¿Cuánto puede crecer un agujero negro?

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¿Cuánto puede crecer un agujero negro? Dos astrónomos consideran que han calculado la respuesta: colosales agujeros negros con una masa de hata 50 mil millones de soles podría estar merodeando ahí fuera – pero ese es el límite.

Los agujeros negros gigantes situados en el núcleo de virtualmente todas las galaxias, se cree que han crecido a partir de semillas menores de agujeros negros que absorbieron grandes cantidades de materia. El más grande medido con precisión reside en la galaxia Messier 87 y tiene la masa de 3 mil millones de soles, una medida basada en la velocidad del gas que gira alrededor de la galaxia.

Agujeros negros mayores que éstos están a la espera de ser encontrado, dice Priya Natarajan del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, y Ezequiel Treister del Observatorio Europeo del Sur en Santiago, Chile.

En un estudio que aparecerá en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, la pareja examina los “hábitos de alimentación” y crecimiento de los agujeros negros. Usaron datos de estudios llevados a cabo por otros equipos que observaron los rayos-X y luz visible emitida por la materia conforme es devorada por los agujeros negros. Las propiedades de esta radiación puede usarse para estimar la masa de un agujero negro y cómo de rápido está engullendo a sus alrededores.

El equipo analizó cuántos agujeros negros galácticos de distintas masas estaban presentes en cada etapa de la historia del universo. La distribución de masas que encontraron hoy y en el pasado sólo podía explicarse si existe un límite en la velocidad a la que los agujeros negros pueden crecer, dicen los investigadores.

Agujeros negros ultramasivos

Estudios anteriores también había sugerido ésto, y puede ser debido a la forma en que la radiación de la materia que cae choca con la vecindad del agujero negro libre de sustento adicional. “Se autorregulan”, dice Natarajan. “Nunca crecen más allá de una cierta masa en una época”.

Saber este índice de crecimiento les permitió calcular el tamaño actual de los mayores agujeros negros que existieron en los inicios del universo. Entonces se estimó que tenían una masa de aproximadamente mil millones de soles. De acuerdo con Natarajan y Treister, unos pocos agujeros negros de este tamaño pueden haberse hinchado hasta el tamaño “ultramasivo” de hoy, entre las 5 y 50 mil millones de veces la masa del Sol, como máximo. Incluso un agujero negro de la parte más baja de este rango sería descomunal – más de 30 veces la anchura de nuestro Sistema Solar.

Un agujero negro ultramasivo puede haber sido observado a 3500 millones de años luz en la galaxia OJ 287, la cual se piensa que alberga un par de agujeros negros gigantes orbitándose entre sí en su centro. El mayor de los dos se ha estimado que tiene un peso de 18 mil millones de masas solares, basándose en las propiedades de los estallidos de radiación desde el sistema, pero los astrónomos no están de acuerdo con la precisión de la misma.

Scott Tremaine de la Universidad de Princeton dice que examinar la historia de crecimiento de los agujeros negros es importante debido a que parece que está estrechamente vinculada al crecimiento de las galaxias, incluyendo la nuestra. Pero advierte que estimar las masas de los agujeros negros a partir de la radiación que emiten – como han hecho Natarajan y Treister – está plagado de incertidumbres debido a que el brillo de los agujeros negros puede variar dependiendo de cuánto material absorbe.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 3 de septiembre de 2008
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