El salvaje y oculto primo de SN 1987A

SN 1996cr en la Galaxia Circinus

Potente supernova cercana captada por la red de telescopios.

Hace aproximadamente una década que explotó una de las supernovas más cercanas que se ha identificado en los últimos 25 años. Este resultado fue posible por la combinación de datos procedentes de los vastos archivos on-line de muchos de los principales telescopios del mundo.

La supernova, llamada SN 1996cr, fue observado por primera vez en 2001 por Franz Bauer. Bauer notó una fuente brillante variable en la galaxia espiral Circinus, usando el Observatorio de rayos-X Chandra de la NASA. Aunque la fuente mostró algunas propiedades excepcionales Bauer y sus colegas de la Universidad Estatal de Pennsylvania no pudieron identificar su naturaleza con precisión en ese momento.

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Exitoso “transplante de cerebro” de New Horizons

Los comandos para la nave New Horizons se originan en el Centro de Operación de Misiones de Ciencia Espacial en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

El primer gran tema en la segunda revisión anual de New Horizons fue completado como estaba planeado, cuando los operadores cargaron y actualizaron una versión del software que se ejecuta en el sistema de Comandos y Manejo de Datos de la nave.

“Nuestro ‘transplante de cerebro’ fue un éxito”, dice el Investigador Principal de New Horizons, Alan Stern. “El nuevo software – que dirige cómo New Horizons lleva a cabo comandos y recopila y almacena datos – está ahora en el ordenador principal de la nave y funcionando, ¡a millones de kilómetros de casa!”

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Los diamantes pueden ser las piedras de nacimiento de la vida

Imagen de un diamante natural sin pulir. Crédito: A. Sommer

Uno de los obstáculos en las teorías del origen de la vida es que las piezas que forman las biomoléculas complejas no se unen fácilmente por sí mismas. Un grupo de científicos ha propuesto que los diamantes proporcionaron una especie de “banco de trabajo” para la fabricación de biomoléculas en la joven Tierra.

No mucho después de su formación, nuestro planeta — de acuerdo con los astrobiólogos — estaba bañado por una sopa primordial que contenía los rudimentarios ingredientes de la vida. La teoría de la mosca en la “sopa”, no obstante, es que los pequeños trozos moleculares probablemente necesitaron ayuda exterior para unirse en las largas y complejas biomoléculas que usan los organismos vivos.

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No hay riesgo de explosión asociado con el helio superfluido del LHC

Se ha sugerido que podría haber cierto riesgo asociado con el sistema criogénico de helio líquido del LHC. El tema en discusión en si es posible que ocurriese o no un tipo de evento relacionado con un fenómeno conocido como “Bosenova” dentro del helio líquido, dado que el líquido superfluido 4He es un tipo de condensado Bose. Ha habido distintas sugerencias de que los eventos de Bose-nova son en realidad señales de un nuevo tipo de fusión nuclear fría.

El helio líquido es una sustancia con una larga historia de uso, y absolutamente ninguna explosión espontánea en la historia. El único peligro listado por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional de los Estados Unidos es que es un “asfixiante simple”. Se licuó por primera vez en 1908, y se usa rutinariamente en todos los departamentos de física del mundo en experimentos de materia condensada. Además se ha usado en física de alta energía como diana en cámaras de burbujas por lo que el ejercicio de un rayo impactando en helio líquido se ha repetido millones de veces sin ningún incidente. Un ejemplo reciente es el uso de helio líquido como diana en el Laboratorio Japonés RIKEN.

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Estudio sugiere lluvias en Marte

La imagen muestra un mapa topográfico de un cráter en las tierras altas de Xanthe, que tuvo un lago hace entre 3800 y 4000 millones de años. Los sedimentos depositados en el lago formar la distintiva forma de un delta. El lago estaba alimentado por un río que fluía a través del valle Nanedi hacia el cráter desde el sur. Crédito: ESA/DLR (E. Hauber)

Los científicos que estudian el paisaje marciano, dicen que sí, que un río recorrió esos paisajes — y no sólo uno. El antiguo planeta rojo también parece haber experimentado lluvias, comentan.

Los ríos pueden haber cortado los profundos valles de las tierras altas de Marte cerca del ecuador, y también dejó su tarjeta de visita por todos sitios. Tres naves de Marte han apuntado signos de deltas de ríos en forma de abanico dentro de antiguos cráteres, en cuyo interior fluyen claramente algunos valles.

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Pruebas de meteoritos asestan un golpe a la panspermia

Fritura de bacterias: Muestras fósiles y vivas de bacterias fueran adheridas al escudo térmico de la nave Foton M3 de la ESA. Crédito: ESA

Un nuevo experimento ha asestado un golpe a la teoría de que la vida en la Tierra puedo estar desencadenada por bacterias que hicieron autostop en rocas espaciales.

La hipótesis de la ‘panspermia’ es que las células fueron transportadas a la joven Tierra a bordo de rocas que fueron expulsadas de otros planetas o que procedían de otro sistema estelar.

La teoría ganó notoriedad en 1996 cuando un grupo de científicos de los Estados Unidos propusieron que un famoso meteorito de la Antártica tenía restos de bacterias fosilizadas que una vez vivieron en Marte.

Meteoritos artificiales

Buscando para aprender más, la Agencia Espacial Europea (ESA) ideó meteoritos artificiales para ver qué sucedía cuando las rocas que portan fósiles y bacterias vivas son expuestos al feroz calor de la entrada en la atmósfera de la Tierra.

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La NASA desarrolla tecnología de energía superficial de fisión

Los astronautas de la NASA necesitarán fuentes de energía cuando vuelvan a la Luna establezcan un puesto lunar avanzado. Los ingenieros de la NASA están explorando la posibilidad de la fisión nuclear para proporcionar la energía necesaria y dar los pasos iniciales hacia una demostración de tecnología no nuclear de este tipo de sistemas.

Un sistema de energía superficial de fisión en la Luna tiene el potencial de generar una potencia eléctrica de 50 kilovatios de forma estable, suficiente para aproximadamente ocho casas en la Tierra. Funciona dividiendo los átomos de uranio en un reactor para generar calor que entonces se convierte en energía eléctrica. El sistema de energía superficial de fisión puede producir grandes cantidades de energía en entornos hostiles, como los de la superficie de la Luna o de Marte, debido a que no dependen de la luz solar. Los componentes primarios de los sistemas de energía superficial de fisión son una fuente de calor, conversión de energía, rechazo de calor y acondicionamiento energético, y distribución.

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Descubren en la Vía Láctea un cuerpo celeste de extraño comportamiento

Concepción artística de un proceso eruptivo en un magnetar. Créditos: L.Calcada (ESO)

El objeto hallado experimentó, en tres días, cuarenta erupciones visibles en el óptico y después se desvaneció. Sospechan que podría tratarse de un eslabón perdido en la familia de las estrellas de neutrones

Un equipo de astrónomos ha descubierto en la Vía Láctea un extraño objeto, denominado SWIFT J195509+261406, con un comportamiento único. En apenas tres días, tras detectarse una emisión en rayos gamma, se observó en el óptico un total de cuarenta erupciones y once días después, una pequeña erupción visible en el infrarrojo antes de desaparecer.

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Saturno magnetiza a su luna Titán

Cassini fotografió las variadas capas de la atmósfera superior de Titán en esta imagen ultravioleta, que ha sido ajustada para que aparezca como colores verdaderos (Imagen: NASA/JPL/SSI)

Titán, la luna de Saturno, está temporalmente magnetizada por su encuentro con su planeta padre, según muestra un reciente sobrevuelo de Cassini. El nuevo hallazgo podría ayudar a los investigadores a comprender el destino final de la atmósfera de Titán. También puede ayudar a revelar si Titán oculta océanos salados bajo su superficie.

La atmósfera de Titán es una gruesa sopa de nitrógeno, así como de hidrocarburos como el metano. Se cree que es muy similar a la de la joven Tierra.

Pero los investigadores no saben cuánto de esta atmósfera escapa gradualmente al espacio. Al igual que Marte, Titán parece carecer de un campo magnético intrínseco que proteja su atmósfera de ser destrozada por el viento solar – un flujo de partículas cargadas procedentes del Sol.

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Los físicos aprovechan los efectos del desorden en sensores magnéticos

Thomas Rosenbaum
El físico de la Universidad de Chicago Thomas Rosenbaum, con el refrigerador de disolución de helio en su laboratorio, donde observa el comportamiento cuántico de materiales enfriados a temperaturas casi al cero absoluto. (Imagen: Dan Dry)

Científicos de la Universidad de Chicago han descubierto cómo los sensores magnéticos hacen que sea posible operar a las altas temperaturas que requerirán los motores cerámicos en coches y aviones del futuro para operar a una eficiencia mayor que la tecnología actual de combustión interna.

La clave para fabricar los sensores implica muestras ligeramente diluidas de un material semiconductor bien conocido, conocido como antimónido de indio, que es valorado por su pureza. Thomas Rosenbaum de Chicago y su socio Jingshi Hu, ahora en el Instituto Tecnológico de Massachusetts, han publicado su fórmula en el ejemplar de septiembre de la revista Nature Materials.

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El interior de Neptuno, Urano e incluso la Tierra podrían contener hielo sólido

Visualización de Eric Schwegler/LLNL. Instantánea de la simulación molecular del primer principio de hielo VII (a la derecha) en contacto con agua líquida (a la izquierda). Conforme progresa la simulación, la posición del interfaz sólido-líquido puede ser monitorizado y usada para determinar con precisión la localización de la temperatura de fusión del agua bajo condiciones de presión.

A través de simulaciones dinámicas del primer principio molecular, científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, junto con colaboradores de la Universidad de California en Davis, usaron una aproximación en dos fases para determinar la temperatura de fusión de hielo VII (una fase del hielo a alta presión) en presiones entre las 100 000 y 500 000 atmósferas.

Para presiones entre las 100 000 y 400 000 atmósferas, el equipo, liderado por Eric Schwegler, encontró que el hielo se funden como un sólido molecular (similar a cómo se funde el hielo en una bebida fría). Pero a presiones por encima de las 450 000 atmósferas, existe un pronunciado incremento en la pendiente de la curva de fusión debido a la disociación molecular y la difusión de protones en el sólido, anterior a la fusión, lo cual se conoce normalmente como fase sólida superiónica.

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Los sitios principales elegidos para la búsqueda de vida en Marte

Cráter Holden
El Cráter Holden es uno de los tres sitios posibles elegidos para la nave Laboratorio Científico de Marte (Imagen: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Un grupo de 150 astrónomos, geólogos y biólogos han seleccionado los que consideran tres mejores sitios para buscar vida en Marte.

Usando nuevos datos del Orbitador de Reconocimiento de Marte, el cual puede detectar la composición de la superficie del planeta, los participantes del Tercer Taller del Laboratorio Científico de Marte (MSL), que ha tenido lugar en Monrovia, California la semana pasada, votaron sobre los tres sitios que piensan que tienen más posibilidades de mostrar signos de habitabilidad.

Sus recomendaciones, que ayudarán a guiar la selección de la NASA del lugar de aterrizaje del MSL, todos son cráteres que se piensa que una vez contuvieron antiguos cuerpos de agua.

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Nuevo y misterioso “flujo oscuro” descubierto en el espacio

Cumulo galactico
El cúmulo galáctico 1E 0657-56 (conocido como Cúmulo Bala) está a 3800 millones de años luz de distancia. Es uno de los cientos que parecen estar arrastrados por un misterioso flujo cósmico. Crédito: NASA/STScI/Magellan/U.Arizona/D.Clowe et al.

Como si no fuesen suficientemente desconcertantes los misterios de la energía y materia oscuras, se ha descubierto un nuevo e incomprensible puzzle cósmico.

Los trozos de materia del universo parecen estar moviéndose a muy altas velocidades y en una dirección uniforme que no puede ser explicada por ninguna de las otras fuerzas gravitatorias del universo observable. Los astrónomos llaman al fenómeno “flujo oscuro”.

Lo que esté tirando de la materia debe estar fuera del universo observable, concluyen los investigadores.

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Mundos en colisión

Descripción artística de dos planetas en colisión en un sistema binario similar al Sol a aproximadamente 300 años luz de distancia de la Tierra, en la constelación de Aries. Trabajo artístico de Lynette R. Cook.

Los astrónomos descubren restos de polvo de dos planetas terrestres

Dos planetas terrestres orbitando una estrella madura similar al Sol a aproximadamente 300 años luz de la Tierra sufrieron recientemente una violenta colisión, según informarán astrónomos de UCLA, la Universidad Estatal de Tennessee y el Instituto Tecnológico de California en un ejemplar de diciembre de Astrophysical Journal, la principal revista de astronomía y astrofísica.

“Es como si la Tierra y Venus chocaran entre sí”, dijo Benjamin Zuckerman, profesor de UCLA de física y astronomía y coautor del artículo. “Los astrónomos nunca han visto nada como esto antes. Aparentemente, las grandes colisiones catastróficas pueden tener lugar en un sistema planetario totalmente maduro”.

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Los datos de la nave Ulises indican que el escudo del Sistema Solar disminuye

Voyager y heliosfera
La heliosfera

Datos de la misión conjunta Ulises de la ESA/NASA demuestran que el Sol ha reducido su emisión de viento solar a los niveles mínimos desde que hay disponibles lecturas precisas. Este estado actual del Sol podría reducir el escudo natural que envuelve nuestro Sistema Solar.

“El viento solar de 1,5 millones de km por hora infla una burbuja protectora alrededor del Sistema Solar y puede influir en cómo funcionan las cosas aquí en la Tierra e incluso en los límites de nuestro Sistema Solar, donde se encuentra con la galaxia”, dijo Dave McComas, Investigador Principal del instrumento de viento solar de Ulises y Director Ejecutivo senior en el Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio, Texas. “Los datos de Ulises indican que la presión global del viento solar es la menor que hemos visto desde el inicio de la era espacial”.

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Los metales preciosos de la Tierra podrían proceder de meteoritos y asteroides

Impresión artística del asteroide Kleopatra. Crédito: NASA

Los meteoritos y asteroides del Sistema Solar interior podrían ser responsables de la reserva de la Tierra de metales como el platino e iridio, traído a nuestro naciente mundo durante el periodo del Bombardeo Pesado Tardío, hace aproximadamente 4000 millones de años. El Dr. Gerhard Schmidt de la Universidad de Mainz en Alemania, ha calculado que aproximadamente 160 asteroides metálicos de aproximadamente 20 kilómetros de diámetro serían suficientes para proporcionar las concentraciones de estos metales, conocidos como Elementos Altamente Siderófilos (HSE), encontrados en la corteza de la Tierra. “Un tema clave para comprender el origen de los planetas es el conocimiento de la abundancia de HSE en la corteza y manto de la Tierra, Marte y la Luna. Hemos encontrado unas distribuciones de abundancia notablemente uniformes de HSE en nuestras muestras de la corteza superior de la Tierra. Una comparación de estos valores con los meteoritos sugieren poderosamente que tienen un origen cosmo-químico”, dijo Schmidt.

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¿Está el universo realmente hecho de matemáticas?

Max TegmarkEl poco convencional cosmólogo, Max Tegmark, dice que las fórmulas matemáticas crean la realidad.

Los cosmólogos no son unos pensadores corrientes, y Max Tegmark no es un cosmólogo convencional. A lo largo de su carrera, Tegmark ha realizado importantes contribuciones a problemas como la medida de la materia oscura en el cosmos y la comprensión de cómo la luz de los inicios del universo nos informa sobre modelos del Big Bang. Pero al contrario que la mayoría del resto de físicos, que se mantienen dentro de los confines de las últimas teorías y medidas, el sueco Tegmark tiene un trabajo nocturno. En una serie de artículos que han captado la atención de físicos y filósofos de todo el mundo, explora no lo que dicen las leyes de la naturaleza sino por qué no hay leyes en absoluto.

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Nueva idea: Los anillos de Saturno podrían ser antiguos

Anillos de Saturno
Los anillos helados de Saturno brillan por la luz solar dispersada en esta imagen tomada por la nave Cassini con la cámara de gran angular el 4 de julio de 2008 a una distancia de aproximadamente 1,2 millones de kilómetros de Saturno. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute.

Los anillos de Saturno pueden ser mucho más viejos y masivos de lo que se pensaba anteriormente, de acuerdo con un nuevo estudio.

La simulación por ordenador del estudio muestra cómo los anillos del planeta podrían datar de miles de millones de años antes, en las etapas iniciales del Sistema Solar, en lugar de sólo 100 millones de años (durante la Era de los Dinosaurios en la Tierra), como sugerían las observaciones anteriores. Los cálculos son consistentes con las observaciones recientes de los anillos de la nave Cassini–Huygens que actualmente está estudiando Saturno y sus lunas.

Larry Esposito y Joshua Elliott, ambos de la Universidad de Colorado, modeló cómo los meteoritos impactan en los anillos, destrozando las partículas de los anillos y cubriéndolas con una capa de hielo y polvo. Antes, los científicos habían supuesto que esta destrucción llevaba a la disipación de los anillos, pero una nueva simulación, creada por Glen Stewart y Stuart Robbins de la Universidad de Colorado, demuestra que tras su ruptura, las partículas podrían agruparse de nuevo en un ciclo perpetuo de reciclado.

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Las manchas solares del Ciclo Solar 24 por fin dicen “¡Hola!”

cycle24_latest1.jpgTras un largo periodo de calma en el Ciclo Solar 24, ha aparecido un cúmulo de manchas solares en el disco del Sol. Aunque hemos observado manchas solares desde el inicio de este nuevo ciclo solar (que comenzó oficialmente el 4 de enero de 2008 con la observación de un par de manchas solares a gran latitud), esta es la primera vez en muchos meses que se han mostrado las manchas solares del “nuevo” Ciclo 24. Antes de hoy, las manchas solares, incluyendo ocasionales llamaradas y eyecciones de masa coronal (EMC)) pertenecían al ciclo anterior (Ciclo 23). Parece que las manchas han evolucionado en un cúmulo en una posición de gran latitud con la polaridad magnética consistente con este nuevo ciclo. ¿Pero significa eso que podemos esperar un incremento de la actividad solar tras este periodo calmado de observaciones de “disco solar “en blanco”? Tu opinión es tan buena como la mía…

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La comprensión cuántica del MIT podría llevar a mejores detectores

Fotones entrelazados

Una mejora en la eficiencia podría permitir usos médicos, militares y de investigación.

Un extraño pero bien establecido aspecto de la física cuántica podría abrir una nueva era de detectores electrónicos y sistemas de fotografía que serían mucho más eficientes que ninguna existente en la actualidad, de acuerdo con la visión de un líder en el campo del MIT.

El Profesor del MIT de Ingeniería Mecánica Seth Lloyd ha encontrado que una peculiar propiedad de la física cuántica llamada entrelazamiento puede aprovecharse para hacer detectores – con un principio similar a los sistemas por radar usados para seguir aeronaves en vuelo o barcos en el mar – que son millones de veces más eficientes que los sistemas actuales. Además, los rayos de luz entrelazada podrían ser lanzados sobre una escena para reconstruir una imagen detallada, con una mejora similar en la eficiencia.

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