Los metales preciosos de la Tierra podrían proceder de meteoritos y asteroides

Impresión artística del asteroide Kleopatra. Crédito: NASA

Los meteoritos y asteroides del Sistema Solar interior podrían ser responsables de la reserva de la Tierra de metales como el platino e iridio, traído a nuestro naciente mundo durante el periodo del Bombardeo Pesado Tardío, hace aproximadamente 4000 millones de años. El Dr. Gerhard Schmidt de la Universidad de Mainz en Alemania, ha calculado que aproximadamente 160 asteroides metálicos de aproximadamente 20 kilómetros de diámetro serían suficientes para proporcionar las concentraciones de estos metales, conocidos como Elementos Altamente Siderófilos (HSE), encontrados en la corteza de la Tierra. “Un tema clave para comprender el origen de los planetas es el conocimiento de la abundancia de HSE en la corteza y manto de la Tierra, Marte y la Luna. Hemos encontrado unas distribuciones de abundancia notablemente uniformes de HSE en nuestras muestras de la corteza superior de la Tierra. Una comparación de estos valores con los meteoritos sugieren poderosamente que tienen un origen cosmo-químico”, dijo Schmidt.

Schmidt y sus colegas han pasado los últimos 12 años analizando las concentraciones de HSE en los lugares de impacto de meteoritos por todo el mundo, así como en las muestras del manto y corteza de la Tierra. Además, ha comparado los datos de la Tierra con datos de brechas de impacto de la Luna traídas por las misiones Apolo y meteoritos marcianos, que se cree que son muestras del manto y corteza de Marte.

Conforme se formó la Tierra, los elementos pesados, incluyendo los HSE presentes, descendieron para formar el núcleo metálico rico en hierro y níquel. Los HSE se añadieron de nuevo posteriormente por impactos de meteoritos, creando un chapado de material sobre la superficie de la Tierra después de que se formase el núcleo, hace aproximadamente 20-30 millones de años después de la acreción del planeta. Esto podrían hacer sido gracias a la colisión con un impactador del tamaño de Marte que llevó a la formación de la Luna.

No obstante, Schmidt cree que los meteoritos responsables de los elementos HSE en la Tierra son meteoritos de hierro o hierro y roca que encajan con las predicciones teóricas de asteroides que se formaron en la región de Mercurio-Venus de nuestro Sistema Solar.

Roca de Marte encontrada por el róver Opportunity, se cree que es un meteorito. Crédito: NASA/JPL

Distintas clases de meteoritos tienen distintos índices de elementos de HSE que dan indicaciones de en qué parte del Sistema Solar de formaron. Las condritas son meteoritos rocosos que representan material inmaculado del inicio del Sistema Solar, y los meteoritos rocosos o de hierro y roca, son fragmentos de asteroides mayores que tenían suficiente calor interno en el pasado para formar un núcleo de metal fundido. Muy probablemente estos se habrían formado en el Sistema Solar interior.

Los índices de HSE encontrados en la corteza de la Tierra tienen un parecido mucho mayor con los meteoritos de hierro o de roca y hierro, y Schmidt cree que estos meteoritos proceden del Sistema Solar interior.

Existe un problema, no obstante. De los 175 cráteres de impacto conocidos en la Tierra, se han encontrado restos de los proyectiles de aproximadamente 40, y ninguno de estos meteoritos ha sido identificado como formado en la región entre Mercurio y Venus.

Es intrigante también que algunos de los meteoritos marcianos encontrados en la Antártica, que probablemente representan muestras de la corteza marciana también tienen valores de HSE que recuerdan a los grupos de meteoritos de hierro y roca, lo que sugiere que un proceso similar tuvo lugar en Marte.

También, el primer meteorito encontrado en Marte por el Róver de Explicación Marciana de Opportunity en 2005 era un meteorito de hierro.

El Dr. Schmidt presentó sus hallazgos en el Congreso Europeo de Ciencias Planetarias en Muenster el lunes 22 de septiembre.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 22 de septiembre de 2008
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