solar – el primer visitante conocido de la parte interior de la Nube de Oort. Muchos cometas se originan en el exterior de la Nube de Oort, una cobertura de cuerpos helados que rodea el Sistema Solar.

El objeto, aunque mide entre 50 y 100 kilómetros de diámetro, se descubrió por primera vez hace dos años en una búsqueda de supernovas tenues. Llamado 2006 SQ372, viaja en una órbita extremadamente alargada de 22 500 años alrededor del Sol.

En su máximo acercamiento, llega hasta las 24 unidades astronómicas del Sol (siendo 1 UA la distancia Tierra-Sol), aunque en su máximo alejamiento se aventura a una distancia de 1600 UA. Los únicos objetos conocidos que van más lejos son los cometas de periodo largo, los cuales se originan en la Nube de Oort, un conjunto de cuerpos helados que están entre las 20 000 y 200 000 UA del Sol.

Seguir Leyendo…

El halo de la Vía Láctea cargado de ríos de estrellas

Un nuevo mapa del halo de estrellas que rodea nuestra Vía Láctea ha revelado una compleja estructura de ríos estelares entrelazados, muchos de los cuales nunca se habían detectado anteriormente.

Aunque el grueso de las estrellas de nuestra galaxia se concentran en un disco casi plano y una bulbosa región central, el halo es lo primero que un viajero intergaláctico se encontraría al aproximarse a nuestra galaxia. El halo comienza en el borde del disco aproximadamente a 65 000 años luz del centro galáctico y puede extenderse hasta a 300 000 años luz del centro de la galaxia. El halo comprende cúmulos estelares, nubes de gas, materia oscura, y algunas estrellas aisladas. Algunas de estas piezas fueron recolectadas por la Vía Láctea de galaxias enanas conforme pasaban.

Seguir Leyendo…

Científicos aprenden de la naturaleza a dividir el agua

Imitar la fotosíntesis para lograr dividir el agua

Un equipo internacional de investigadores liderados por la Universidad Monash ha usado compuestos químicos encontrados en plantas para replicar un proceso clave en la fotosíntesis, allanando el camino a una nueva aproximación que usa la luz solar para dividir el agua en hidrógeno y oxígeno.

El avance podría revolucionar la industria de la energía renovable haciendo que el hidrógeno – considerado como el combustible limpio y ecológico del futuro – sea más barato y fácil de producir a escala comercial.

El Profesor Leone Spiccia, Mr. Robin Brimblecombe la Dra. Annette Koo de la Universidad Monash se unieron al Dr. Gerhard Swiegers del CSIRO y el Profesor Charles Dismukes de la Universidad de Princeton para desarrollar un sistema que comprendían una cobertura que puede ser impregnada con una forma de manganeso, un elemento químico esencial para sostener la fotosíntesis en la vida de las plantas.

Seguir Leyendo…

El mayor mapa galáctico 3D para estudiar la historia de la energía oscura

El Estudio Digital del Cielo Sloan ha hecho un mapa detallado de galaxias relativamente cercanas. La Tierra está en el centro de estas cuñas, y cada punto representa una galaxia, con el círculo exterior a una distancia de 2 000 millones de años luz. La región entre las cuñas no está cartografiada por SDSS debido a que el polvo de nuestra galaxia oscurece la visión del universo lejano en estas direcciones (Ilustración: M Blanton/ SDSS)

Los cartógrafos cósmicos están comenzando a trabajar en el mayor mapa en 3D del universo hasta el momento. Debería revelar un paisaje ondulante esculpido por el Big Bang, y podría darnos una pista de la forma subyacente de espacio y la naturaleza de la “energía oscura” que está separando el universo.

El proyecto Sloan III es el último en la secuencia de estudios del cielo usando un telescopio especial de gran angular situado en Sunspot, Nuevo México. Desde el fin de los estudios Sloan I y II, la cámara y ópticas de los telescopios han sido actualizadas, haciéndolo un instrumento más sensible. También ha habido un cambio en la estrategia, dice Daniel Eisenstein, director del nuevo proyecto en la Universidad de Arizona en Tucson.

Aunque gran parte del esfuerzo de los estudios anteriores se dedicó a galaxias relativamente cercanas, el objetivo principal de Sloan III será cartografiar las posiciones de galaxias más luminosas hasta a una distancia de 8 000 millones de años luz.

Seguir Leyendo…

El gran (y a veces serio) debate sobre Plutón

Concepción artística del sistema de Plutón desde la superficie de Nix o Hydra, dos de sus lunas descubiertas en 2005.

La entrada al debate sobre el estatus del planeta Plutón lo decía todo: Con música techno sonando de fondo, los dos debatientes y el moderador entrando al auditorio, las camas lanzando flashes y la audiencia aplaudiendo.

Uno de los debatientes, Neil deGrasse Tyson, hizo una entrada de boxeador a la Rocky. Así de caldeado estaba el enfrentamiento sobre si Plutón debe considerarse un planeta o un plutoide.

Tyson, director del Planetario Hayden del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, apoya la degradación de Plutón. En el otro rincón, Mark Sykes, director del Instituto de Ciencias Planetarias en Tuscon, Arizona, no está de acuerdo con la nueva regla que básicamente saca a Plutón de la lista de planetas.

Seguir Leyendo…

Los volcanes de hielo de Titán podrían producir la materia de la vida

Impresión artística de Ganesa Macula, una montaña en Titán, la luna de Saturno, que se cree que es un “volcán de hielo” que periodicamente expulsa “lava” que contiene agua líquida.

Durante casi treinta años, los científicos han sabido que los compuestos complejos de carbono llamados tolinas existen en los cometas y en las atmósferas de los planetas exteriores. Teóricamente, las tolinas podrían interactuar con agua en un proceso llamado hidrólisis para producir moléculas complejas similares a las que encontramos en la joven Tierra.

En la Tierra, las moléculas orgánicas complejas se cree que son un primer paso en el surgimiento de la vida; tales compuestos son conocidos como prebióticos.

Titán, la sexta y mayor luna del planeta Saturno, se cree que está hecha en su mayor parte de hielo. Parte de ese hielo puede fundirse durante impactos de meteoros o en procesos subterráneos, produciendo “volcanes de hielo” que emiten una “lava” que contiene amoniaco mezclado con agua.

Seguir Leyendo…

Tumbas masivas de la Edad de Piedra revelan un Sahara verde

Cráneo oscuro, izquierda: El cráneo de este hombre maduro kiffio se encontró en el cementerio de Gobero. Cráneo claro, derecha: Este hombre tenerio famlleció en la flor de la vida, aproximadamente a los 18 años. (Imange: Mike Hettwer, cortesía Project Exploration).

Uno de los desiertos más secos del mundo el desierto sahariano de Teneré, albergó al menos dos prósperas poblaciones a la ribera de un lago durante la Edad de Piedra, según revela un descubrimiento del mayor cementerio de esta era.

El sitio arqueológico en Níger, llamado Gobero, fue descubierto por Paul Sereno de la Universidad de Chicago, durante una expedición de casa de dinosaurios. Había sido usado como lugar de enterramiento por dos poblaciones muy distintas durante milenios cuando el Sahara era exuberante.

Un cuidadoso examen de 67 tumbas – un tercio de las 200 del lugar – ha descubierto detalles sin precedentes sobre el estilo de vida de la gente que habitó el “desierto” verde de la Edad de Piedra, dice Sereno.

Seguir Leyendo…

Investigación y tecnología para ayudar con los problemas psicológicos del viaje espacial

En una reunión de psicólogos esta semana en la 116 Convención Anual Psicológica Americana están tomándose algún tiempo en discutir los retos a los que se enfrentarán los astronautas en las largas misiones planificadas por la NASA para el retorno a la Luna y las misiones a Marte. Los ponentes en el primer de cada simposio para abordar los aspectos psicológicos del viaje espacial a largo plazo destacan los retos de salud mental e introdujeron un nuevo programa de ordenador interactivo que ayudará a abordar estos temas psicosociales en el espacio. Los psicólogos dijeron que misiones más largas implican que los astronautas se enfrentarán a presiones psicológicas inmensas cuando se adapten a estar tan alejados de la Tierra, lo cual podría llevar a depresiones y conflictos interpersonales. “Las lecciones aprendidas del pasado, la investigación en entornos extremos, entrenamiento, condicionamiento y contramedidas par el estrés psicológico están entre algunas de las cosas que la NASA están en proceso de abordar para la próxima era de la exploración espacial”, dijo el psicólogo Marc Shepanek, de la Oficina de la Presidencia de Salud y Oficial Médico de la NASA.

Seguir Leyendo…

Extrañas moléculas en el cielo limpian la lluvia ácida

Molécula atmosférica

Los investigadores han descubierto una inusual molécula que es esencial para la capacidad de la atmósfera de destruir contaminantes, especialmente los componentes que causan la lluvia ácida.

Es la química poco común facilitada por esta molécula, sin embargo, la que atraerá la mayor parte de la atención de los científicos.

Marsha Lester, Distinguida Profesora Edmund J. Kahn de la Universidad de Pennsylvania, y Joseph Francisco, Distinguido Profesor William E. Moore de Química en la Universidad de Purdue, hallaron la molécula, la cual ha desconcertado y esquivado a los científicos durante más de 40 años.

Seguir Leyendo…

Cassini retorna imágenes cercanas de las “rayas de tigre”

Esta imagen, la séptima tomada durante el sobrevuelo “tiro al plato”, muestra bloques de hielo llenando una fisura conocida como Damascus Sulcus (arriba) (Imagen: NASA/JPL/Space Science Institute).

Nuevas imágenes de la nave Cassini pueden ayudar a explicar los inusuales géiseres de la luna de Saturno Encelado. Los miembros de la misión están ahora comprobando las imágenes para ver si encajan con las localizaciones de las bocas de los géiseres conocidos.

El lunes, Cassini sobrevoló una región del polo sur de la luna llamada “rayas de tigre”, fracturas zigzagueantes donde columnas de hielo y agua estallan desde aperturas en la superficie.

Un objetivo de la misión era tomar imágenes de alta resolución de las regiones alrededor de cuatro de estas bocas con el Subsistema de Cámara Científica de la nave (ISS).

Pero la sonda se movía demasiado rápido y demasiado baja – pasó a 50 kilómetros de la superficie en su punto más cercano – para apuntar adecuadamente el sistema de cámaras.

Seguir Leyendo…

Física espeluznante: Señales que parecen viajar más rápido que la luz

Extraños eventos que el propio Einstein llamó “espeluznantes” podrían tener lugar a, al menos, 10 000 veces la velocidad de la luz, de acuerdo con el último intento de comprenderlas.

Los átomos, electrones, y el resto de bloques básicos infinitesimalmente diminutos del universo pueden comportarse de una forma un tanto extraña, yendo completamente en contra de la forma en que normalmente los experimentamos. Por ejemplo, a veces puede decirse que los objetos están en dos o más lugares al mismo tiempo, o giran en sentidos opuestos simultáneamente.

Seguir Leyendo…

Comienza la preparación para una nueva misión espacial europea a Marte

Rover Pasteur. Imagen cortesía de la ESA

Los científicos que buscan vida en Marte se preparan para el estudio más profundo del Planeta Rojo jamás llevado a cabo.

La misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea buscará pruebas de que la vida puede existir, investigando la atmósfera superior marciana, y analizando las características físicas y propiedades de la superficie e interior del planeta.

Con una fecha de lanzamiento previsto para 2013, los científicos ya están desarrollando y probando instrumentos y tecnologías que serán vitales para el éxito de la misión.

Entre ellas están los investigadores del Imperial College de Londres, el Profesor Mark Sephton, del Departamento de Ingeniería y Ciencias de la Tierra, el Dr. Tom Pike, del Departamento de Ingeniería Eléctrica y Electrónica, y el Profesor Steve Schwartz, del Departamento de Departamento de Física.

Seguir Leyendo…

La evolución descrita por la segunda ley de la termodinámica

Observando la evolución como el movimiento de flujos de energía hacia un estado estacionario (entropía), la evolución puede explicarse mediante la segunda ley de la termodinámica, una ley que convencionalmente describe sistemas físicos. En esta imagen, un guepardo sirve como mecanismo de transferencia de energía, y las mutaciones beneficiosas permiten al animal transferir más energía dentro de su entorno, ayudando a nivel la energía. Crédito de la imagen: Rob Qld.

A menudo, físicos y biólogos parece de mundos distintos, desde un punto de vista científico. Cada disciplina tiene su propio lenguaje y conceptos, y los físicos y biólogos tienden a observar el mundo de diferentes formas – no siendo el menor sus perspectivas animadas e inanimadas.

Pero en el fondo estas dos ciencias tienen el concepto de movimiento. Cuando un ecosistema biológico evoluciona mediante el proceso de selección natural, dispersa energía, incrementa la entropía y se mueve hacia un estado estacionario con respecto a sus alrededores. De forma similar, cuando la energía fluye en distintos fenómenos físicos, también causan que un sistema biológico se mueva hacia un estado estacionario con respecto a sus alrededores, de acuerdo con la segunda ley de la termodinámica. Si es un objeto animado o inanimado, la ciencia no hace distinción. En ambos casos, la energía fluye hacia un estado estacionario, o estado de equilibrio, en ausencia de una fuente externa de alta energía.

Seguir Leyendo…

El LHC ve sus primeros protones

Los físicos del laboratorio CERN cerca de Ginebrahan comenzado la semana con bríos, inyectando de forma satisfactoria protones en el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) a lo largo del fin de semana. Las pruebas vieron viajar a los protones 3 km a través de los ocho sectores del LHC, lo cual es una buena señal para un encendido adecuado el 10 de septiembre.

“Hay un montón de gente feliz hoy aquí”, dice el portavoz del CERN James Gillies. “Las pruebas no podrían haber ido mejor”.

Seguir Leyendo…

La antimateria rebota en la materia

El detector OBELIX observó aniquilaciones de materia-antimateria cuando un antiprotón se encontraba dentro de un gas. Aproximadamente un cuarto de los antiprotones que alcanzaban un muro rebotaban, de acuerdo con un nuevo análisis, gracias a su menores energía.

Como saben los aficionados a la ciencia-ficción y las novelas de Dan Brown, el encuentro entre materia y antimateria está acompañada de una destructiva liberación de energía y la muerte de ambas partículas. No obstante, en el ejemplar de agosto de Physical Review A, un equipo de investigadores italianos informa que una buena fracción de un chorro antimateria de baja energía dirigido contra un muro de material normal rebotaba. El resultado, basado en un nuevo análisis de datos de 12 años de antigüedad, es sorprendente incluso para la mayoría de físicos pero se explica mediante algunos principios que aparecen en libros de texto básicos.

El grupo italiano es parte de la colaboración OBELIX, la cual tomó sus datos del CERN, el laboratorio europeo de física de partículas, desde 1990 a 1996. El experimento OBELIX se diseñó para estudiar las propiedades de los antiprotones de baja energía (movimiento lento, 1-10 kilo-electrónvoltios) y cómo se combinan con la materia normal para producir estados atómicos exóticos. Los antiprotones se dirigieron a través del eje de la configuración de OBELIX, el cual contenía en su centro un cilindro de aluminio de 75 centímetros de longitud y 25 centímetros de diámetro. El cilindro estaba lleno con una pequeña cantidad de gas de hidrógeno o helio. Cuando uno de los antiprotones se encuentra con una molécula de gas y se aniquila con uno de los protones de las moléculas, los detectores captan las nuevas partículas producidas, permitiendo al equipo observar cada evento de aniquilación en el espacio y tiempo.

Seguir Leyendo…

La sonda Cassini visita de nuevo la helada luna de Saturno

La nave Cassini de la NASA que orbita el planeta Saturno está echando un nuevo vistazo a uno de las lunas heladas del planeta anillado y a sus columnas similares a géiseres.

La sonda está pasando a toda velocidad sobre Encelado, la luna de Saturno con los ojos de su cámara bien abiertos para fotografiar los chorros de vapor de agua congelado que se disparan desde las fisuras a lo largo del polo sur del satélite.

“Es súper emocionante, debido a que pasaremos apenas a 50 kilómetros de la superficie, y volaremos dentro de la columna del polo sur”, escribió la científico de la misión Cassini Amanda Hendrix del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, en un blog de la NASA que hacía la crónica del evento.

Seguir Leyendo…

La revuelta de Plutón: Destacados astrónomos quieren que Plutón sea reasignado como planeta

Si pensabas que Plutón que plutón dejaría tranquilamente su estatus de planeta sin pelear, piénsalo de nuevo. Destacados astrónomos han hablado en contra de la decisión de la Unión Astronómica Internacional (IAU) de clasificar el planeta enano como “plutoide”, descrito por algunos críticos como un “marginado celeste”. La decisión de la IAU se tomó después de que se considerase que Plutón no podía considerarse un “planeta”. Aunque el rocoso cuerpo esférico puede encajar en la mayor aprte de los atributos para ser un “planeta”, la IAU apuntó que Plutón es demasiado pequeño para ser capaz de limpiar gravitacionalmente su propia órbita (además de cruzar periódicamente el camino de la órbita de Neptuno); por lo tanto debería considerarse un “planeta enano”. El pasado junio, no obstante, la IAU anunció gloriosamente que Plutón debería ser reclasificado como “plutoide” y cualquier otro planeta similar a Plutón debería seguir esta consideración. Pero el jueves en una gran conferencia en Maryland, destacados astrónomos refutarán la clasificación de plutoide diciendo que el renombrado de la IAU es confuso e impracticable …

Seguir Leyendo…

Aún no se ha encontrado polvo interestelar en las muestras de Stardust

Las partículas de prueba dejaron una cola en forma de zanahoria cuando fueron disparadas desde una pistola de aire especial (Imagen: JPL)

Los científicos que estudian el material recolectado por la misión Stardust de la NASA durante sus siete años en el espacio habían esperado encontrar ya motas de polvo interestelar. Por desgracia, los nuevos datos mostraron que los primeros seis candidatos a partículas de polvo se originaron mucho más cerca de casa – la mayoría procedentes de la Tierra o de la propia nave.

La sonda Stardust se lanzó en 1999 y visitó el comenta conocido como Wild 2, recolectando polvo espacial en una matriz de gel. La mayor parte del polvo recolectado procede del cometa, pero los científicos de la NASA estima que puede hacer recogido hasta 45 piezas de polvo originadas fuera del Sistema Solar.

Desde que el gel y sus muestras retornaron a la Tierra en 2006, el sitio web Stardust@home ha reclutado un ejército de casi 30 000 voluntarios para bucear a través de cortes del gel, buscando huecos reveladores – de sólo 20 micras de diámetros – dejados por estos impactos de polvo.

Los científicos esperan que el polvo interestelar esté hecho del mismo tipo de polvo del que está hecho nuestro Sistema Solar – material que fue procesado a través de muchas estrellas y estallidos en el espacio interestelar. Su composición debería ser similar a la superficie de nuestro Sol: una mezcla de elementos mayormente ligeros pero algunos metales como el hierro.

Seguir Leyendo…