La evolución favorece las creencias supersticiosas

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¡No te cruces en mi camino!: Las supersticiones pueden parecer tontas, pero puede haber algo más. Crédito: iStockphoto

Las supersticiones como tocar madera o evitar cruzarse con gatos negros, pueden ser aparentemente irracionales, pero tienen sus raíces en comportamientos que evolucionaron para protegernos del peligro, dice un nuevo estudio.

La investigación publicada en la revista británica Proceedings of the Royal Society B informa de evidencias sobre que una predisposición a vincular incorrectamente causa y efecto puede a veces ser útil.

Kevin Foster, coautor del estudio y biólogo evolutivo de la Universidad de Harvard en Massachusetts, Estados Unidos, estaba intrigado por la variedad y número de supersticiones humanas documentadas.

Creencias tontas

“Estaba leyendo un número de libros populares que en su mayor parte describían las supersticiones como locas e irracionales … pasamos entonces a la literatura científica en psicología y sociología y encontramos lo mismo”, dijo Foster. “Esto nos hizo preguntarnos: ¿Por qué la evolución nos llevaría a tener tantas creencias aparentemente tontas? ¿Podría haber una explicación racional detrás de la mayor parte del aspecto irracional de la psicología humana?”

Para investigar más a fondo, Foster trabajó con Hanna Kokko de la Universidad de Helsinki, en Finlandia, para idear un modelo por ordenador que tuviese como objetivo comparar escenarios en los que un animal vincularía dos eventos, tales como vincular el sonido del susurro de la hierba con la aproximación de un depredador.

En algunas situaciones, estaban vinculadas por causa y efecto, en otras estaba apenas vinculadas (tales como cuando el susurro está causado por el viento y no por un depredador). Los científicos exploraron la idea de que las asociaciones incorrectas entre eventos pueden ser beneficiosas dado que no cuestan nada, y llevan a asociaciones ocasionales correctas que podrían salvar la vida del animal.

El modelo matemático nos mostró que “vale la pena tener muchas creencias equivocadas para asegurar que las importantes son correctas”, dijo Foster. Un ejemplo humano relevante es que una tribu primitiva usa un amplio rango de plantas medicinales incluso si sólo unas pocas funcionan como tratamiento efectivo, dijo.

Interesante, aunque especulativo

Aunque los procesos mentales internos que llevan a las creencias supersticiosas también son importantes, este trabajo es significativo al proponer el valor potencial de estas creencias, comenta Mark Stokes, psicólogo evolutivo en la Universidad de Deakin en Melbourne, Australia. “Es una propuesta interesante, pero tiene que comprobarse empíricamente”, dijo.

Aunque el modelo es puramente teórico en esta etapa, “hace un número de predicciones comprobables”, contesta Foster. “El objetivo es producir un marco de trabajo lógico para comenzar a comprender la evolución de la superstición”.

Andrew Lewis, también psicólogo de la Universidad de Deakin, y que no es uno de los autores del estudio, dijo que si posteriores pruebas pudiesen demostrar que la propensión a mantener creencias equivocadas estuvo favorecida por la evolución podría tener implicaciones en nuestra comprensión de los problemas de salud mental.

Dijo que los esquizofrénicos paranoides a menudo creen cosas irracionales a pesar de las evidencias contrarias.

“Existe un sustancial debate en esta literatura sobre por qué las condiciones tales como la esquizofrenia no han sido eliminadas a través de la selección si reducen las aptitudes para la reproducción”, explicó Lewis. “No obstante existe una selección positiva para los rasgos que nos predisponen hacia la aceptación de creencias [irracionales], luego las ilusiones son sólo una extensión de dicha capacidad”.


Autor: Oliver Barrand
Fecha Original: 17 de septiembre de 2008
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