La erosión de vastas montañas llevó a la explosión de la vida

Hecho por montañas: Ilustración artística de cómo podría haber sido la fauna Ediacarana. Estos extraños animales de cuerpo blando fueron un tipo de intento frustrado inicial de vida compleja. Crédito: Joshua Sherurcij / Wikimedia

El oxígeno que permitió que florecieran los primeros organismos complejos, hace cientos de millones de años, procedía de la “erosión extrema” de la cordillera montañosa más alta en la historia de la Tierra, según han encontrado los geólogos.

La cordillera tenía 8000 kilómetros de largo y abarcaba el antiguo supercontinente de Gondwana hace aproximadamente 600 millones de años.

Las montañas coincidieron en el tiempo con el momento en que la vida evolucionó de simples organismos unicelulares, a una miríada de extraños animales de cuerpo blando. Estas extrañas criaturas, conocidas como fauna Ediacarana, aparecieron por primera vez hace 575 millones de años, incluyendo algunos animales de hasta dos metros de largo.

“Erosión extrema”

Ahora los expertos han encontrado pruebas de que esta explosión evolutiva inicial se produjo debido a una rápida erosión que llevó a una entrada masiva de nutrientes a los antiguos océanos.

Rick Squire, vulcanólogo de la Universidad Monash en Melbourne, Australia presentará los hallazgos el jueves en el Simposio Selwyn, una conferencia sobre la vida inicial de la Tierra que se desarrollará en la Universidad de Melbourne.

“Antes de aproximadamente los 580 millones de años sólo había organismos unicelulares flotando por el mar. De pronto sucedió algo verdaderamente radical y la vida cambió hacia los organismos complejos”, cuenta Squire a Cosmos Online. “Fue el evento erosivo más extremo en la historia de la Tierra”.

Aunque otras teorías han apuntado a la erosión continental como la fuerza que empujó la explosión evolutiva Ediacarana, ésta es la primera en señalar una cordillera particular como conductor de la evolución de la vida compleja animal.

Tres veces más largo que el Himalaya

Las “Supermontañas Transgondwanianas” habrían sido tres veces más largas que el Himalaya. Forzadas hacia arriba por las colisiones de los continentes que más tarde se separaron en África, India, Arabia y la Antártica, las montañas se situaron en el cinturón monzónico donde la erosión es más intensa.

Conforme se formaban entre hace 635 y 515 millones de años, habría sido erosionadas por la acción del viento y la lluvia, dijo Squire. Esto proporcionó un descomunal flujo de nutrientes que son esenciales para la vida compleja, y también disparó un incremento drástico de la concentración de oxígeno oceánico que fueron cruciales para que florecieran los animales, dijo.

El exceso de nutrientes extraído de las montañas habría llevado al surgimiento de conjuntos masivos de algas, dijo Squire, los cuales quedaron rápidamente enterrados en sedimentos. Los niveles de oxígeno pasaron de un cinco por ciento a los niveles actuales de entre un 60 y un 80 por ciento en la época en la que la cordillera estaba completamente formada, dijo Squire. “Este fue el mayor incremento en las concentraciones de oxígeno en la historia de la Tierra”.

Soplo de aire fresco

El astrobiólogo Malcolm Walter, de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney, que no estuvo implicado en el estudio, dijo que la teoría es “creativa e interesante”.

Cuando son sedimentos se entierran llevan con ellos una gran cantidad de materia orgánica y la cantidad equivalente de oxígeno es liberada, dijo Walter. “Esto lleva al punto donde hay suficiente oxígeno para la respiración aeróbica la cual es necesaria para los animales complejos iniciales”.

Walter apuntó, no obstante, que aunque la erosión de la gigantesca cordillera puede haber sido el conductor principal, no fue probablemente la única fuerza responsable para animar la biodiversidad inicial. “Es casi con toda certeza algo más complejo que la erosión de una única cordillera montañosa”, comentó.


Autor: Heather Catchpole
Fecha Original: 22 de septiembre de 2008
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Comments (2)

  1. La erosión de vastas montañas llevó a la explosión de la vida…

    El oxígeno que permitió que florecieran los primeros organismos complejos, hace cientos de millones de años, procedía de la “erosión extrema” de la cordillera montañosa más alta en la historia de la Tierra, según han encontrado los geólogo…

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