“Luciérnaga” espacial distinta a cualquier objeto conocido

El objeto responsable del misterioso brillo (a la derecha, de observaciones realizadas en mayo de 2006) es normalmente demasiado tenue para detectarse (izquierda) (Imagen: Barbary et al.)

Un objeto que brilló intensamente y después se apagó en la oscuridad a lo largo de un periodo de tiempo de siete meses es distinto a cualquier otra cosa que los astrónomos hayan visto antes, según informa un nuevo estudio.

El objeto, conocido como SCP 06F6, fue observado inicialmente en la constelación de Bootes en febrero de 2006 en una búsqueda de supernovas por parte del Telescopio Espacial Hubble.

No se había observado nada en esta posición antes de que comenzase a brillar, y nada se observó después de que se apagase. Esto sugiere que es normalmente demasiado débil para observarse y que aumentó su brillo al menos 120 veces durante su episodio similar a una luciérnaga.

Las estrellas se sabe que aumentan su brillo drásticamente cuando estallan como supernovas. Pero las supernovas alcanzan su máximo brillo tras aproximadamente 20 días, y este objeto necesitó unos pausados 100 días para alcanzar su pico.

El espectro del objeto también es extraño. No encaja con nada visto en el gigantesco Estudio Digital del Cielo Sloan, el cual cartografío más de una cuarta parte del cielo.

Cerca o lejos

El espectro muestra un puñado de líneas espectrales, pero cuando los astrónomos trataron de encajar alguno de ellos con un elemento – como el magnesio, el resto de líneas fallaron al encajar con elementos conocidos.

“Debido a que no podemos ver nada que reconozcamos en el espectro, no podemos decir si está en la galaxia o en otra”, dice Kyle Barbary de la Universidad de California en Berkeley, autor principal del nuevo estudio.

Si está en el interior de la galaxia podría ser una tenue ascua estelar llamada enana blanca. Las enanas blancas pueden brillar repentinamente cuando roban materia de una estrella cercana o absorben materia de un disco de escombros a su alrededor.

Pero tal proceso de absorción de materia tendría que suceder de “una forma extraña” para explicar este espectro tan raro, dice Barbary: “Aún quedaría algo sin contestar”.

Si el objeto está fuera de la galaxia, explicar su procedencia no es más sencillo.

Cuando se informó por primera vez de su descubrimiento en 2006, el astrónomo Stefan Immler del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, sugirió a New Scientist que el objeto podría ser una supernova muy lejana, a una distancia de aproximadamente 12 mil millones de años.

Curva de Bell

Si está tan alejada, la expansión del universo habría estirado de forma relativista la explosión de supernova, haciendo que un evento de 20 días se alargase hasta los 100.

Pero Barbary dice que esta idea es improbable por dos razones. Él y sus colegas creen que el objeto se sitúa no más lejos de 11 mil millones de años luz.

“Si estuviese más alejado de esto, veríamos signos de absorción por parte del hidrógeno intergaláctico en la parte azul del espectro”, dijo a New Scientist. Una supernova que se sitúe a 11 mil millones de años luz de distancia provocaría que un evento de 20 días de duración se alargase sólo hasta los 70 – un mes corto para explicar las observaciones.

Segundo, las observaciones demuestran que el brillo del objeto se apagó al mismo índice que inicialmente había aumentado – creando una “curva de luz” simétrica en forma de campana. Las supernovas normalmente tienen curvas de luz asimétricas – se apagan mucho más lentamente de lo que aumentan en brillo.

El equipo puede intentar re-observar la misma región del espacio, sólo en el caso de que se produzca de nuevo el brillo. “Es posible que sea algo cíclico y que regrese, pero seria bueno saber si no lo es”, dice Barbary.

“En este punto hay algunas posibilidades que hemos descartado, pero ninguna posibilidad parece particularmente prometedora”, dijo a New Scientist. “Esperamos que alguien pueda haber visto algo similar o sea capaz de arrojar algo de luz sobre este tema”.


Autor: Maggie McKee
Fecha Original: 16 de septiembre de 2008
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Comments (2)

  1. Ishar

    ¡Vaya! que desconsiderado soy… tanto menear… leí esto en otra parte y no recordaba que usted había vuelto ya de vacaciones… jeje, welcome back!

    P.D.
    Parece que los catastrofistas, de nuevo, no llevaban razón, seguimos aquí… :P

    Lo dicho, es un placer estar otra vez pendiente de lo que publica :) ¡hasta luego!

  2. Un saludo Ishar, encantado de verte de nuevo por aquí.

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