Par de manchas solares observadas – ¿Está despertando el ciclo solar 24?

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Las manchas solares observadas en el Reino Unido (Crédito: Pete Lawrence)

Los astrónomos aficionados han observado las primeras manchas solares en aparecer en la superficie solar desde hace semanas. Este periodo de calma magnética extrema ha hecho creer a algunos científicos que el Ciclo Solar 24 podría ser bastante tranquilo. Esto está en completo desacuerdo con la previsión de 2006 de la NASA sobre que este ciclo sería “extraordinario”. Sobre si este inicio lento de la actividad solar es algo indicativo de lo que vendrá, no está claro, pero lo que está claro es que genial ver el comienzo de la actividad solar brotando de nuevo de la superficie una vez más…

Desde el inicio oficial del Ciclo Solar 24 a inicios de este año, cuando se observaron un par de machas solares con polaridad magnética opuesta a las que se vieron en el ciclo anterior, hemos estado observado (im)pacientemente el disco solar buscando actividad. En un artículo de 2006, la NASA ya nos había entusiasmado a todo anunciando que el Ciclo 24 sería más activo que el ciclo anterior (el actual récord), pero después de las primeras observaciones de manchas en enero, nada. Para junio, incluso los más expertos físicos solares lanzaban indirectas sobre sus preocupaciones acerca de la carencia de actividad. “Continúa muerto. Esto es una pequeña preocupación, una muy pequeña preocupación”, dijo Saku Tsuneta, director del programa de la misión Hinode y un peso pesado dentro de la física solar en Japón, en una conferencia en junio. Aunque nadie ha apuntado seriamente que este ciclo continuará muerto durante todo su periodo, existe cierta confusión sobre la naturaleza de nuestro Sol.

Para hacer la situación incluso más difusa, el pasado marzo tuvimos una falsa alarma. De pronto el Sol volvió a la vida, sólo tres meses después de que se anunciara el inicio del Ciclo 24. Manchas solares, llamaradas y Eyecciones de Masa Coronal saltaron a la vida alrededor del ecuador solar. Se podría haber perdonado pensar que el Sol estaba haciendo buenos los pronósticos de la NASA de 2006. Pero no es así. Estas manchas solares activas eran “restos” del ciclo anterior. Como juerguistas que se levantan una hora después de que haya terminado la fiesta, estas manchas solares eran restos solapados del ciclo anterior.

En la raíz de todas estas observaciones está la predicción del clima espacial. Todas nuestras actividades espaciales están de alguna forma influenciadas por la actividad solar, por lo que sería muy ventajoso poder predecir cuándo llegará la próxima tormenta solar. Tenemos complejos modelos del Sol y nuestras habilidades de observación se hacen cada vez más sofisticadas, pero aún tenemos una idea muy básica de lo que hace que el Sol cambie de ciclo.

Por lo que el descubrimiento de hoy, aunque un poco fuera de plazo, entusiasmará a los físicos solares y astrónomos de todo el mundo. ¿Pero continuará la actividad solar? ¿Es sólo una ocurrencia aislada? Por ahora, simplemente no lo sabemos. Tenemos que tomar asiento, observar y disfrutar de las sorpresas que el Sol nos tiene guardadas para el Ciclo 24.



Autor: Ian O’Neill
Fecha Original: 21 de agosto de 2008
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