La NASA selecciona a la misión MAVEN para estudiar la atmósfera de Marte

Concepción artística de MAVEN, prevista para su lanzamiento en 2013. Crédito: NASA.

La NASA ha seleccionado una misión robótica a Marte que proporcionará información sobre la atmósfera, historia climática y potencial habitabilidad del planeta rojo, en mayor detalle que nunca antes.

Conocida como nave de Atmósfera y Evolución Volátil de Marte (MAVEN), la misión de 485 millones de dólares tiene previsto su lanzamiento a finales de 2013. La selección se evaluó que tuviese el mejor valor científico y los menores riesgos de implementación de entre las 20 propuestas de investigación enviadas en respuesta al Anuncio de Oportunidades de la NASA de agosto de 2006.

“Esta misión proporcionará las primeras medidas directas jamás tomadas para abordar preguntas científicas clave sobre la evolución de Marte”, dijo Doug McCuistion, director del Programa de Exploración de Marte en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington.

Marte tuvo en una ocasión una atmósfera más densa que soportó la presencia de agua líquida en la superficie. Como parte de un drástico cambio climático, la mayor parte de la atmósfera marciana se perdió. MAVEN tomará medidas científicas definitivas de la actual pérdida atmosférica que ofrecerá pistas sobre la historia del planeta.

“La pérdida de atmósfera marciana ha sido un misterio”, dijo McCuistion. “MAVEN nos ayudará a resolverlo”.

El investigador principal de la misión es Bruce Jakosky del Laboratorio de Física Espacial y Atmosférica en la Universidad de Colorado en Boulder. La universidad recibirá un patrocinio de 6 millones de dólares para planificar la misión y desarrollar la tecnología durante el próximo año. El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, dirigirá el proyecto. Lockheed Martin de Littleton, Colorado, construirá la nave en base a los diseños de las misiones Orbitador de Reconocimiento Marciano y Mars Odyssey. El equipo comenzará el diseño e implementación de la misión en otoño de 2009.

Lanzado en agosto de 2005, el Orbitador de Reconocimiento Marciano es una nave multipropósito que porta la cámara telescópica más potente que jamás ha volado a otro planeta. La cámara puede mostrar características del paisaje marciano tan pequeñas como una mesa de cocina desde altitudes de órbita baja. La misión está examinando lugares de aterrizaje potenciales para futuras misiones de superficie y proporciona un repetidor en las comunicaciones para otras naves marcianas.

La Mars Odyssey de 2001, que se lanzó en abril de dicho año, está determinando la composición de la superficie del Planeta Rojo buscando agua y hielo superficial enterrado. La nave también está estudiando el entorno de radiación del planeta.

Tras llegar a Marte en el otoño de 2014, MAVEN usará su sistema de propulsión para entrar en una órbita elíptica entre los 150 y 6000 kilómetros aproximadamente sobre el planeta. Los ochos instrumentos científicos de la nave tomarán medidas durante un año completo de la Tierra, que es aproximadamente equivalente a medio año marciano. MAVEN también bajará hasta una altura de 120 kilómetros sobre el planeta para tomar muestras de toda la atmósfera superior de Marte. Durante y después de su misión científica principal, la nave puede usarse para proporcionar un enlace de comunicaciones de apoyo en las misiones robóticas de la superficie de Marte.

“MAVEN obtendrá unas medidas críticas que la Academia Nacional de Ciencias ha listado como de alta prioridad en su estudio de 2003 sobre exploración planetaria”, dijo Michael Meyer, el científico jefe de Marte en las Oficinas Centrales de la NASA. “Este campo de estudio también se destacó en la Guía de la NASA de 2005 para Nueva Ciencia de la Conexión del Sistema Sol-Tierra”.

El Programa de Exploración de Marte está diseñado para enviar una serie de pequeñas misiones de bajo coste, lideradas por un investigador principal, al Planeta Rojo. El Aterrizador de Marte Phoenix fue la primera nave seleccionada. Phoenix aterrizó en la región polar helada del norte de Marte el 25 de mayo de 2008. La nave completó su misión científica principal el 25 de agosto de 2008. La misión ha sido extendida hasta el 30 de septiembre.

El Programa de Exploración de Marte de la NASA busca caracterizar y comprender Marte como un sistema dinámico, incluyendo su entorno actual y pasado, ciclos climáticos, geología y potencial biológico.



Fecha Original: 15 de septiembre de 2008
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